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A downgrade despite U.S. deal

It wasn’t as if the world was staring down the precipice of extinction, but it certainly sounded that way at times. And America is left no less teetering over the abyss of its catastrophic debt load. 

With much of the same being said about some euro countries, renewed fears of recession hammered markets. Months after reaching their debt limit, and running out of ways to adjust accounts enough to keep being able to pay the bills, U.S. politicians reached an 11-th hour deal to prevent the U.S. from defaulting for the first time in its history after a spectacle torn by bipartisan politics eyeing next year’s presidential elections. 

On Monday evening the House approved the deal 269 to 161, leaving the Senate to seal the matter Tuesday. The agreement seemed to indicate a compromise long wanted by Americans discouraged by their politicians’ divisions at such a critical time, with a flat economy failing to lower the country’s unemployment rate of over 9%.

A plunging U.S. dollar and heavy Wall Street losses in the run up to the final critical days had underscored the seriousness of beating an Aug. 2 deadline to raise America’s $14.3 trillion debt ceiling. Both sides agreed this had to be done while committing to deficit cutting, but disagreed where the cuts would take place, the Republicans fighting to maintain defence spending in particular and prevent tax increases while the Democrats remained unwavering on the sanctity of Social Security or Medicare. 

Failing an agreement, Barack Obama said recipients of Social Security could face delays receiving payments, while military officials were becoming concerned troops on the front lines could find their cheques missing in action. In the end, parties agreed to cutting about $1 trillion in spending over the next 10 years while setting up a bipartisan committee to discuss more cuts of nearly $2 trillion. 

Republicans managed to keep tax increases off the table and obtain spending cuts slightly greater than the increase in the debt limit, while the Democrats protected entitlement programs, but those could be targeted in future rounds, especially if a committee set up to find new cuts fails to provide results. 

In a statement that may have sounded like music to the ears of Republicans waging war on “big government”, Obama said the agreement would mean “the lowest level of domestic spending since Dwight Eisenhower was president” more than a half century ago. But not all Repub- licans were celebrating, tea party activists who made the bulk of last year’s congressional gains didn’t get the balanced-budget amendment they wanted, and some on the left were having a hard time recognizing the Commander in chief they had elected three years ago. 

“Seeing a Democratic president take taxing the rich off the table and instead push a deal that will lead to Social Security, Medicare and Medicaid benefit cuts is like entering a bizarre parallel universe - one with horrific consequences for middle-class families,” said a critical Progressive Change Campaign Committee. Neither of the main protagonists seemed too happy about the deal reached, but agreed the alternative would, according to Obama “have had a devastating effect on our economy.” 

America’s AAA credit rating was very much at stake during the political wrangling, threatening to slap devastating interest rates and drop markets further down. 

“I’m not happy with it, but I’m proud of some of the accomplishments in it,” said Democrat Nancy Pelosi, whose party was split 95-95 in the House. “This bill is going to start that process although it doesn’t go far enough,” chimed in tea partyer Sean Duffy of Wisconsin. 

“This isn’t the greatest deal in the world,” said Republican House leader John Boehner. “But it shows how much we’ve changed the terms of the debate in this town.” But not the tone. Polls had indicated Americans were growing increasingly exasperated by the beltway theat- rics, 64% calling for a deal mixing spending cuts and tax increases. 

Foreign governments were also critical U.S. politicians were pursuing partisan brinkmanship over something which could impact the global economy. “Not a single representative has considered the world,” wrote Chinese government mouthpiece the People’s Daily, calling the debt crisis “irresponsible” and “immoral” while a senior European economic policymaker told Reuters there was “anger that U.S. politicians were ‘playing chicken’ with an issue of such impor- tance for the global economy.” 

As the House of Representatives voted Monday to OK the debt deal, Russian Prime Minister Vladimir Putin accused the U.S. of living beyond its means “like a parasite” on the global economy, calling the dollar’s dominance in world finance a threat to the financial markets. “They are living beyond their means and shifting a part of the weight of their problems to the world economy,” he said. 

Days later, a credit rating agency agreed. S&P downgraded America's AAA credit rating for the first time ever, citing "political brinkmanship" and saying the debt deal "fell short" of its expectations.

Bloodshed in the land of peace

The sight of soldiers in the streets of the city where the Nobel peace prize is handed out was sobering enough for this peaceful northern nation of 5 million used to being featured as one of the best places to live on Earth. That they were sifting through rubble after a blast killed 7 people near government head quarters downtown Oslo, making it the worst violence there since the Second World War, brought the attention of the world. 

But as serious as these events were, none could prepare Norway for the bloodshed occurring a few kilometres north-west of the capital, where a gunman wearing a police uniform presented himself to a youth camp on an island and shot at the youngsters gathered there indiscriminately. 

Utoya, a lush wooded island retreat of different shades of green with its few houses and many tall trees, was only 30 kilometres away from the city but seemed far removed from urban centres and the threats usually associated with them. That this was a Labour-party run camp, at- tended by many youths of the political elite, including the PM, indicated it was a domestic incident. But any relief this provided that Islamic militants were not involved was short-lived. By early morning Norway, where the sun sets only for a few hours during the summer period, awoke a very different country. 

Seventy youngsters had been felled by the bullets of a 32-year-old man in custody, who had carried out the attack heavily armed. The chaos was such that it took Norway police a week to finalize the death count. After Spain in 2004, Britain in 2005 and Glasgow two years later, terrorism was returning to Europe with a vengeance shattering any illusions that the death of the world’s most wanted man could leave the world at peace. 

A defiant Prime Minister Jens Stoltenberg, thought to be targeted as the Oslo blast took place near his offices, took to the airwaves to say on behalf of the entire nation: “You will not destroy us. You will not destroy our democracy, or our commitment to a better world. We are a small country nation, but a proud nation. No one shall bomb us to silence, no one shall shoot us to silence, no one shall scare us out of being Norway.” 

King Harald, who later met with the victims’ families, said the nation was being tested: “It’s now important that we stand together and we support each other and we do not let fear conquer us.” But who thought Norway deserved so much pain? 

Officials and analysts quickly considered the devastation of the blast, despite its low relative death count, and the timing of the much more bloody shooting police tied to it, to speculate a group had to be behind the terrible events, possibly Islamic, considering last Winter’s terror attempt in Sweden. The suicide bomber there had killed only himself but injured many and claimed to condemn the country’s role in Afghanistan and the reprinting of the controversial cartoon of the Prophet Muhammad. Soon after the Oslo blast a jihadist web site claimed re- sponsibility for the attack. Reports a blond blue-eyed suspect had been arrested at the site of the shootings caused some to consider a case of Islamic radicalization or recruitment among natives, as had been fingered in London years before, a hotbed for Islamic militancy.

While relatively keeping to itself and little visible on the world stage, Norway it was reminded, was a member of NATO with some presence in Afghanistan, and had been the site of the arrest of two suspects with alleged ties to al-Qaida connected to terror plots. The Oslo blast had also taken place near a major tabloid and near the publisher of a recent book on the controversial cartoons. But police reports the man arrested had ties right-wing extremist and Christian groups, quite the opposite of Islamists, took the investigation on a very different track. 

The sheer numbers alone made the camp incident one of the deadliest killing sprees in history. “It goes without saying that this gives dimensions to this incident that are exceptional,” said police director Oystein Maeland after his officers had made gruesome discovery after gruesome discovery sifting through areas of Utoya, which frantic youths had desperately sought to flee by trying to swim as the madman carried out his mass murder. 

The man, Anders Behring Breivik, was charged with acts of terrorism. A man who had registered a farming company, he had recently acquired 6 tonnes of fertilizer, believed to have been used in the Oslo attack. Cooperative with police, he reportedly confessed to the crimes, claiming he acted alone: “He thought it was gruesome having to commit these acts, but in his head they were necessary,” said his lawyer Geir Lippestad. He said his client was probably insane.

Acquaintances described Breivik as a pleasant person not known for his outbursts. “His main enemies are not Muslims but multiculturalists and what he calls cultural marxists,” wrote the member of a website where he had contributed some 75 writings. “The is nothing in Behring Breivik’s writings that indicates that he was violent.” 

But the appearance of a 1,500-page manifesto online "A European Declaration of Inde- pendence”, railed against Islam and made the nature of his thinking, and preparation for murder more evident. On June 11 an entry reads: “I prayed for the first time in a very long time today. I explained to God that unless he wanted the Marxist-Islamic alliance and the cer- tain Islamic takeover of Europe to completely annihilate European Christendom within the next hundred years he must ensure that the warriors fighting for the preservation of European Christendom prevail.” 

A chilling entry later reads: “Replaced most of the.223 HP (hol- low point) rounds with SP soft point rounds ÷ more suitable for the purpose of inflicting maximum damage to vermin.”

It didn’t take long after the attack before outraged Norwegians vented their frustration on the web: “You are the shame of Norway,” wrote Jonas Barias hours after the killings. “May you rot in hell.”

His own family didn’t think differently, his father saying he should have killed himself after what he did. In a few hours a collection of web pages on Breivik collected the rage of over 25,000 online commentators from around the world. 

With enough material to make plain his hatred and bigotry, an Oslo judge denied him the satisfaction of an open court and carried out his hearing behind closed doors. Breivik admitted to the killings but argued it was in “self-defence” to defend the “interests of Europe” and pleaded not guilty to the charge of terrorism. 

Recent years have seen a series of shooting incidents in the region, especially in Finland, but none at this scale. In late 2009 a man killed five in a shopping mall in Espoo over a domestic affair. The previous year a 22-year-old made 10 victims at a college, repeating a similar shooting the year before, also in Finland, which had claimed 7 lives when a teen attacked his school. Denmark, where the Muhammad cartoons were drawn and first published, has also been the subject of threats. Attempts to kill one of the cartoonists have already been foiled. 

Nobel Peace Prize Chairman Thorbjorn Jagland told AP it appeared the camp attack “was intended to hurt young citizens who actively engage in our democratic and political society. But we must not be intimidated. We need to work for freedom and democracy every day.”

Leaders and royalty promised the country would not change its values after the attacks. But surely it must consider changing its focus on homegrown extremist groups, thought to have been reined in. Norway police were not spared the criticism of observers who noted it took them 90 minutes to respond to the island shootings. Prosecutors say they might charge him for crimes against humanity, a charge with a 30 year sentence. 

Fearing copycats across Europe, EU counterterror officials held an emergency meeting in Brussels last week on ways to combat right-wing violence and rising Islamophobia. At risk in particular were countries flooded by illegal immigration where so- cial unrest prompted by government cutbacks were creating new opportunities for the far right.

Expos, le rêve perdu?

Les prières à Winnipeg sont exaucées, le rêve à Québec vit toujours, mais qu'en est-il de celui des amateurs de baseball québécois? En reste-t-il? Les Expos ne vivent-ils plus que dans l'imaginaire? 

Vingt ans après le match parfait de Dennis Martinez, et une époque ou des études financières du monde sportif mettent du vent dans les voiles de partisans délaissés, le club de baseball de Montréal, là ou les barrières raciales avaient commencé à s'effondrer dans le sport professionnel, fait encore des échos. Si la vieille capitale et la métropole des prairies peuvent connaitre un renouveau sportif, côté hockey, des espoirs sont-ils permis au sport d'été? Pas celui qui pourrait voir un nouveau club de football évoluer bientôt à Ottawa, mais l'autre? 

Mr baseball lui-même, non Tom Selleck, mais Rodger Brulotte, n'en doute pas un instant. A-t-il pris un coup de soleil? Sept ans après le déménagement du club pour une capitale américaine qui n'a pas connu un bien plus grand succès, la voix du baseball au Québec fait savoir qu'un groupe semble intéressé à ramener le baseball sur l'ile. En fait il ne s'agit pas du premier groupe à exprimer un tel intérêt, mais celui-ci - qui intervient alors qu'une étude du Conference Board fait savoir que sous certaines conditions la ville pourrait à nouveau faire vivre une équipe de baseball - semble réellement déterminé à relancer la machine. Ou chuchote qu'il pourrait s'agir des même intérêts intéressés à ramener les Nordiques à Québec, soit la multinationale Quebecor, le tout dernière incarnation de Québec Inc. 

Il ne s'agirait pas d'une première selon les observateurs. “Seattle a perdu les Pilots pour retrouver les Mariners. Milwaukee a perdu les Braves et a obtenu les Brewers en échange…" Kansas City, New York et Washington s'ajoutent à cette longue liste de revenants, fait noter Barry Bloom de MLB.com. Evidemment, un nouveau stade, comme dans les autres cas, serait une priorité, dit-il. 

Pourquoi pas sur l'emplacement de l'Hippodrome, qui accueillait il n'y a pas deux semaines des milliers de personnes lors de deux concerts de U2, en bordure de Décarie? Rajoutez des marques de couture sur la Julep orange à deux pas et le tour est joué? En fait on est loin du rêve, beaucoup plus qu'à Québec, mais le développement de réseaux TV spécialisés, notamment avec Rogers et le nouveau poste de TVA cet automne, pourraient ajouter une autre pièce clé du puzzle qui avait fait défaut en 2004: une entente sérieuse avec les télédiffuseurs. Sans parler du dollar à 1.06 U$.

"Avant toute chose je leur ai dit de développer un plan financier sérieux, explique Brulotte, il doit contenir des plans pour un nouveau stade, et des droits de radio et de télé, pour tout... comme s'ils étaient déjà propriétaires d'un club." 

Faut-il rappeler que le match parfait de 1991 avait lieu au domicile d'un club anciennement situé sur l'autre côte des Etats-Unis? 

«Je me souviens de tout de cette journée. C’est le type de journée qui reste à jamais dans ton esprit, tu ne peux pas oublier cela. C’est la plus belle chose qui me soit arrivée dans ma carrière, je vais m’en souvenir jusqu’à ma mort!», confiait Martinez à RDS en Floride. Le réseau d'ajouter: "Pour de nombreux amateurs de baseball, le dernier retrait demeure un souvenir indélébile puisqu’il a été accompagné d’une terrible frousse." Le baseball a Montréal a-t-il à son tour connu son dernier retrait? Comme à Winnipeg et Québec 10 ans plus tôt, certains incorruptibles refusent de le croire.

Quand "le monde" vire à l'envers


A titre de nouvelle, celle-ci devient vite digne des pires feuilles de chou en la matière: Espionnage des cercles les plus élevés, même royaux, de la part de périodiques forts sur le sexe, démissions de chefs de police, congédiements à la pelle, témoignages parlementaires et découverte du corps du premier dénonciateur, mas rien de louche nous dit-on. 

La cerise sur le gâteau? Le coup d'un entartiste qui rate son geste seulement à cause de l'héroisme de Mme Murdoch. Inébralanble et intraitable, Rupert Murdoch retira son veston pour poursuivre son témoignage devant les parlementaires britanniques en répétant son regret pour les actions commises par un de ses quotidiens, son étonnement, tout en affirmant qu'il ne pouvait simplement pas tout savoir sur une si infime partie de son empire mondial.

Comédie à part, l'heure est grave pour le journalisme, mais ce n'est pas la crise actuelle du monde médiatique qui a entrainé "la fin du monde", ou plus précisément le News of the World, qui malgré ses 168 ans avait encore la cote du public. Mais suite à la fermeture du journal impliqué dans une affaire d'écoute téléphonique illégale de victimes de crimes et de membres du parlement britannique qui s'est répandue jusqu'à Whitehall, les problèmes propres aux tabloïdes britanniques ont lancé un nouveau débat sur une scène médiatique qui n'en manque pourtant pas. 

Car après la fermeture du quotidien et l'annulation d'un projet d'expansion de l'empire de Rupert Murdoch, suivi cette fin de semaine par le congédiement d'un de ses cadres importants puis de la démission du commissaire de la police de Londres, l'éclat du scandale ne cesse d'atteindre des nouveaux sommets. Le renvoi de Rebekah Brooks dimanche, elle qui était à la table du premier ministre David Cameron l'an dernier, a soulevé toute une gamme de nouvelles interrogations entre les liens parfois trop étroits entre l'empire de News Corp. et le gouvernement britannique. 

Le congédiement de «la reine des tabloïdes» implique la personne la plus haut placée du baron de la presse, qui malgré un refus initialement a dû témoigner devant les parlementaires. La police métropolitaine elle-même, accusée d'avoir fait l'objet de pots de vins, est nullement épargnée, alors même que le chef de police Paul Stephenson niait toute faute au moment de présenter sa démission. Le lendemain c'était au tour de John Yates, son adjoint. Comme s'il ne s'agissait que du dernier ingrédient nécessaire à la recette du scandale parfait, on retrouvait le même jour, mort, celui qui avait mis la lumière sur toute l'escroquerie, le journaliste Sean Hoare, qui s'était livré au New York Times l'an dernier sur les écoutes illicites. 

L'étendue de la crise est à l'échelle de cette immense compagnie médiatique, des retentissements ayant lieu aux Etats-Unis, ou l'éditeur du prestigieux Wall Street Journal, le journal le plus lu aux Etats-Unis, abandonnait son poste. La FBI enquête de son côté sur les rumeurs d'écoute téléphonique des victimes du 11 septembre par des membres de News Corp., qui inclut le réseau Fox, plutôt taciturne sur le tout.

Tandis que Brooks fait face à des accusations d'écoute illégale de communications téléphoniques et de versement de pots de vins sous la bannière de News International, le chapitre britannique de l'empire Murdoch, Stephenson annonçait sa démission en raison des "rumeurs et accusations" le liant avec un des premiers écroués du scandale, Neil Wallis, de News of the World. Mêlant les cartes, ce dernier avait à la fois agi en tant que relationniste pour la police de Londres, mais certaines pistes ne s'arrêtent pas là. Parmi les neuf autres personnes arrêtés précédemment, dont des reporters et rédacteurs du News, figurait également Andy Coulson, ancien rédacteur du News qui est devenu porte-parole de David Cameron avant de soumettre sa démission en janvier.  Le journal Independent rapportait dimanche que non moins de 26 rencontres ont eu lieu entre le premier ministre et des membres importants de News International rien que depuis son élection l'an dernier.

Le roman-savon a dès ses débuts fait couler bien de l'encre chez la compétition, alors que le parlement, lui qui devait être en vacance, devenir la scène des derniers éclats alors que Rupert et James Murdoch, le fils, ainsi que Brooks et Stephenson répondaient aux nombreuses questions des parlementaires cette semaine. 

«C'est le jour le plus humble de toute ma vie» affirmait le père, en répondant de la sorte s'il devait se considérer responsable du scandale: Non, mais pointant du doigt: «Les personnes à qui j'ai fait confiance, et ensuite peut-être les personnes à qui elles ont fait confiance».

Devant une assemblée semblable, mais sans doute moins intéressée à l'époque, Brooks avait pourtant en 2003 avoué que News International avait rénuméré des membres du service de la police en échange de certaines informations. De nouvelles enquêtes en cours se pencheront davantage sur la question et sur le manque de résultats d'enquêtes policières dans le passé. 

En attendant des pages entières des journaux de l'empire News faisaient part des "excuses" de Murdoch suivant le scandale et de ses promesses de "corriger ce que nous avons fait de mal". 

Selon le vice premier ministre, Nick Clegg, le baron de la presse "doit livrer toute la vérité sur ce qu'il savait, ce que les dirigeants séniors savaient, et comment cette - supposée - culture de la corruption à l'échelle industrielle a pu se développer sans que personne au plus haut de l'échelle ne prenne sa part de responsabilités".

Pour le dirigeant travailliste Ed Miliband, l'empire News doit être tout simplement "démantelé" car il a exerce beaucoup trop d'influence sur le public britannique.

Une grande soirée pour les Alouettes

Le quart de Toronto Damon Allen était bien grand père quand il a inscrit le record au titre des touchés en carrière dans la ligue canadienne. L'étonnant n.13 des Alouettes Anthony Calvillo a deux petites filles un peu jeunes pour penser à la prochaine génération mais ne semble pas prêt d'avoir accompli son dernier exploit après avoir inscrit ce 395 touché qui est passé à l'histoire. 

Les partisans, qui en étaient à leur deuxième match de célébration à domicile, après celui ou on a paradé la coupe Grey et hissé le plus récent fanion de championnat, n'ont pas dû attendre longtemps avant que "Tony" ne prenne le relai du quart le plus prolifique du sport canadien. A leur deuxième possession le n.13 a envoyé une passe de huit verges qui a doublement ravi les amateurs, déjà morts d'anticipation: le receveur n'était autre qu'une jeune Québécois, Eric Deslauriers. 

A voir le résultat c'était une traduction plutôt réussite des termes techniques: "Quads left, 61 double-stick, Y-post, 2-clear, X-Lincoln". Pour rajouter un peu de suspense les officiels ont cru bon étudier la bande vidéo, mais les Argonautes devaient sentir que le record ne pouvait que s'abattre contre eux, surtout un soir de pleine lune. Calvillo a par la suite ajouté un autre touché pour se rapprocher du chiffre magique des 400 davantage (seuls deux joueurs de la LNF ne l'ont atteint) et pouvoir passer aux autres records sur la liste du ballon ovale canadien. 

Pas mal pour un athlète de presque 39 ans à sa 17ème saison dans la ligue, qui se remet d'une opération pour traiter son cancer de glande thyroïde, c'est presque même du Lance Armstrong: "Je suis heureux de l'avoir accompli ici, dit-il par la suite. Nous sommes en bonne posture pour établir et briser beaucoup de records. Je sais que mon nom va être attaché à beaucoup de records. Je n'ai pas dit mon dernier mot." 

L'émotion était plutôt forte pour Deslauriers également, qui faisait partie de l'alignement parce que Richardson était blessé et enregistrait ainsi seulement son deuxième touché en carrière. Tout un vote de confiance de la part de l'homme de l'heure: "J'était simplement heureux de pouvoir jouer et de faire partie de l'histoire, expliquait-il. C'était incroyable d'attraper le ballon, marquer le touché et rejoindre A.C. dans le livre des records." 

La soirée n'était pas tout à fait terminée, Montréal ajoutant 33 points au score pour l'emporter 40-17 et garder une fiche parfaite de 3-0 en saison. La foule a également honoré Ben Cahoon, lui aussi bientôt 39 ans, qui prend sa retraite après avoir passé 13 ans avec les Alouettes, soit la totalité de sa carrière dans la ligue canadienne, un fait plutôt rare qui a été chaudement applaudi par les partisans: «Montréal a toujours occupé une place spéciale pour moi et ma famille. Mes filles ont été à l’école ici. C’est également ici que j’ai gagné. Je garderai beaucoup de souvenirs de Montréal» a déclaré le prolifique receveur qui a à deux reprises remporté la palme de meilleur joueur canadien. 

Cahoon quitte avec en poche deux records de réception, soit 1017 en carrière et 47 en coupe Grey pour 666 verges. Les deux étoiles ont fait partie de cette toute dernière dynastie montréalaise, avec 3 titres en huit ans, cinq présences en finale et la quête d'un troisième titre de suite bien à l'horizon. 

Mumbai's latest attacks

As coordinated attacks against Mumbai go, fortunately this was a relatively small one, claiming nothing like the triple-digit death count of previous attacks in 2008 and 2006, but they once more caused authorities to look at their northern neighbour with suspicion, just as India and Pakistan were seeking to restart peace talks stalled by a previous attack. 

The July 13 rush-hour explosion of three bombs across the southern metropolis killed 18 people and injured over 130 as authorities rushed to urge residents to stay calm and united following what according Home Minister Palaniappan Chidambaram amounted to "a co-ordinated attack by terrorists".  

Unlike the November 2008 attacks by 10 gunmen who launched a three-day raid, killing 166, the explosion of the homemade bombs were the mark of a less sophisticated, perhaps local group, analysts suggested, but nevertheless rattled spirits and threatened to foment sectarian clashes in a country many times torn between Hindus and Muslims. 

No one immediately claimed responsibility for the blasts but among the key suspects were the homegrown Indian Mujahedeen, a militant group responsible for similar attacks perpetrated in the past in the name of India's Muslim population. Observers noted the latest blasts came two days after the 5th anniversary of the deadly 2006 attacks of the transit system blamed on Muslim militants which claimed over 180 lives. Police made arrests involving weapons reportedly connected to the Indian Mujahedeen. Critics say if the group is proven to be behind the attack it would discredit recent police efforts, which included two dozen arrests of members of the group leading to the bombings.

While Pakistan rushed to condemn the attacks, tensions were once again palpable along the line of control, Pakistani-based groups having been blamed for previous attacks, while some suspected Pakistan supported internal militant groups, especially over the divided territory of Kashmir. 

In a region already made tense by the killing of Osama bin Laden and the ongoing transition of foreign militaries in Afghanistan, the incident also risked worsening already tense U.S.-Pakistan relations, days after Washington announced it was suspending $800 million in military aid to Islamabad. 

"The 2008 Mumbai attacks revealed the extent to which traditional Pakistan-based Islamist militant groups, such as elements from the defunct Lashkar-e-Taiba, had collaborated with transnational jihadist elements like al-Qaida in trying to instigate a crisis between Islamabad and New Delhi," stressed a Starfor think-tank intelligence report. "Such a crisis would complicate U.S.-Pakistani dealings on Afghanistan, potentially serving the interests of al-Qaida as well as factions within Pakistan trying to derail a negotiation between the United States and Pakistan." 

Washington meanwhile closed ranks behind India, strongly condemning the attacks and announcing it would proceed with a visit by U.S. Secretary of State Hillary Clinton scheduled for next week. "I believe it is more important then ever that we stand with India, dig deep in our partnership and reaffirm our commitment to the shared struggle against terrorism," Clinton said. 

The UN Security Council said it "condemned in the strongest terms" the attacks as authorities sifted through the rubble to uncover clues that could lead them to the perpetrators.

The march of death in East Africa

While protesters from the Atlantic to the Gulf cry out for reform a freedom, a silent army walks the dry plains of east Africa. It is an army of corpses fleeing the worst drought in decades, and by the time the groups reach the world's largest refugee camp, home to some 400,000 desperate survivors, their numbers have drastically dwindled. 

By the time she had completed the 35-day hike to reach Kenya's Dadaab camp, which gains thousands of newcomers every day, from her home in the drought-struck triangle region where Ethiopia, Somalia and Kenya meet, Muslisma Aden told head of the UN Refugee Agency Antonio Guterres she had lost three children.  

"I became a bit insane after I lost them," the mother explained. "I lost them in different times on my way."  The story tragically repeats itself again and again. 

Faduma Sakow Abdullahi and her five children were just one day away from reaching the camp when her four-year-old daughter and five-year-old son died of exhaustion and hunger. At first she thought they were just sleeping, but they wouldn't wake up. She had to leave their bodies under a tree, unburied, so she could move on with her remaining baby, two-year-old and three-year-old.  

The camp itself, home to "the poorest of the poor and the most vulnerable of the vulnerable," according to Guterres, is hardly an eldorado.  In fact according to UNHCR health officer Dr. Dejene Kebede, it's where most people die, telling the AP there were 58 deaths in camps in one week alone in June.  

The World Food Program estimates that 12 million people in the devastated triangle region need humanitarian aid, while the UN Children's Fund estimates that more than two million children suffer from malnourishment.  

Help is all the more needed that aid agencies have been chased out of the region by militant groups fighting the Somali government, including al-Shabab, which has recently lifted its ban, asking for some of the groups to come back. 

Joe Belliveau of MSF, one of a few remaining agencies still operating in areas controlled by the militant group, says the move is welcome but makes little difference on the ground, calling the development of camps in the war-torn country a "most desperate and vulnerable moment".  

This weekend UN officials they had made their first delivery of aid in a rebel-held region of Somalia in two years. "It was successful and it was a good step towards airlifting supplies into Somalia," said Iman Morooka of UNICEF spokeswoman for Somalia. He added the militants "have given approval and gave unhindered access, and it was a smooth operation." 

Guterres is leading the call for the organizations to return to the region, and for the West to pitch in as aid agencies appeal for more than $100 million in emergency funding, fearing the worst if it doesn't come. This just years from a Millennium Development Goal 2015 deadline to dramatically reduce extreme poverty, hunger, illiteracy and disease around the world.  

This week some Western countries seemed to heed the call as Britain announced $73 million in emergency aid. 

"We have seen some derisory offers from rich European countries. The whole international community . . . should now realize the scale of what is happening in the Horn of Africa and put their shoulder to the wheel and do everything they can to help," British International Development Secretary Andrew Mitchell said this weekend. "It is a terrible thing in our world today that a baby should die from lack of food."

Germany also pledged 5 million euros for the crisis while Canada's international cooperation minister said she would visit the region ahead of an expected funding announcement. 

"2011 has been the year of all crises, but I think that in Somalia we can find the worst humanitarian disaster of this year," Guterres says.  

For all the masses barely surviving in the overcrowded camps where conditions are poor and food quantities insufficient, there are many times that number of people only hoping to get there according to Gezahegn Kebede, regional director of children’s charity Plan.  

“What we are seeing at Dadaab is just the tip of the iceberg. There are millions of people without enough food for themselves or their children," he says. “They’re spread across six countries in an area larger than Western Europe – many are on the move across some of the most inhospitable and inaccessible lands on the planet. They need help and fast. 

“We’ve worked with families to prepare for annual drought – but this year is different. Failed rains, dwindling resources and rising food prices have created the perfect storm.” 

Compounding difficulties for the aid agencies, in addition to the security issues threatening both survivors and aid dispensers, are rising food prices making assistance more expensive.  The World Bank has warned the rising prices are pushing millions of people into extreme poverty, noting in April, food prices were 36% above levels of a year ago, in part driven by problems in the Middle East and North Africa.  

In a recent report Oxfam highlighted four "food insecurity hotspots" already struggling to feed their citizens: Guatemala, where 865,000 people are at risk of food insecurity, overpopulated India, Azerbaijan, where wheat production fell 33% last year due to poor weather, and East Africa, where women and children were among the hardest hit.   

And it won't get any easier according to the organization. The price of key crops will increase on average by somewhere between 120% and 180% by 2030 according to Oxfam, which says staple food prices will more than double in 20 years unless world leaders reform the global food system. Half of the increase is blamed on climate change.

WFP Executive Director Josette Sheeran, whose organization was scaling up food deliveries but had to come up with millions in new donations to cover the $477 million it needs in the Horn of Africa, says global warming may make the crisis a permanent one.

"Communities that used to have the relative luxury of several years of regular rainfall to recover from the occasional year of drought are now learning to live in an almost constant state of food insecurity due to a lack of water," she said.

Between the short and long term, the midterm seemed hardly more promising.

"This is a very serious crisis . . . not only are the immediate needs great, but this crisis is likely to deepen over the coming six months or so because it is very unlikely that there will be sufficient new harvests," said Anthony Lake of UNICEF. 

Pope Benedict XVI joined calls Sunday for increased international help to stave off a "humanitarian catastrophe".   

"I hope that the international efforts will be strengthened to help these sorely tested brothers and sisters, among them so many children," said the pope.

Afghanistan begins new phase


With Canadian combat troops leaving Afghanistan for good this week and the U.S., France and Britain, the most invested foreign military presences in the country, gearing for a drawdown, a new phase is starting in the country thrown into the international spotlight a decade ago after the Sept. 11 terror attacks. 

Leaders from both Canada and Britain made their farewell tours, despite the fact a number of troops will remain behind well past this year, and foreign envoys assessed the progress made while raising remaining concerns, as post-surge Afghanistan carried for some the hopes the country could once and for all start ensuring its own security.

But as the attack of a well-protected hotel in Kabul showed last week, the Taleban remain defiant and tactically creative despite attempts by the government to engage in talks with them to seek a long-term security solution for the war-torn nation. This week again reports nearly 80 people were killed in heavy fighting between security forces and the Taleban, including 33 members of the border police, showed the challenges that remain. 

While Canada's 3,000 combat troops were heading their way home and handed over the Kandahar Task Force to the Americans this week, in a crucial and volatile southern zone of the country where their deployment achieved wonders in terms of eradicating militant elements, Britain announced it would emulate Washington's stance and start drawing down its 10,000-troop presence by the end of next year. That's when the U.S. also hopes to bring home the 30,000-strong surge it deployed in a desperate attempt to bring the country under control. 

That would still leave tens of thousands of American troops in the country for years to come in what is the longest war the country has ever waged. Britain hopes to have all combat troops back by 2015 while Canada hopes the 950 troops it will leave in the country this year to train Afghan troops and police will be gone by 2014, unless it again extends its presence there. 

Canada's outgoing ambassador, Bill Crosbie, says the country in general is more secure than when he arrived in 2009. But he also frets about the country's future, fearing Afghan leaders have not yet grasped the importance of developing national institutions and the rule of law. "The biggest challenge that remains is governance writ large," Crosbie said. "When we speak of governance, what I don't see here is a sense of urgency among the political class - every one, from the warlords to the elders to people in government and (the unarmed) opposition. There is not a strong sense of national unity or consensus about the future of this country. I think that is a part where we really have to help the Afghans to see the urgency of creating a dialogue about the kind of future they want." 

Outgoing U.S. diplomat Karl Eikenberry, in the country for the last decade, says he's torn about leaving not knowing "how some of the big things are going to turn out." He will be part of a class of American officials leaving as the drawdown starts taking place. Others include other powerful figures such as Gen. David Petraeus, heading to the CIA, and Lt. Gen. David Rodriguez, who will run the United States Army Forces Command. 

While the Afghans are in part happy to see the drawdown take place, so they can claim a greater role in the nation's security, they are concerned by the simultaneous departure of so many well-known top figures. "Ambassador Eikenberry and General Petraeus, both of them leav- ing at the same time, maybe it doesn't affect the policy, but it affects the morale of the people," member of Parliament Fawzia Koofi told the New York Times. 

Like Crosbie, the "cautiously optimistic" Eikenberry wonders about the Afghan government's ability to step in and provide services and the inexperience of the security forces. Incidents involving new recruits turning their guns on their trainers have sometimes overshadowed the growing numbers of trained Afghan soldiers and policemen, who have sometimes been trained with shortened drills and occasionally have had to receive a certain amount of basic education taken for granted in western countries. Underlining the risks and remaining challenges was the killing of a British soldier during Prime Minister David Cameron's visit, ambushed by Taleban forces minutes after leaving his base alone. 

Eikenberry also raised concerns about the Afghans' trust in their institutions overall. And then there's the economy. With an estimated 95% of the country's economic activity derived from foreign aid and Western military expenditures, the diplomat fears the country is heading for "an economic recession" as donors draw down their spending there as well. 

From concern to outright criticism of the drawdown, former presidential hopeful Sen. John McCain used an Independence Day visit in Afghanistan this week to slam President Barack Obama's withdrawal plans, calling them "an unnecessary risk" to the forces that will continue the war effort. "The president's decision was made without recommendation from our military com- manders, and I believe it poses an unnecessary risk." 

Concerns the drawdown may be premature, even after a decade-long foreign presence in the country, is shared among some sectors of the Afghan population as well. "The announcement of a significant drawdown and discussion of 2014 makes people afraid," Ahmad Nader Nadery of the Afghan Independent Human Rights Commission told the Times. 

Concerns in Afghanistan, and to some at home as well, where University of Ottawa professor Paul Robinson argued in an op-ed piece to the Ottawa Citizen that the war overseas had changed things in the land the soldiers were returning to. "The most obvious impact has been the re- turn of a militarism probably not seen in Canada in peacetime since before the First World War," he argued. "The government's announcement earlier this year that the military should be present at future citizenship ceremonies because the armed forces are one of Canada's most notable institutions typifies the new climate of opinion." "The days when Canada prided itself on an unguarded border and a peaceful reputation seem far away."

Une femme élue en Thaïlande

Certes l'élection d'une première femme à la tête du gouvernement dans l'histoire du pays des sourires serait louable, mais il semblait dans l'immédiat plus important que le vote de la fin de semaine mette un terme à plusieurs années de tensions parfois violentes et sanglantes entre les chemises rouges et jaunes en Thaïlande. 

Puis certains ne verraient dans la victoire de Yingluck Shinawatra qu'un masque féminin cachant une personnalité déjà trop bien connue prête à effectuer un retour sur la scène politique nationale. Du coup, les chemises rouges populistes ont pu célébrer une victoire importante lors des législatives du camp fidèle à l'ancien premier ministre Thaksin Shinawatra, dont le renversement en 2006 lors d'un coup d'état avait tout déclenché et entrainé une contestation puissante - qui l'an dernier encore faisait plusieurs douzaines de morts lorsque les manifestants ont occupé le centre-ville. 

Et on ne peut faire plus fidèle qu'une histoire de famille, l'heureuse élue, pourtant jeune et sans expérience politique, étant bien la soeur de l'homme qui a dû choisir l'exil à Dubaï et a pu ainsi savourer une revanche indubitable. Même à l'heure de son triomphe, Yingluck Shinawatra n'a pas hésité à faire mention de son frère, pouvant du coup paraitre un peu comme le 'clone' ou 'prête nom' qu'on l'avait parfois surnommée: «M. Thaksin m'a appelée pour me féliciter et m'encourager. Il m'a dit qu'il y avait encore beaucoup de travail devant nous à accomplir». 

Avec plus de la moitié des 500 sièges du parlement, le gain du parti Pheu Thai a été accepté avec humilité par le premier ministre sortant: «Il est désormais établi que d'après les résultats du scrutin, le Puea Thaï a gagné les élections. Le Parti démocrate reconnaît sa défaite. Je voudrais féliciter le Puea Thaï pour son droit à former le prochain gouvernement», a déclaré Abhisit Vejjajiva devant les caméras. Plus qu'un simple revers électoral, c'est une classe politique, celle des chemises jaunes et de la classe dirigeante traditionnelle, composée de vieilles familles fortunées, de médaillés de l'armée et de la monarchie, qui semblait rejetée. 

Si le retour du frère parait inscrit dans la suite naturelle des choses, celui-ci du moins se dit fatigué de la vie politique et prêt àprendresaretraite:«Si mon retour est susceptible de provoquer des problèmes, alors je ne reviendrai pas tout de suite. Je dois être une solution, pas un problème», dit-il. 

Pour l'heure, la crise semble s'estomper, selon certains analystes. «Les chances de bloquer le Puea Thaï sont fortement limitées à court terme, expliquait à Reuters Roberto Herrera-Lim, spécialiste de l'Asie du Sud-Est au sein du cabinet de consultants Eurasia Group. L'instabilité que tout le monde craignait semble désormais bien moins probable. L'armée va devoir être pragmatique.» 

L'annonce d'un gouvernement de coalition a également plu aux observateurs craignant de nouvelles tensions. Mais quelques groupes profondément anti-Thaksin se disent prêts à poursuivre Yingluck Shinawatra pour parjure, l'accusant d'avoir caché les avoirs de son frère exilé. Un retour de ce dernier pourrait également, plutôt que régler les problèmes du pays, seulement envenimer l'environnement politique thaï. 

Pour l'heure les organisateurs se félicitent de la paix relative dans laquelle s'est déroulé le scrutin et espèrent que Yingluck Shinawatra s'en tiendra à ses promesses de ne pas tenter de venger le coup d'état et de se réconcilier avec les militaires. Celle-ci s'est également engagée à poursuivre les politiques de son frère pour relever les classes les pluspauvres.

L'écart surprenant de la victoire laisse espérer qu'après une période marquée par six premiers ministres en six ans, la Thaïlande pourra trouver chez elle le repos que plusieurs millions de touristes viennent y chercher chaque année.

Guilty of the worst crimes

More often the victims than the perpetrators, to some a question lingered: could women, like men, be charged not only with terrible, but also the worst crimes? The conviction of the first woman found guilty of genocide by an international court, a former Rwandan minister, who like her son got a life sentence for their roles in the country's 1994 genocide, represented a new threshold for the record. But more cases may follow as the four surviving leaders of the Khmer Rouge go on trial, including one woman charged with genocide, crimes against humanity and war crimes. 

For Rwanda alone, according to a Canadian researcher, there are enough women facing similar charges to give some balance to reports of women as the victims, rather than the perpetrators, of the worst crimes. But after similar convictions by local courts in Rwanda, the conviction of the former minister Pauline Nyiramasuhuko, 65, was a matter for the international domain due to her government position. The court said she had issued orders to Hutu militias to hunt and kill Tutsis of all ages and genders in her home district of Butare, home to an ethnic mix that brought or horrifying killing. 

According to court testimony, the bloody targeting of those seeking refuge at the Catholic Mugombwa Church "resulted in the death of hundreds, if not thousands, of Tutsis," the summary said. According to a summary of the verdict, mother and son went on "to abduct hundreds of Tutsis; many were physically assaulted, raped, abducted and taken away to various places in Butare, where they were killed". 

As shocking as the charge and conviction are, they are tragically common in Rwanda according to a Canadian who travelled to Rwanda to complete a Master's thesis at McGill. "Much has been written about the suffering of women during the Rwandan genocide, particularly as victims of sexual violence," writes in Nicole Hogg in a report to the Coalition for women's human rights in conflict situations. "Yet, despite the recent conviction of two Rwandan nuns in Belgium for genocide, little analysis has been undertaken to date of women as participants in the genocide." Particularly interesting in Nyiramasuhuko's case, she noted,"is that she incited the rape of Tutsi women, including by her own son," another world court first. 

Citing official statistics, she notes "there are currently 3,105 women in prison in Rwanda, representing 3.4% of the total prison population. The vast majority of these women are charged with genocide-related crimes (as against common crimes), ranging from Category 1 offences (for being among the primary planners, instigators and most notorious killers of the genocide), to murder (either with their own hands, or, more often, as accomplices, in particular, by exposing the hiding places of Tutsis)." By her account the former minister got off easy for much more sweeping crimes. 

"Six women charged with genocide have received the death penalty, of whom one had her sentence reduced to life imprisonment on appeal, and one has been executed," Hogg said. "The confession rate among female prisoners charged with genocide is very low and most women I have met claim to be innocent," she adds. 

As rare as the charge is for a woman, especially on the world stage, a similar case will come under scrutiny as the aging surviving members of the Khmer see their day in court more than three decades after the collapse of a government that butchered millions in the killing fields of Cambodia, slaughtering as much as one-fourth of the population from 1975 to 1979. Ieng Thirith, 79, who was minister of social affairs, joins her husband, former foreign minister Ieng Sary, 85, as well as Nuon Chea, 84, and head of state Khieu Samphan, 79, facing charges in a case that Cambodian Center for Human Rights president Ou Virak told the New York Times "will be a cathartic moment for all Cambodians." 

Also longtime coming, the trial is expected to last years and perhaps see some of the defendants drop off as it carries on. Earlier Kaing Guek Eav, known as Duch, who ran the main prison and torture house of the Khmer Rouge, was sentenced to a term of 35 years that was reduced to 19 years, dismaying victims' families. 

The former Yugoslavia's atrocities also put a woman in the dock facing similar charges, but former Bosnian Serb leader Biljana Plavsic, indicted in 2000 for charges including genocide for her role in Serb atrocities in the 1992-95 Bosnian war, later saw that charge dropped as part of a plea bargain that saw her convicted of persecutions on political, ra- cial and religious grounds, a crime against humanity.

Le Sénégal dans la tourmente

Epargné par les crises qui étranglent l'Afrique de l’ouest de la Côte d’Ivoire au Maroc, le Sénégal vit néanmoins de fortes émotions qui mêlent politique, religion et le grand contentieux de l'ancienne colonie française. Quelques jours après que le président ait fait marche arrière sur un projet de réforme controversé, des manifestations violentes s'en prenaient aux installations du gouvernement à Dakar et Mbour en raison du prolongement des coupures de courant qui baignent une partie du pays dans le noir. 

La compagnie électrique Senelec a notamment fait les frais de ces éclats, parfois incendiaires, qui ont exigé l'emploi de gaz lacrymogène par les forces de l'ordre pour repousser des foules de milliers de protestataires. Quelques jours plus tôt c'était pour défendre le palais
présidentiel que les forces de sécurité ont employé les grands moyens, les projets de réforme constitutionnelle du président Abdoulaye Wade ayant été mal reçus par ses concitoyens. Ces derniers ont catégoriquement rejeté des plans désignés à faciliter sa ré-élection et assurer sa succession en créant un poste de vice-président, et surtout, réduisant la marge de succès nécessaire au premier tour d'une présidentielle (de plus de 50% à 25%) afin d'éviter un second tour. 

L'octagénaire espérait rendre les changements effectifs en prévision des élections de l'an prochain et garantir un poste encore plus prestigieux à son fils, Karim, qui détient déjà d'importants portfolios au sein du gouvernement. L'odeur de népotisme de la part d'un président en poste depuis plus d'une décennie n'a pas tardé à être condamnée dans les rues des grandes villes de ce pays aux prises avec une crise énergétique et une inflation galopantes. 

"Nous manifestons parce que nous n'en pouvons plus, confiait une participante à la BBC, nous passons des journées entières sans courant". En revanche plusieurs manifestants ont mis le feu à des immeubles du gouvernement et de la compagnie d'électricité. Le recul du président semble avoir encouragé de nouvelles manifestations. 

"Lorsque nous avons manifesté le président a retiré ses réformes, poursuit-elle, alors cette fois nous demandons son départ et la chute du gouvernement". Les manifestants se sont regroupés sous la bannière "Ne touchez pas à ma constitution" et pouvaient compter sur l'appui du chanteur populaire Youssou N'dour, qui a accusé le gouvernement d' "abus d'autorité". 

Sur une page Facebook dédiée au mouvement, le jeune Mady Danfakha faisait parvenir un message simple au président: "Le Sénégal n'appartient pas à Wade!" Boubacar Diop de son côté estimait inéluctable "la chute inévitable du baobab." En guise de protestation, le député de l'opposition Cheikh Bamba Dièye s'enchaînait aux grilles de l'Assemblée nationale pour condamner le projet. 

Le pays a dû composer avec d'autres éclats plutôt inusités lorsque des centaines de manifestants musulmans s'en sont pris à un temple de témoins de Jéhovah et un bar dans un secteur conservateur de la capitale, un éclat à caractère sectaire plutôt rare dans ce pays plutôt paisible à forte majorité musulmane. Selon des témoins, les gestes avaient été provoqués par le discours incendiaire d'un imam qui avait parlé d'"acte d'agression envers leur foi". Mais certains n'auraient pas respecté l'orthodoxie de l'acte, en profitant pour descendre plusieurs canettes de bière. 

Ce tapage plutôt rare au Sénégal, est pourtant sans lien avec la crise de presque trente ans qui perdure en Casamance, la partie du pays séparée du reste par la Gambie. Le conflit "oublié", qui a commencé en 1982 et a fait plusieurs milliers de morts tout en ruinant l'économie de cette région du sud - malgré plusieurs tentatives d'accords de paix -, a également connu ces derniers mois une recrudescence des violences, avec des affrontements entre l'armée et les rebelles. En février Dakar rompait avec Téhéran, accusée d'y armer les rebelles indépendantistes. 

"On est aujourd'hui dans une situation de ni guerre, ni paix, malgré la volonté de paix affichée par les parties belligérantes", affirme à l'AFP Ibrahima Kâ, un responsable d'ONG à Ziguinchor. Alors que le gouvernement et les rebelles se disent disposés à des négociations de paix, les dernières remontent à il y a six ans, et les troubles à Dakar ont de quoi garder les autorités occupées.

Another summer of discontent



This week's confidence vote in the new Greek government was overall a small victory in the marathon of trials facing prime minister George Papandreou, but it was welcome news that proved enough to allay immediate fears of a Greek default, at least in the eyes of Asian stock markets opening soon after the midnight vote.

Outside in Syntagma square Greeks massed by the thousands to hurl insults at the parliamen- tarians soon to vote on new austerity measures that in the short term only mean more hardship. By now, over a year into this, it's hard to keep count. 

Mass protests by citizens and rolling blackouts by striking utility workers are just some of the ways Greeks have reacted to Athens' necessary austerity measures, ahead of other desperate plans to raise funds that include a mas- sive sale of assets in- cluding everything from more state-owned companies to airports, highways, banks and real estate. Everything must go. But will it ultimately prevent default as Papandreou meets with European officials pondering whether a second bailout in just over a year should be granted. 

"At this time of pain I want to send a message to all Greeks," he said, while protesters outside cried "thieves! thieves!". 

"Yes, the course is difficult but there is light at the end of the tunnel. We all have to agree that we will put an end to deficits. We want to make a leaner, healthier state, because otherwise our country cannot take the burden." 

Opposition members however had their own take: "This is not a programme to salvage the economy, it's a programme for pillage before bankruptcy," said Alexis Tsipras of the Left Coalition. 

While Greece may seem like Europe's weakest link it hardly is alone to face the finan- cial music as tens of thousands of protesters took to the streets of Madrid over the weekend to demonstrate austerity measures there while Moody's announced it was placing Italy's Aa2 rating on review for downgrade on worries this other Mediterranean country won't be able to make the necessary spending cuts and other fiscal measures needed to reduce debt. Heeding the warning will of course only spark more protest in the country so far spared the worst of the continuing crisis. 

"The Moody's news on Italy reinforces the Eu- ropean Central Bank's concern about the prospect of contagion. And contagion should not happen," said Greg Salvaggio, senior vice president at Tempus Consulting in Washington. Italy's public sector debt is in fact proportionally slightly larger than Greece's, at just under 120% of GDP, even if its deficit is slightly more under control. 

But Greece is by far causing the most concern, with analysts hinting it may opt to drop the euro altogether and return to the drachma, to ease financial pressures. In the short term concern remains about the country's ability to keep afloat and pay bills by getting the next 12 bil- lion euro installment of its 110 billion euro bailout, as the government struggles to make up for continuing budget short- falls. Without the money Athens will be short paying its debts, which could trigger a default that would have an impact across the eurozone, the sort of "contagion" that some say could be fatal to the common currency. 

Making matters worse are weak government revenues due to recession, analysts say has been triggered by deep cuts. Europe held back on the payment to await the confidence vote on Papandreou's new cabinet, to make sure the new programme is widely supported in Athens. At least in parliament. With a back drop of violent protests, also not exclusive to Greece in this new summer of European discontent, there is no lack of drama in the country that coined the phrase. 

"The consequences of a violent bankruptcy or exit from the euro would be immediately catastrophic for households, the banks and the country's credibility," Papandreou warned. But as a second bailout nears, patience is running out in more northerly and prosperous parts of the continent. European Commission President Manuel Barroso acknowledged Greece faced a "moment of truth" but added it needed to show it was "genuinely committed to the ambitious package of further fiscal measures and privatisations" to avoid defaulting. 

The acting head of the IMF said meanwhile Greece's debt levels aren't its main problem but a lack of competitiveness, its economic "isolation" in the eurozone and a "broken" fiscal system. "The Greek situation is exceedingly difficult. The challenges are enormous," John Lipsky said. 

Expressing rising EU taxpayer revolt against backing Greece, Austrian tabloid Oesterreich called for an EU-wide referendum "to let those who have to pay for Greece decide" whether to rescue it again or preserve "a euro without Greece". Late this week the UN reminded coun- tries of the need to consider the big picture, fearing combined austerity measures could threaten global recovery. Such measures in Greece and Spain "are not only threatening public sector employment and social expenditure, but also making the recovery more uncertain," said the UN report.

Rejet des réformes au Maroc et en Jordanie

Même s'ils se distinguent des crises plus sévères que traversent la Syrie et le Yémen, qui remettent ces régimes en question, les mouvements de contestation qui ont vu le jour au Maroc et en Jordanie ont suscité des mesures préventives par les monarques de Rabat et d'Amman. Mais les projets de réforme du roi Mohammed VI et d'Abdallah II n'ont pas réussi à satisfaire des manifestants qui poursuivent leur contestation. 



Ce dernier a été le premier à emboiter le pas, s'engageant le 12 juin à des réformes en vue d'un système parlementaire, tout en mettant en garde contre les débordements qui pourraient suivre les manifestations, plutôt pacifiques, qui traversent le pays depuis la mi-janvier. Abdallah II a profité du douzième anniversaire de son accession au trône pour annoncer un projet de réforme électoral qui remplacerait certaines nominations royales de membres du gouvernement par des élections du parlement. 


Il s'agit du fruit de la réflexion d'une commission gouvernementale qui s'est penchée sur les projets de réforme depuis l'intensification des manifestations, mais il n'a pas suffi pour satisfaire une opposition qui voit déjà plus loin et trouve inchangée la sous- représentation parlementaire des villes du pays. A l'occasion de ce premier discours télévisé depuis le début des manifestations, le roi a souligné "nous devons faire la différence entre les changements démocratiques réalisables et les risques de chaos et de zizanie" qui selon lui ternissent l'image du pays dans le monde. 


Les réformes annoncées à Rabat quelques jours plus tard n'ont pas plus su satisfaire la rue, où plusieurs milliers de manifestants ont répondu à l'appel du Mouvement du 20 février et ont défilé dans les grandes villes du Maroc pour dénoncer le projet de réforme constitutionnelle présenté deux jours plus tôt. Faisant appel à l'avènement d'une véritable monarchie parlementaire au Maroc, les manifestants ont promis de ne «pas lâcher prise». 


Pourtant le projet de réforme a été appuyé par plusieurs, notamment au sein de la classe politique. Certaines divisions ont été visibles dans les rues des grandes villes, des centaines de personnes favorables au projet, brandissant drapeaux et portraits du roi, cherchant à empêcher les manifestations de l'opposition d'avoir lieu. Bien que le projet doive être soumis à référendum le 1er juillet, certains manifestants regrettent que l'échéancier laisse si peu de temps à la discussion. Les réformes envisagées sont plutôt plus timides que celles de Jordanie, même si elles prévoient un certain renforcement des pouvoirs du premier ministre. 


Alors que ce dernier serait toujours choisi par le roi, qui conserve toutes ses prérogatives de Chef de l'état et de Commandeur des croyants - l'autorité ultime en matière religieuse -, le premier ministre serait nommé au sein du parti arrivé en tête des élections. Le roi préside le conseil des ministres et le Conseil supérieur du pouvoir judiciaire, reste le chef de l'armée et préside un «Conseil supérieur de sécurité», nouvellement créé. Cependant une disposition soulignant le caractère « sacré » du souverain serait supprimée et remplacée par un article stipulant l'inviolabilité de l'intégrité de la personne du roi. Le projet élargit également les domaines de compétence du Parlement et désigne le berbère comme langue officielle, avec l'arabe. 


Applaudi par les trois formations politiques les plus importantes du pays, qui ont appelé à «voter oui» à la réforme constitutionnelle, le projet a été rejeté par des manifestants qui ont choisi de maintenir leurs projets de démonstration, qui en plus de faire appel à une plus importante réforme politique souligne le 30ème anniversaire d'un autre mouvement. 


«Le 20 juin 1981, les enfants du peuple ont manifesté à Casablanca pour revendiquer une vie sociale juste et ont été réprimés. Aujourd'hui, 30 ans après, nous manifestons aussi pour une vie digne», avaient-ils indiqué. 


"Le projet proposé pars le roi ne répond pas à nos demandes d'une véritable séparation des pouvoirs, indiquait un porte-pa-role, nous poursuivrons nos manifestations pacifiques contre ce plan." 


Alors que les violences sévissent au Yémen et en Syrie, sans parler de la Libye, au Maroc comme en Jordanie, les manifestations ont évité les débordements. Mais les souverains restent vigilants au cours d'une année qui ne manque pas de rebondissements. Car les manifestants au Maroc gardent de pénibles souvenirs de promesses antérieures de réforme sans lendemain.

Nouveau spectacle désolant après la défaite



Un peu plus d'un an après la fête Olympique et les félicitations des autorités sportives faisant l'éloge de la participation active des citoyens à la fête des Jeux, Vancouver a offert un bien triste spectacle qui selon plusieurs aura vite fait de ramener la métropole un cran en arrière en plus de ternir l'image internationale de la ville, sinon du pays. 

Les images télévisées de jeunes casseurs renversant des véhicules avant d'y mettre le feu et s'attaquant à des commerces ont sans doute été les premières de Vancouver à traverser le monde depuis les Jeux de l'hiver 2010, de quoi faire oublier les célébrations pourtant si récentes du sport amateur. Des groupes de jeunes s'en seraient pris aux biens privés et publics même avant la sirène marquant la fin du match ultime de la finale de la coupe Stanley, qui avait rassemblé plusieurs milliers de partisans au centre-ville. 

Depuis plus d'une semaine la fièvre du hockey était à son paroxysme dans la métropole de l'ouest, qui espérait cueillir son premier titre, et pourtant certains craignaient le pire si une série si bien débutée, avec deux gains à domicile, se transformait en défaite. Les souvenirs d'une nuit semblable en 1994, lorsque le club avait également été battu en finale, se mêlaient aux promesses qu'après des JOs si heureux et paisibles, et des séries jusque là sans grand incident, un tel spectacle ne saurait avoir lieu à nouveau. Mais c'était oublier les passions provoquées par le sport national dans un pays qui n'a pas eu de vainqueur de la coupe Stanley depuis 18 ans. 

Selon Bob Whiteclaw, qui avait écrit une analyse des événements de 1994 et fait plus de 100 recommandations pour éviter un nouveau saccage, recommandations qui selon lui n'ont pas été suivies, les incidents "ont été bien pires que ceux de 1994 en terme de violence, d'hooliganisme, de vandalisme, et de pure violation de la loi, la police ayant été ciblée" dit-il. Plus de 150 personnes ont été blessées dont une douzaine d'agents lors de la soirée qui a mis le centre-ville à sac. 

L'évolution de la technologie et des médias sociaux depuis pourrait cependant faciliter la tâche des policiers qui tiennent à épingler les casseurs, qui ont pris l'habitude de se filmer et de se photographier en plein action. Plusieurs pages Facebook mettaient d'ailleurs en ligne des images compromettantes dans le but de faire payer ceux qui ont entaché l'image de la ville si récemment fêtée. Mais la technologie a vite été mise à l'épreuve tellement le déluge de photos et de vidéos reçu par les policiers a été important. Une centaine de personnes avaient été arrêtées le soir du saccage, mais les autorités espéraient ainsi poser le grappin sur plusieurs autres participants. Déjà dans les jours qui ont suivi plusieurs casseurs se sont présentés aux postes de police avec des lettres d'excuse.

Les médias sociaux ont ainsi servi non seulement à motiver les casseurs, mais les exposer. Puis ils ont tenté de limiter les dommages en encourageant les citoyens de cette ville blessée de participer à une grande corvée réparatrice, un appel qui a été suivi. Quelques 15,000 personnes de tout âges se rassemblaient ainsi au centre-ville tôt le lendemain pour aider à nettoyer les dommages, balayer les bris de verre, effacer les graffitis, et tenter de masser l'image endolorie de la métropole. Mais parfois la réaction sur Internet est allée un peu trop loin, comme dans le cas d'un jeune athlète de 17 ans, qu'une image montrait mêlé aux éclats. Malgré les excuses à profusion, sa famille a dû quitter son domicile sous le poids des menaces. 

De manière générale le mal était déjà fait, à la ville et au pays, faisant l'objet de ridicule: "En Syrie ils font l'émeute pour la liberté. Au Pakistan contre les frappes de drones américains. En Chine à propos de bien des choses, entre autre les droits des travailleurs. Mais au Canada, officiellement un des pays les plus riches et paisibles de la planête, c'est à propos, vous l'avez deviné, de hockey," analysait l'Atlantic. 

Pour le Sports Illustrated, l'événement soulignait un nouveau tournant du "débat sur la violence au hockey". 

Pendant ce temps les images étaient tout autres à Boston, qui fêtait le seul club professionnel qui jusqu'alors n'avait pas remporté de titre pendant la dernière décennie. En effet les Bruins, qui en fait n'avaient pas remporté le titre depuis 1972, joignent les Celtics, Patri- ots et Red Sox, à titre d'objet de défilé dans la ville de tous les sports.

20 years of Baltic freedom



As North Africa convulses with the latest developments in the Arab Spring, a dozen former republics of the USSR will soon mark 20 years since independence after decades under Soviet rule. In the case of the Baltic states of Latvia, Lithuania and Estonia - who always considered themselves separate and independent - the development was a long time coming, two years after the fall of the Berlin wall which had given them their first hopes of regaining freedom, but came after violent clashes which have left scars like so many years under Moscow's rule. 


As they, like other European Union members, rise from the current economic crisis, there is a reminder not all three developed equally. Neighbours Latvia and Estonia in particular have experienced the crisis differently, the former struggling to prevent its countrymen from leaving because of a lack of job and opportunity after a very difficult economic period, while the latter broke new ground by adopting the euro this year, one it is expected to see over 5% increase in growth, by far surpassing many other European nations, even in the west.


Bustling Tallinn, Estonia's capital, deals with new, more welcome, invaders in a country often conquered but never entirely subjugated: hordes of tourists coming off cruise ships to spend hard earned cash in the old town and modern helmeted Vikings taking charge of the roads as bikers from Finland crisscross the country after a short and cheap ferry ride. While a McDonald's sign proclaims "no borders" as one crosses from one country into the other - that old Mconflict theory that no country home to the golden arches has gone to war against another similarly endowed - the differences are evident between the two neighbours, symbolically linked with Lithuania in 1989 by a 600km human chain called "hands across the Baltics", when the three were starved for independence. 


A recent political crisis in Riga, the Latvian capital, which saw the president lose his post after failing to convince his fellow politicians to go after the country's oligarchs - byproducts of the post-Soviet days when the privileged seized once state-owned assets suddenly up for grabs - allowed the Estonian newspaper Aripaev to raise some comparison between the two former Soviet republics. The newspaper, according to a translation in the Baltic Times, says that while Estonia has its share of "powerful businessmen who tend to mix politics with business" that the situation is less severe there than in Latvia because of the "speed of privatization, as most of Estonia's larger enterprises were acquired by foreigners." 


Another distinction, it goes on, is that unlike Latvia, Estonia has never had large banks that belonged to a few local powerful businessmen. Finally, the paper puts media independence in Estonia a notch above Latvia's after the exodus of previous large media players. The political crisis threatens to prolong Latvia's economic troubles, the politicians warned, but also adds to the country's poor image among its neighbours, deplores Agnese, in her first month as guide at Riga's museum on the atrocities under Soviet rule. 


If anything, Latvia needs more Agneses. The 23-year-old from a community 40 minutes away from the capital studied in the United States, an opportunity afforded by few Latvians, but resisted the temptation to stay abroad for work, despite efforts by many of her countrymen to seek better fortunes in countries such as Britain. Moving away is made easier as all Baltic countries are part of the border-free Schengen agreement, though Estonia likes to conduct border checks now and then to prevent Latvians from pouring over to its side. 


"I have thought about (leaving), but I love my country," she says. The sacrifices are immediately obvious, having to face a long 40-minute commute twice a day back home to and from work, as the cheapest accommodation in Riga is too much for her salary. Standing in a room devoted to the revolution of 1991, she is still thankful for all the changes that have taken place since "otherwise I wouldn't be able to travel, I love totravel."Looking at large photos of an exhibit showing crowds defying Soviet authorities as they erected barricades during the clashes that eventually led to freedom in 1991, she notes she was too young, then just 3, to remember that momentous movement. While many poured into the streets in celebration, her parents hesitated to join the crowds marking independence. "There was still too much tension," she said, noting the Russian troops only left three years later, after putting up much resistance. 


Today, she admits, tensions with Russians who grew up being accustomed to being at home, speaking nothing but their language in the Baltic country, are still very evident. Of the three Baltic countries, Latvia has the fewest share of natives in the population, growing, but still below 60% of an overall population of 1.9 million made up of about a quarter of Russians. This places other barriers on Latvians seeking work. 


"You need to speak Russian to work most jobs here," Agnese points out. While Russian used to be mandatory at school, it isn't even the first foreign language now being taught at school, replaced by English. As second language in school Agnese chose French, which she uses occasionally with tour- ists in the museum, as she already knew Russian at a young age from speaking it with her neighbours. 


Across the Baltics the hammers and sickles have faded away, but there is plenty to remind you of the scars left behind by the last conquerer. After all even earlier invaders, such as the Swedes, remain visible themselves, leaving their marks on historical sites, such as Riga's Swedish Gate, and more recently the economy, dotted by a chain of "Swedbanks" spreading across the Baltic countries. 


The Academy of Sciences building in Riga's Moscow district, also known as "Stalin's birthday cake" is by far the city's highest, and is a fine example of Soviet architecture from the Stalin era. So fine in fact that nothing like it can be found in the relatively European-looking regional Russian metropolis of St Petersburg, the city of Czars. Major landmarks aside, the cities are dotted by reminders of the hardships endured under the Soviets, from a plaque on a government building in Tallinn reminding tourists of the torture endured there during the occu- pation to a memorial in a Riga park commemorating five protesters killed in an early 1991 uprising. 


At 8 Doma laukums in Riga's old town you can still see the bullet holes from the firefight when Latvians put up barricades against communist sympathizers outside a building hosting a radio station. The president later proclaimed independence from one of its balconies in August of 1991. 


An then there's Riga's museum on the Soviet atrocities, a large black box right next to the old town's main tourist attraction, the house of Blackheads. 


Flashes going back to that fateful year two decades ago can still be found in the news. Recently they landed a former Soviet commando in jail for life in Lithuania for his part in the killing of seven border guards, a bloody chapter referred to as the Medininkai massacre. While Konstantin Mikhailov was arrested in Latvia, where he had sought citizenship, three others sought in connection with the incident are believed to be in Russia, a country Lithuania accuses of shielding them from justice. 


There is much to divide Russians and the Baltic countries 20 years later. For one thing a major highway linking the three by road, a fine one paid for by EU funds, turns to large bumps and potholes as soon as one crosses the border into Russia. And propaganda plays still a large part to keep the neighbours divided. In a recent Russian poll, Russians described residents of the Baltic countries as being the most hostile to them, while Belarus was the friendliest. 


Russian reports also make a point of stressing annual commemorations of Nazi wafen-SS units in Estonia and Latvia. Lithuania is also accusing Russia of planning two nuclear power plans on its border as a form of psychological warfare, at a time of new fears in the aftermath of the Fukushima disaster. 


Meanwhile Scandinavian countries along the Baltic Sea have opened their arms to the three former Soviet republics, Swedish Prime Minister Fredrik Reinfeldt declaring 2011 the "Baltic year" in Sweden. Those earlier invasions are, after all, such a long, long time ago.

Winnipeg's back: good times for Canadian hockey?


Different things will send people waving flags and parading in the evening. In North Africa it was a sweeping movement calling for the end of decades of dictatorship. In Washington and New York a few weeks ago, it was satisfaction that the culprit of the 9-11 attacks would not live to cause another one. In Winnipeg it was a single newspaper report that the city's dream of once more hosting an NHL franchise would come true. 

Mostly young males yelled in delight at honking cars while waving flags at the corner of Portage and Main, Canada's most central and famous intersection, after the online edition of the Globe and Mail published a report saying the Thrashers' move from Atlanta to Winnipeg was a done deal. It may have seemed premature and as speculative as all the rest, after previous reports mostly focusing on the Predators, and Quebec City's own negotiations to land a team, but since the paper is owned by the same people pursuing the bid, the sources were hardly doubtful. When the news was confirmed this week, thousands more poured into the streets Tuesday when True North announced it was purchasing the team to move it to Winnipeg, pending approval of the league. 

“Such a broad range of emotion that I’m trying to reconcile today,” said chairman Mark Chipman. “Obviously all along we’ve been aware of how important participating in this league is to our community. We were front and centre when it left . . . and it was a very, very difficult, disappointing process. “But I will say this, as important as this may be, what’s equally if not more important is the resiliency this community has shown over the past 16 years. And that’s why we’ve gotten another opportunity. We didn’t wallow in self-pity.” 

For Atlanta it's deja vu all over again after losing the Flames to another Canadian city, Calgary, in 1980. While the years of dismal attendance permitted true fans to slip down to the better seats on an affordable night, few doubted the situation was sustainable. In the final weeks, a single group, Atlanta Sprit, remained to try to keep the franchise from moving. 

Season ticket holder Tony Meoli, who predicted the team would move if it didn't make the playoffs this year, was long before that fateful day in May decrying the state of hockey in Hot-lanta. "Sad that there are (only) 8 members," he said on a fan Facebook page. "Hockey is dying in Atlanta yet again. I am a season ticket holder and see our numbers are terrible each night - minus when a big team comes to town." 

Some 200 fans gathered in Atlanta last weekend to show their support, but to some it was more about mourning the loss of a close friend. “I’ll be going to the event, but I’m treating it as if I’m going to a funeral,” Brett Lang, who described himself as a season-ticket holder since Day 1, told the Constitution. “I will go sit in the seats that my friends, family, and I enjoyed for the 11 seasons, quietly reflect on the good times, and say farewell just like a funeral.” 

For dyehard Winnipeg fans, the return of a team was a dream come true. "15 years ago I cleared out my meager bank account to try to keep the Jets in Winnipeg. Now the NHL is coming back," reflected Ottawa-based sports editor Peter James. "I have been saying that if the NHL ever came back to Winnipeg, I'd quit my job and move back . . . never thought the NHL would call my bluff." 

With the Canucks in the Stanley Cup finals and Quebecor pursuing a deal with the NHL to ensure the return of a team in Quebec City, things looked up for Canadian hockey cities. By some accounts more than 7 or 8 teams could based in Canada could thrive in the new NHL of salary caps and high dollar. According to a report earlier this spring the NHL would do much better ratcheting up its presence in Canada than trying to implant expansion teams south of the border. 

A report by the University of Toronto's Mowat Centre for Policy Innovation found the great white north could count on fan support for being home to no less than double the number of teams at the time. While the relative proximity of Hamilton to Buffalo and Toronto has always hurt its chances on being somewhere on the expansion list, southern Ontario could support three teams alone, according to the report, including one in the heart of Leaf nation. 

"A new team would also be successful in one of the following cities to the west of Toronto: Hamilton, Kitchener-Waterloo or London," the report states. Vancouver and Montreal could each support a second team, and Winnipeg and Quebec City also had sufficient demand to support a team. The researchers based their estimates on the case of Edmonton, the smallest market in the NHL with the second-smallest arena. A rabid fan base however generated more arena revenue in the gate-dependent league than for most American NHL teams. 

The big picture: Despite making up just one-fifth of the league, Canadian teams account for one-third of the NHL's total revenues. Of course the TV markets would be limited, and the size of Winnipeg arena itself, while newer than Quebec City's current building, is small at 15,000 seats.

Au tour du boucher de Srebrenica

Moins d'un mois après Oussama ben Laden, Ratko Mladic, un autre des criminels les plus recherchés, fait face à la justice, moins directe celle-là. La liste reste longue, mais elle vient de se raccourcir. 

Etonnante efficacité ou complicité? La surprenante arrestation du boucher de Srebrenica quelques jours à peine après l'avertissement de l'UE servi à Belgrade à propos du besoin de trainer les responsables de crimes de guerre devant les tribunaux ou risquer des conséquences au niveau de l'intégration communautaire, clôt un sombre chapitre de l'Europe contemporaine. 

En effet, à la mort de Slobodan Milosevic dans une cellule de La Haye il y a cinq ans, les instances européennes avaient jugé plus urgent que jamais le besoin d'accrocher les autres responsables serbes des atrocités des années 90. Depuis, Radovan Karadzic a goûté à la nouvelle justice de l'administration Boris Tadic, une fois qu'il a pris en main le gouvernement et remanié les services de renseignement en 2008. Karadzic fut arrêté en juillet 2008 alors qu'il travaillait dans une clinique médicale de Belgrade sous l'alias Dr. Dragan David Dabic. Le commandant Ratko Mladic, avant son arrestation en fin mai, préférait se faire connaitre sous le nom de Milorad Komadic dans sa communauté de Lazarevo, au nord de la capitale. 

La nouvelle fut accueillie avec soulagement par la communauté internationale, notamment le secrétaire-général Ban Ki-moon pour qui l'arrestation constituait "une journée historique pour la justice internationale." 
"Cette arrestation signale un pas important dans notre combat collectif contre l'impunité." 

Soulagement notamment de la part de l'ancienne procureure du Tribunal pénal international pour l’ex-Yougoslavie, Carla Del Ponte, qui avait été si déçue par le fait que le procès de Milosevic avait été écourté par sa mort en 2006. «C’est un grand jour, un grand moment, pas seulement pour la justice internationale mais aussi pour les victimes, s’est-elle réjouie. L’acte d’accusation est prêt depuis 16 ans» 

En Serbie, ou l'arrestation et le passage devant les tribunaux de dirigeants n'est pas toujours agréablement accueilli, un certain essoufflement se faisait déjà sentir sur la question alors même que les procédures étaient enclenchées sur l'extradition à la Haye, où il allait rejoindre Karadzic cette semaine. Cette fin de semaine une manifestation par des militants d'extrême droite a donné lieu à plusieurs affrontements avec les forces de l'ordre. 

Fin d'un chapitre, est-ce alors le début du chapitre européen auquel la Serbie rêvait si fort, à présent qu'elle se considère purgée? Si la coïncidence avec les pressions liées à l'intégration parait louche, c'est d'autant plus que, selon un auteur français, l'histoire semble se répéter.  Lorsque Tadic, président depuis 2004, "reprend en main l'Etat serbe en 2008 et charge les services secrets de récupérer Mladic et Karadzic", les pressions ne sont pas sans rappeler la situation actuelle, rappelle Jacques Massey, auteur de Nos chers criminels de guerre, au Monde: «Ils font arrêter Karadzic. Si on compare avec la séquence actuelle, ils le font arrêter au moment où il y a un enjeu européen fort, à la veille de la signature de l'accord d'association.» 

«En décembre 2010, l'un de mes interlocuteurs me disait que les autorités serbes avaient donné l'assurance qu'elles allaient tôt ou tard l'arrêter. Elles l'avaient localisé et elles attendaient le meilleur moment possible, ce qui est cohérent avec ce qui se passe aujourd'hui. Après, elles le lâchent à un moment où il est presque grabataire. Elles ont attendu le dernier moment.» 

Pour Tadic, la nouvelle fera un grand bien à la Serbie:  “Je pense que nous venons aujourd'hui de terminer use époque difficile de notre histoire récente, dit-il. Nous blanchissons notre nom et celui de tous les Serbes, où qu'ils soient.” 

Geste retardé ou non, Tadic devait avoir une petite pensée pour son ancien ami, le premier ministre Zoran Djindjic, tué en 2003 par des paras nationalistes à un moment où, selon Massey, il semblait prêt à livrer Mladic. Le pays n'était pas encore prêt à accomplir un tel geste. Tadic a signalé qu'il ferait enquêter le réseau de supporters qui ont empêché son arrestation depuis 16 ans, année du massacre de 7,500 Bosniaques, jeunes et vieux, à Srebrenica.

This is post-Osama?

With Pakistan dealing with a regular onslaught of deadly attacks, the U.S. and U.K. signing a new anti-terror cooperation deal and African countries meeting to fight the scourge of Islamic militancy, it took little time for the aftermath of the bin Laden killing to shed any illusions some may have had on the fight remaining against international terrorism. 

In the latest attack on Pakistan, dozens were killed this week, half of them security forces, when Taliban militants from Afghanistan attacked a border post of the country's north-west. This followed an attack on military facilities which killed at least two dozen people last week after a suicide bomber in a car targeted government buildings in the same volatile region of Pakistan, including a police station. On the eve two police officers were killed and 22 others wounded in a suicide car bomb attack on a police station in Peshawar, close to Pakistani army facilities and the US consulate. Taliban claimed responsibility. 

Days before 16 people were killed when a naval air base in Karachi was the target of well-armed gunmen. Media ridiculed the regime and accused it of complicity as the Taliban not only claimed responsibility but said they sent just a small team of attackers to carry out the strike. "Our mujahideen who conducted this operation were equipped with faith as well as with sophisticated weapons and that's why they fought with hundreds of security forces and inflicted heavy losses on them," Pakistan Taliban spokesman Ehsanullah Ehsan told Reuters from an undisclosed location. 

But nothing has been as deadly as the twin suicide bombing at a paramilitary police training centre on May 13, the first of a number of attacks claimed by the Taliban as reprisal for killing bin Laden. The attack killed over 80 people. It was then already just the latest reprisal attack in Pakistan's tribal areas. A Taliban attack of a US consulate convoy in Peshawar also killed one Pakistani and made clear the purpose of the operation. “The blast was to avenge the May 2 killing of bin Laden by US Navy SEALs. We will continue such attacks,” said a spokesman for the Taliban. “Our first enemy is Pakistan, then the United States and after that, other NATO countries,” Ahsanullah Ahsan told AFP in a phone call from an undisclosed location. 

The revenge attacks have shed much blood and left Pakistan between a rock and a hard place as tensions continued after the U.S. found the world's most wanted man near Islamabad. Barack Obama repeated he made no excuses for the operation, led by Navy SEALS, which was carried out without Pakistan's knowledge. In fact he said that if he had to redo everything all over again to hit another high-value target, he would "take a shot". 

"We are very respectful of the sovereignty of Pakistan. But we cannot allow someone who is actively planning to kill our people or our allies' people, we can't allow those kind of active plans to come to fruition without us taking some action," Obama told the BBC. "I had made no secret. I had said this when I was running for the presidency, that if I had a clear shot at bin Laden, that we'd take it." 

Meanwhile Pakistan has remained the target of U.S. drone attacks hitting militants, weapons that have upset relations between the two in the past. U.S. officials are trying to downplay the rift, pointing out that Pakistan has been cooperating very well since the raid on bin Laden, returning a stealth helicopter used in the attack and allowing the CIA to sweep the compound to find more intelligence clues. Carrying out the raid without Pakistan's knowledge however has left relations with Washington tenuous. 

But tensions with the country's southern neighbour, and suspicions of collusion between Pakistani intelligence services and terrorists, were also very much placed on the spotlight by a Chicago trial where a star prosecution witness in the Mumbai terror case said the ISI, provided support to terror group Lashkar-e-Taiba, which has been blamed in the 2008 Mumbai attack. 

“They coordinated with each other,” said witness David Coleman Headley, who pleaded guilty to taking part in planning the attack that killed 160 people. “ISI provided assistance to Lashkar” through military and financial assistance and moral support." 

Intelligence files collected in the raid made plain not only that bin Laden remained an active conspirator, planning more attacks against the West, but that he was comfortable sticking to proven methods of terror, targeting trains, planes and ships. U.S. intelligence officials have called on allies such as Britain and Canada to track a number of individuals identified in the files taken from the Abbottabad compound where bin Laden was killed, after the SEALS found what was reported as a treasure trove for intelligence agencies. They also made plain the world was remaining a very dangerous place under the threat of attack. 

While North Africa has been struggling with ongoing Arab revolts, Algeria announced it was hosting an international summit on Islamist militancy as Mali called for up to 75,000 Sahara Sahel troops to be trained for a joint task force to fight al-Qaida in the Islamic Maghreb. "The challenges we face requires more focused planning and effective co-ordination," told the BBC Algeria's delegate Abdel Kader Messahel, on the need to coordinate efforts with other countries such as Mali, Niger and Mauritania. "It falls on us to evaluate dangerous developments and the new dimensions the terrorist threat is taking."Officials hope such coordinated effort will put down the group accused of a number of kidnappings, including that of a Canadian diplomat, in recent years, all the while fighting transnational crime in the region. 

But America's greatest threat remains the Yemeni-based Al Qaida affiliate that nearly scored two attacks last year, one on a Detroit-bound plane and by also planting bombs in printer cartridges that made it through security but were successfully defused in time. “The organization has a very fast learning curve, quickly adjusts and improvises, and is very adept at exploiting opportunities,” Christopher Boucek, a scholar at the Carnegie Endowment for International Peace, told Congress in March. Nor was America standing the on the sidelines, forming a joint security council with the U.K. to assess potential terror threats and share intelligence. The announcement was made when Obama visited Britain during his sweeping European tour that included a stop at the G8 in France.

Retour au discours de sourds?

Eclipsée par le printemps du monde arabe, la question Israélo- palestinienne a poursuivi son dialogue de sourds lors des dernières semaines lorsque deux discours de dirigeants politiques alliés - mais aux paroles plutôt discordantes - ont tout deux été reçus avec peu d'enthousiasme par le clan Palestinien. 

Dans le cas du discours du premier ministre Benjamin Netanyahou devant le Congrès, qui se voulait un appel au nouveau dialogue, il s'agissait plutôt même d'une "déclaration de guerre" selon un représentant du président palestinien Mahmoud Abbas. Bibi Netanyahou avait notamment fait appel au rejet du groupe terroriste par Abbas et sa clique du Fatah, qui avait signé une entente avec les radicaux de la bande de Gaza plus tôt ce printemps. 

Alors qu'il se disait prêt à faire des «compromis douloureux» pour obtenir la paix au proche orient, Nétanyahou a demandé à Abbas : «Déchirez votre pacte avec le Hamas. Asseyez-vous et négociez. Faites la paix avec l'État juif». Prêt à «être le premier» à reconnaitre un Etat palestinien si ce geste était posé, Netanyahou a néanmoins montré toujours autant d'inflexibilité envers le retour des réfugiés et le statut de Jérusalem «capitale unie d'Israel». 

Autant ne pas parler des propositions du président Barack Obama quelques jours plus tôt, lors d'un discours, de fonder les discussions sur les frontières d'avant la guerre de six jours, celle de 1967, une solution selon Bibi «non réaliste» qui lui avait valu de faire des remontrances au président américain. Ce dernier a également été critiqué par certains démocrates sur la question. 

La réplique palestinienne suite au discours du premier ministre n'a pas tardé, les représentants d'Abbas regrettant ce campement de positions sur les frontières d'avant 1967 et autres aspects du discours, qui selon Nabil Abu Rdeneh, «plaçait de nouveaux obstacles sur le chemin de la paix».  Le non-départ sur les négociations n'a pas seulement rappelé le gouffre séparant Palestiniens et Israéliens et la méfiance des Israéliens vis à vis Obama, mais l'écart entre la Maison blanche et le Congrès, qui a accueilli le discours de Netanyahou avec plusieurs interruptions sous forme d'ovation. 

Si le débat reprend avec urgence après un silence profond c'est notamment en raison de l'approche d'une résolution de l'ONU sur la reconnaissance de l'État palestinien, qui doit faire l'objet d'un vote en septembre, et qui selon Netanyahou n'apportera d'elle-même pas la paix. Mais l'absence de nouvelles grandes idées, et le manque de garanties sur tout moratoire de construction dans les territoires occupés, fait penser à certains analystes que ce chapitre ne connaitra pas de lendemain digne de mention. 

"Il a fait la paix avec le Congrès mais il n'y a là pas de formule pour obtenir la paix avec les Palestiniens," a fait remarquer l'analyste Yossi Alpher à l'AFP. Pourtant cette semaine le ministre Alan Juppé proposait aux deux camps de se réunir en France pour repartir les négoces. En effet, qu'auraient-ils à perdre en y participant?

Une après-révolte guère pacifique


Eclats entre forces de l'ordre et manifestants, violences inter- religieuses et retour du couvre feu, il ne s'agit pas des crises en évolution dans le monde Arabe mais d'Afrique du nord de lendemain de révolte, où tout semble encore à refaire et à reconstruire des semaines après le départ des despotes. 

C'est d'ailleurs pour la première fois depuis le départ de Ben Ali il y a plusieurs mois que le couvre feu était rétabli en Tunisie récemment alors que des manifestants faisaient appel à une nouvelle révolte après l'usage de gaz lacrymogène pendant une démonstration contre le pouvoir. Des manifestations devant le ministère de l'intérieur contre le gouvernement transitoire, condamnant la lenteur des changements et le manque de transparence, ont été durement accueillies par les forces de l'ordre, provoquant un nouveau climat de violence dans le pays où tout avait commencé. Les autorités faisaient état d'environ 600 arrestations lors des divers incidents. Le couvre-feu a été quelque peu allégé depuis. 

Le tensions menacent cependant toujours de retarder une étape importante de la transition: l'organisation d'élections prévues le 24 juillet. Des propos par un ancien ministre voulant que l'armée procède d'un coup d'état si les islamistes enregistraient des gains importants lors du scrutin n'ont d'ailleurs rien fait pour calmer les ardeurs. Selon certains analystes des membres de l'ancien régime, même lorsqu'ils sont en prison, conservent encore une importante influence et profitent de la précarité de la situation. 

D'autre part un vide se fait encore ressentir à certains postes du gouvernement où l'ancien régime n'a pas été remplacé. “Il est prématuré de parler de début de contre révolution, estime Hasni Abidi, expert du Study and Research Center for the Arab and Mediterranean World à Genève, mais nous assistons à des éclats indéterminés entre les forces du changement et ceux qui veulent maintenir le statu-quo". 

En Egypte ce sont des tensions communautaires qui ont été la source de nouvelles violences, notamment dans la capitale, ou deux églises ont été incendiées dans un quartier pauvre. Au moins dix morts ont été comptées suite aux éclats opposant Coptes et Musulmans, forçant le premier ministre Essam Sharaf de reporter une visite prévue dans le Golfe pour tenir une réunion de crise. Des rumeurs voulant qu'une copte mariée à un sunnite ait été enlevée seraient à l'origine des éclats, parmi les plus graves depuis le départ d'Hosni Moubarak. 

Selon le grand mufti Ali Gomaa ces récents heurts, après des événements semblables en mars, ne font pas moins que mettre "en danger la sécurité de l'Egypte." Même condamnation de l'Imam Ahmed al-Tayeb, selon qui les violences "ne profitent à aucune partie."Le ministre de la justice Abdel Aziz al-Gindi a profité de la réunion extraordinaire pour prévenir les manifestants qu'ils feraient face à "une main de fer" s'ils poursuivaient les éclats qui ont fait environ 180 blessés et autant d'arrestations. "Le gouvernement ne tremble pas, le gouvernment n'est pas faible," dit-il, face à ce qu'il a nommé "une contre- révolution". 

Lors de son premier discours public, cette semaine, le dirigeant militaire Hussein Tantaoui a appelé les citoyens au calme et à l'unité tout en condamnant fermement les violences entre musulmans et chrétiens. «Laissons le passé de côté, ne l'oublions pas, mais mettons-le de côté pour l'instant afin que nous puissions aller de l'avant avec toute l'énergie que nous avons», a-t-il dit. 

Comme en Tunisie, la possibilité que des groupes extrémistes musulmans obtiennent des résultats favorables lors des prochaines élections, en septembre, sème une certaine crainte, notamment au sein de la population Copte, qui se dit visée par des provocations salafistes - comme les accusations du Caire - à travers le pays. Mais de manière générale, les craintes d'insécurité, notamment lorsque plusieurs douzaines de prisonniers se sont échappés d'une prison récemment, font regretter chez certains le manque d'ordre apparent de l'après révolution. 

Pendant ce temps d'autres pays traversent toujours les crises qu'ils espèrent vont également faire tomber un régime détesté. Tandis que les violences se poursuivaient au Yémen suite à l'échec d'une entente qui aurait troqué le départ du président Saleh pour une immunité, les sommets de la violence dans le monde arabe sont en Libye et en Syrie, où les tanks visaient le dernier bastion des manifestations, poursuivant une répression du régime qui a fait plusieurs centaines de morts. Après l'intervention musclée à Deraa, Banias et Homs, celle de Tel Kelakh aurait donné lieu à de nouvelles arrestations de têtes dirigeantes des manifestations contre le régime Assad. En plus des 800 personnes tuées, plus de 8000 personnes seraient "détenues ou disparues" depuis le début des violence selon Wissam Tarif, directeur exécutif de l'organisation de défense des droits de l'homme Insan. Les autorités niaient des rapports de fosses communes à Deraa. 

Syrie et Yémen menacent d'ailleurs la vague de changements dans le monde arabe, qui selon Amnistie Internationale, demeurent sur le fil du rasoir. "Associé aux nouvelles technologies utilisées par les militants pour déjouer les manoeuvres des gouvernements qui cherchent à étouffer la liberté d'expression et répriment brutalement l'opposition pacifique, ce courage envoie aux gouvernements répressifs le message que leurs jours sont comptés, estime le secrétaire général de l'organisation Salil Shetty. Le mouvement se heurte toutefois à une ferme riposte de la part des forces de répression. La communauté internationale doit saisir cette occasion d'instaurer le changement et faire en sorte que 2011 ne soit pas l'année d'une aube illusoire pour les droits humains". 

Ironiquement, on retrouvait de ces propos dans le dernier message de ben Laden avant sa mort, qui encourageaient les populations musulmanes, pour un motif tout différent sans doute, de "saisir une occasion historique" dans les pays concernés. Par ailleurs Amnistie demandait une large enquête sur les violences lors de la révolte égyptienne, qui aurait fait 840 victimes et environ 6000 blessés. 

Mais dans le cas Syrien tout particulièrement, les enjeux actuels sont complexes et importants. Une Maison blanche qui jusqu'à récemment pensait pouvoir compter sur le régime pour appuyer ses projets de paix au Moyen-orient a dû repenser sa stratégie, imposant des sanctions contre le régime cette semaine, alors que les voisins suivent les développements avec crainte. Pendant ce temps Washington avançait une aide de 2 milliards $ à la Tunisie et à l'Egypte, afin d'encourager les autres pays à emboiter le pas. 

"La Syrie est importante d'une manière que ne connait pas la Libye, résumait Steven Cook du Council on Foreign Relations. Plus tôt quatre pays européens avaient proposé un projet de déclaration du Conseil de sécurité des Nations unies condamnant fermement la répression et reprenant la position du secrétaire général, Ban Ki-moon, faisant appel à une enquête indépendante et transparente sur les violences en Syrie. Mais la timidité de l'organisation a eu de quoi décourager à plusieurs égards. 

Par ailleurs, Israéliens, Libanais, Irakiens et Turcs, les voisins concernés sont en effet nombreux. "Ce qui nous préoccupe le plus en ce moment est la Syrie," confiait au Wall St Journal un membre du gouvernment turc. "La Syrie a une importante minorité kurde alors tout dérangement interne pourrait nous toucher." D'autres redoutent que l'Iran ne profite de la situation pour étendre son influence. Puis il y a le Liban, où l'influence de Damas n'est plus à démontrer. 

Pendant ce temps, comme Saleh au Yémen, abandonné par ses alliés, des généraux aux parlementaires en passant par les diplomates, Assad a dû faire face à une forte critique interne, quelques 203 membres du parti bassiste annonçant leur démission après le dernier chiffre des victimes.  

La crise continue que traverse le Maghreb est visible par ailleurs dans les chiffres gonflés de personnes noyées en tentant de fuir les violences par bateau. Dans le cas de personnes fuyant la Libye les chiffres seraient dans les centaines. 

Les acquis de Schengen à l'examen

Sur un continent riche en cultures et frontières, elle constitue l'un des acquis les plus appréciés de quelques 300 millions d'Européens, on ne tarde pas à le rappeler. Mais un appel à la révision de la convention de l'espace Schengen, regroupant 27 pays, par deux pays aux prises avec d'importants flux de clandestins, et une décision unilatérale controversée d'un des plus petits membres de l'UE, remettent en question la liberté de mouvement qui s'est étendue à travers le continent depuis les dernières décennies. 

A plus d'un mois du sommet européen une majorité de ministres de l'intérieur de l'union se sont entendus pour dire qu'il faudrait renforcer les frontières intérieures de l'UE en cas de "situations d'exception", comme une vague "forte et inattendue" d'immigrants. Deux pays en particulier ont encouragé la manoeuvre après avoir fait face à une importante vague d'immigrants, la France, qui a fermé une frontière ferroviaire avec l'Italie, et cette dernière, dont les iles les plus au sud sont à quelques kilomètres des très agitées côtes nord africaines. 

« Nous voulons plus d'Europe et pas moins d'Europe, a indiqué le ministre français de l'Intérieur, Claude Guéant. Certains ont pu croire que la France et d'autres voulaient remettre en cause les accords de Schengen sur la libre circulation de personnes. C'est exactement le contraire. Nous voulons défendre Schengen en le réformant. » 

Le mois précédent Berlusconi et Sarkozy avaient annoncé l'envoi d'une lettre conjointe au président de la Commission européenne, José Manuel Barroso et au président du Conseil européen Herman Van Rompuy suggérant des «modifications du traité de Schengen». Paris et Rome demandaient à Bruxelles d'«examiner la possibilité de rétablir temporairement le contrôle aux frontières intérieures» des états membres. 

Après les mesures extrêmes du membre grec, érigeant un mur à la frontière turque, pour empêcher la clandestinité, l'annonce constitue le plus récent chapitre afin d'éviter ce qui sont perçues comme de véritables invasions barbares, alors que l'été rend les eaux qui séparent l'Afrique de l'Europe plus navigables. Les fuites désespérées du Maghreb se terminent cependant parfois en catastrophe, notamment au large de la Tunisie et de la Libye, où les crises se poursuivent. 

Mais même loin de ce front européen, cette même tendance au renforcement des frontières. A la veille de la réunion extraordinaire à Bruxelles le Danemark semait la consternation en annonçant qu'il allait renforcer les contrôles à la frontière "au plus vite", sans cependant y installer de véritables postes frontaliers avec l'Allemagne et la Suède. “Il s’agit de s’assurer que le côté sombre de la très positive liberté de circulation ne soit pas trop puissant, que l’on puisse poursuivre les trafiquants, notamment les trafiquants de drogue, expliquait à Euronews le ministre danois de l'immigration Soren Pind, mais en même temps il faut biensûr conserver les aspects positifs de la liberté de circulation ! En Europe, les gens peuvent se rendre d’un point A à un point B sans être gênés. L’autre jour je me trouvais moi même à Londres, en dehors donc de l’espace Schengen, et j’ai du attendre une heure et demie à l’aéroport. Je vous assure qu’on ne veut pas en revenir là”. 

Mais la réaction des autres pays, même si la révision de manière générale a été acceptée par une forte majorité (15), a été vive sur la décision unilatérale de Copenhague, notamment chez les voisins allemands. "Il est impossible de construire l'Europe sur les égoïsmes nationaux", signait l'Allemand Manfred Weber dans un communiqué représentant plusieurs parlementaires. 

Si le Danemark "veut remettre en cause le consensus en Europe sur cette question, il n'a qu'à sortir de l'accord Schengen, en quel cas les citoyens danois en ressentiront rapidement les désavantages", concluent-ils.  "Nous ne devons pas détruire l'espace Schengen", déclaré pour sa part à l'AFP le président du Parlement européen, Jerzy Buzek, soulignant que le gouvernement danois devait faire en sorte que ses décisions "soient conformes à la législation européenne". 

Du fait, les membres intéressés au club transfrontalier se disaient prêts à digérer les ramifications des geste posés avant de confirmer leur entrée. 

"Au moment où certains pays renforcent les contrôles à leurs frontières et où l'Europe est menacée par une vague d'immigrés, nous avons intérêt à ce que notre adhésion à l'espace Schengen se fasse pas à pas, parce que nous aurons de plus grandes responsabilités, estimait pour sa part la commissaire bulgare Kristalina Guéorguiéva. En tant que pays membre de Schengen, nous aurions pour obligation d'accueillir et de prendre en charge ces personnes. Et je dirais que, finalement, ce n'est pas plus mal que nous ne soyons pas dans Schengen aujourd'hui."

As the North gains prominence, Natives takes a stand

With the potential for development in the great North and Arctic regions no longer in question, from growing traffic in the Northwest Passage to the development of an oil and gas "highway" between Greenland and Nunavut to Quebec's Plan Nord, last week's historic gathering of foreign ministers in Nuuk was a long time coming. But for the communities that have for so long ruled these barren lands, the time has also been one to take a stand on the nature and pace of development, making sure Inuit and other populations are counted.  

With dispute often the operative word as nations vie for the resources of the world's remaining unexploited but resource-rich lands, the ministers of eight Arctic countries including the U.S., Canada and Russia had cooperation on the agenda as they considered all that affects the North, from oil and gas exploration - including plans to prevent spills - to fishing as well as rescue operations, as new activity makes the area an increasingly crowded place. That's fine, native leaders agreed, so long as the Inuit and other populations of the North have their say. 

On the eve of the one-day summit in Greenland's capital the Inuit Circumpolar Council says yes to development in what council chair Aqqaluk Lynge called the oil and gas highway between Greenland and Nunavut, but only subject to strict conditions.  Lynge said he wants to see more “ethical standards” and an acknowledgment on the part of all developers that Inuit are no longer the “cartoon character Eskimos of 300 years ago.” With local populations no longer alone in the Arctic, the Inuit must have a say in development and ensure they also benefit from the estimated 100,000 jobs that could flow from resource development across the Arctic. “We want the opportunity to have development centered on our own society,” Lynge said, adding all development, particularly on energy, must be sustainable. “A proper balance must be struck” according to the council, noting “healthy communities and households require both a healthy environment and a healthy economy.” 

Natives in Quebec were hammering the same message as the province unveiled its $80 billion Plan Nord to develop infrastructures that will lead to the establishment of a dozen mines and new major hydro projects, stressing plans must observe the needs and concerns of northern populations.  "It would also have to be environmentally-friendly, it has to be financially feasible and it has to be in discussion on the possible effects on communities," Native leader Pita Aatami said. 

Any sustainable development is welcome so long as projects don't repeat the mistakes of the past, added Naskapi spokesman John Mameanscum: "We don't want it developed the way it was in the 1950s," he told APTN.   

Premier Jean Charest acknowledged First Nations would be active partners. "The Plan Nord is a partnerships between First Nations, the Inuit and all Quebecers," he said during the formal announcement. For the Innu however, outstanding land claims remained an issue, leading some Cree representatives to refuse to attend the event. 

Environmental groups were also critical of what they called a vision of massive "unjustified" development best left behind in the previous century. The groups reacted as one would expect after this, the largest announcement of northern development of its kind since the always controversial Alberta oil sands.  But the province's move to ban industrial development in half the north, giving 12% a special protected status, obtained the approval of the Pew Environment Group’s international boreal conservation campaign, which said that Quebec’s environmental plan might “create a model for the world” as it looks more and more to the Arctic. 

Less receptive to development projects, and more forceful of their views, were British Columbia's First Nations, who travelled to Calgary to make it clear to the board of directors of Enbridge Inc., holding their annual meeting of shareholders, and the broader oil community, that a proposed $5.5-billion Northern Gateway pipeline would not cross through their territory. The pipeline between the oil sands and the northern coast of B.C. is a big parts of the energy industry's strategy to develop new markets for its products in Asia, but natives would hear none of it regardless of the sums being thrown at them. In fact they argued, the higher the sums the more upset they got. But despite talk of cooperation in the Arctic, Denmark reminded many of the stakes when reports emerged it would lay claim to parts of the North Pole.

Tories get elusive majority



With Arab revolts, fresh news of Osama bin Laden's demise and so soon after the so-called wedding of the century, it was easy for international observers to miss Canada's latest election. But fairly quickly, and to the surprise of the domestic electorate foremost, the "campaign about nothing" of 2011 turned out to radically transform the political landscape in the Great White North. 


Stephen Harper won his elusive majority on his fourth try as party leader on a night that swept the NDP into the role of opposition while both the Liberals and Bloc were decimated, losing their leaders hours after the polls closed.  A beaming Harper thanked crowds on a night the Tories took 167 seats, while the NDP claimed 102, 58 of them in la belle province, where the winds of change were first felt during the short but intense 37-day campaign. The Bloc crashed down to 4 seats, eight short of what it needed to maintain the official party status that gave federal tax dollars to the sovereigntist cause, while the Green party registered its first seat, that of leader Elizabeth May, who promised to add "civility" to the House of Commons. 


"We're honoured we're humbled by the mandate we got from Canadians last night," Harper said Tuesday, after a night his party made important inroads into Ontario, winning 73 seats, notably in the Toronto area. "I am disappointed but not discouraged of the results in Quebec," he said, of the province that had been the focus of early efforts to secure a majority. But he did take credit for turning the province away from sovereignty. "I am encouraged for the country. If you look at what happened to the Bloc and the sovereignty movement... I think we deserve some credit for that," he said. "The shift is toward federalism." 


The new spotlight on Layton came with unprecedented scrutiny, soon facing criticism his caucus, especially in Quebec, was inexperienced and often spoke little French. Four of the night's winners were McGill students, few of whom had actually spent time in their riding. A candidate notoriously spent part of the campaign in Las Vegas. Another became Canada's youngest MP. In fact 19-year-old Pierre-Luc Dusseault had planned to work a summer job at a golf course if his bid in politics didn't work out. Instead the Sherbrooke MP will pocket over $150,000 starters salary as he gets his on-the-job training in motion. "I respect the decision of the people of Quebec in each of these ridings. They put their trust in these young people," 


Layton said, adding parliamentarians in the past had been elected young and had gone on to great careers. "I am looking forward to working with them," he said, adding they stood to infuse a new energy to politics. "This idea you can't have experience and young people working together is ridiculous." 


Layton faced the prospect of representing an NDP with the most seats in history but, facing a majority government, a party less powerful than NDP parties in the past which had fewer seats but could play a more critical role in a minority government.  


There's no denying the fourth election campaign in Canada in seven years has been about whether Harper would get his elusive majority. But before the campaign even got underway, another figure was constantly on the radar, and it wasn't the new face of the electoral contest, who predicted prematurely: "It will either be me or the other guy."  


Weeks before an expected campaign, Layton sparked concerns his would be a short campaign when he checked into a Toronto hospital for hip surgery. Speculation turned to his health and whether the 60 year old could handle a gruelling electoral campaign, compacted into just over an intense month.  


When it came time to vote on a budget predicted to bring about the government's downfall, Layton led the pack speaking out against it, precipitating the rejections of an opposition which at times gave the impression it would rather sleep on it than declare its intention right then.  Liberal leader Michael Ignatieff had failed to seize the initiative, even if he would present the motion that would bring about the Harper government's downfall, sparking the call to the polls. On election night again he decided to sleep on it, but rumours he would resign the next day were already credible.  


Layton's participation at the two televised debates, especially the French one, left an impression on two groups, women and Quebecers, that would eventually transform up until then relatively unchanged polls. Early numbers had however shown Layton to be the most popular party leader. Then a first groundbreaking poll blew pundits in the belle province off their feet, handing the leftist party not only stronger numbers in Quebec, where it held a single, history-making seat in Outremont, but the overall lead in the polls. 


Early voting meanwhile for this election, which initially seemed to elicit little interest, was nothing short of record breaking: 2 million choosing to vote over the three days. Could it be something finally struck a chord with the electorate? Could Canada be on the verge of its Arab-style revolt, complete with a WikiLeaks dump quoting U.S. officials saying Ignatieff would never win and the Tories could not hope for a better leader than Harper? 


Added to strong numbers in British Columbia, this soon translated nationally into something few had dreamt about just days before: an orange surge putting the NDP a few percentage points behind the front-running Tories, leaving the Liberals under their diminished and deflated red tent well behind. As the campaign neared an end, Ignatieff didn't even sound convincing when he said the red tent would still be standing, as he appealed to keep his job should he face defeat.  


Soon all the other party leaders were pointing their guns at the man walking with the cane, even Gilles Duceppe, whose supremacy had never been in doubt in usually Bloc-safe Quebec. Perhaps some there were especially growing weary the BQ was taking provincial electors for granted after two decades of promising francophone representation without government representation. Quebec's capital city in particular seemed to be the new battleground, and possibly a bellwether zone. Duceppe sought the support of others to boost his figures, notably controversial Jacques Parizeau, a move that may have been fatal.  While analysts are as sure the sovereignty movement isn't dead after the Bloc as they are the death of bin Laden won't end terrorism, there was some relief to being "seduced without the seducer draping himself in blue," according to Universite de Sherbrooke political science professor Jean-Herman Guay. In addition, after 20 years in Ottawa and the same leader for 14 of them, "the Bloc became, for many, an old party which seemed to be marking time in the role of victim, constantly accusing the others of not respecting Quebec," said Thierry Giasson of Universite Laval. 


Harper meanwhile turned his attention away from his Liberal opponent to stress what he considered the greatest threat to the economic recovery: an NDP government. The markets were unsettled, but like many, puzzled by the previously inconceivable prospect of Canada's perpetual trailing party; a notion that used to seem as certain and anchored as that of the country's "natural party". As an ultimate affront to Ignatieff, Harper warned Canadians that a vote for the Liberals could ultimately put the NDP in power and waved the threat of everything from higher oil prices to a coalition government. Harper warned Canadians they could end up with a government they didn't really want. Meanwhile Jean Chretien's appearances on the campaign trail, like Duceppe calling on Parizeau, made it obvious his old party was deeply in trouble. 


Despite their electoral sparring Harper can thank Layton and the NDP's strong showing for helping swing Liberal seats to the Conservatives. By some accounts the NDP drew enough Liberal votes to allow the Tories to capture at least 10 of its 27 new seats. 


As for the Liberals and their 34 seats, they can take heart, according to one analyst, by the fact the election wasn't necessarily a sign of fundamental, permanent shift: "There is no evidence that this is a shift for all time," argued Jaime Watt of Ensight Canada, citing his group's data. "It is wrong to say the Liberal party died on Monday night," adding the result "was not about realignment" but rather about "minority fatigue.

Une mort qui se faisait attendre

Le 11 septembre prochain, lorsque les Américains se réuniront sur le lieu de la pire attaque terroriste contre leur pays, ils verront encore un trou béant dix ans après la disparition des deux tours jumelles de Manhattan. 

L'absence reste tout aussi frappante après autant d'années, alors qu'on prévoit y ériger un édifice encore plus haut, une tour de la liberté, en guise de rappel, un symbole de la survie de l'idéal américain, qui avait été frappé en son coeur. Mais ils seront rassurés d'une chose: l'auteur de ce crime aura payé de sa vie. Comme l'écrasement des tours, sa mort est d'un symbolisme capital.

L'annonce dimanche soir de l'exécution d'Oussama ben Laden lors d'une opération style commando au Pakistan le jour même aura causé un rare mouvement unificateur aux Etats-Unis, alors qu'une autre chaude et déchirante campagne présidentielle se prépare. 

George W. Bush, qui avait tant voulu que l'on déniche bin Laden "mort ou vivant" sous sa présidence, aurait sans doute voulu assister à ces scènes de liesse derrière les grilles de la Maison blanche, ou des Américains brandissant la bannière étoilée ont chanté l'hymne nationale. A New York, même scène là ou les tours faisaient porter leur ombre. En plus de prononcer ces mots: « Justice est faite ». A l'heure ou plusieurs anciens despotes du monde arabe font face à la justice, le message résonne davantage. Autre ironie de l'histoire, la date coincidait avec l'anniversaire du fiasco "mission accomplie" sur l'Irak.

La découverte de ben Laden dans un important domaine près de la capitale pakistanaise d'Islamabad, confirmant les soupçons qu'il soit situé dans ce pays accusé de faire trop peu pour obtenir sa capture, ne fera rien pour améliorer les relations entre les deux pays, dont le premier ministre affirmait il y a un an a peine que ben Laden ne vivait pas au Pakistan, ou il vivait au nez et à la barbe des militaires.

"La mort de ben Laden représente la plus importante réussite de notre nation jusqu'à présent dans la campagne contre al-Qaida, déclara Obama, mais sa mort ne signale pas la fin de nos efforts." 

La vigilance est de mise, dit-il, car al-Qaida va poursuivre ses attaques contre les Etats-Unis. Mais du coup Obama rappelait que le pays n'était pas et "ne serais jamais" en guerre contre l'Islam: Ben Laden n'était pas un dirigeant musulman, rappelle-t-il, mais un tueur en série de Musulmans. D'ailleurs selon les autorités la prise en main du corps de ben Laden par les Etats-Unis devait se faire dans le respect des traditions musulmanes, mais son immersion en mer laissait à désirer à ce sujet selon certains spécialistes redoutant des gestes de vengeance.

Quant à Obama, l'opération signifiait, à une époque ou l'économie reste en crise au sud de la frontière - une crise qui a touché la fierté nationale en son coeur -, que l'Amérique est capable d'atteindre tous ses objectifs si elle y est déterminée: "Il s'agit là de la leçon de notre histoire, qu'il soit question de la recherche de la richesse ou de la lutte pour l'égalité."

Alors que l'isolement du dirigeant d'al-Qaida limitait depuis longtemps son influence, celle du groupe terroriste lui-même reste plus menaçante pour ce qu'elle inspire que les attaques qu'elle met au point. Mais à une époque ou la mouvance a enfanté des groupes sympathisants, notamment dans le monde arabe, rien n'empêche des supporters de tenter de venger sa mort. Retour tordu à la source d'une certaine façon puisque cette présence militante est la plus forte au Yémen, lieu de naissance du père de ben Laden, tandis que celui d'Obama était né dans un des premiers pays ciblés par ben Laden, le Kenya, en 1998.

Alors même que la nouvelle sortait, le département d'état avertissait les Américains de faire preuve de plus de vigilance en raison du risque accru de "violence anti-américaine". 

Selon le politologue Andre Gerolymatos de l'université Simon Fraser "d'une certaine manière il pourrait s'avérer plus dangereux en tant que martyre."

18 mois avant la prochaine présidentielle américaine, la nouvelle injecte une dose dans la campagne de ré-élection d'Obama, souligne l'ancien espion Michel Juneau-Katsuya, lui dont l'administration a été critiquée en matière de sécurité.

"Au niveau politique ceci va frapper l'imaginaire des Américains qui vont se rallier derrière lui," dit-il. Même ses plus grandes critiques conservatrices, comme l'animateur Glenn Beck, entonnaient: "Felicitations M le président Obama vous l'avez eu."

Entre temps selon Rachad Antonius, spécialiste de l'université de Montréal, la mort de ben Laden permettra aux Américains de faire leur deuil « de tourner la page et de sortir de tout cela la tête haute ». 

L'humoriste Jon Stewart a profité de la nouvelle pour faire passer un message plus sérieux: "Depuis trop longtemps l'image du monde arabe aux Etats-Unis était ben Laden, mais plus maintenant. Aujourd'hui il s'agit des jeunes en Egypte et en Tunisie."


For a day, an exceptionally lavish day, it was ok to forget about the zero economic growth in the last six months or the risk of a double-dip recession down the road. It was ok to dress in extravagant attire and wave the flag or act in other fashions that may have been seen as arguably un-British. After all the overall audience largely transcended the 60-million- strong kingdom to a global TV viewership in the billions willing to witness, perhaps not the actual rebirth of the world's most famous monarchy, but something of its latest fairy-tale, even if some of the stories in the past didn't end so well. 

After all the first marriages of three of the Queen's four children ended in divorce. A 30-year-old ceremony certainly loomed large in the air as Kate Middleton and Prince William tied their royal knots in Westminster Abbey. An engagement which featured the late princess' wedding ring was being sealed where the funeral service for Lady Diana had taken place 14 years before. To some, this generation's nuptials served as a final farewell to the People's princess. 

There were solemn moments full of the expected pomp and ceremony, but no sadness. Perhaps some relief. When fans weren't greeting the royal procession down London's streets with delight and cheers, they were reflecting how the unique event was able to unite them in rare fashion like few events besides sports can, and help them forget their travails for a moment. 

"Whether you're a monarchist or not . . . we need this,' said Canadian visitor Brenda Hunt-Stevenson, who called it a "little break" from all the bad news in the world. For Americans MacKenzie Geidt and Tam Huynh, who could have spoken for Canadians reflecting on the election campaign back home, the gathering represented a world away from the political divisiveness at home. 

"I can't think of anything that would bring people together like this," said Huynh, 35. In fact the lack of partisanship involved perhaps to some provided some justification for keeping this seemingly anachronistic institution barely 20% of Britons said they supported. 

"The royal wedding is one conduit for those powerful, even irrational, sentiments of commonality that bind the nation together, in spite of the many fragmenting elements in modern British society,î said Canadian historian Sandra den Otter. ìIt is odd to think of a wedding as an embodiment of a political constitution that defines nationhood and a national identity- but this wedding is precisely that. It has crossed partisan, political lines." 

Certainly the event had its supporters: "At a moment when so much is hard for Britain, when national morale is low, there was sunshine and laughter and happiness that everyone could join in and share," wrote the Times. 

And its detractors. John Deery, 45, told the AP the royal family was "unjustifiable" in the modern age. "What I want is a democratic alternative to the monarchy." Other critics included the Guardian newspaper: "Back in the real world, below this thin layer of pomp, there is a social dislocation whose cracks are starting to emerge. Most household incomes are shrinking - as never since the 1920s. Hundreds of thousands of jobs are being cut, services slashed." 

But while over 60% of Britons polled said they weren't interested in the so-called wedding of the century, one can suspect that like millions around the world they stole a peak at the momentous day. If only to see how their tax pounds would be spent despite the fact that this austerity wedding would largely be paid for by the royal family and the consort's relatively wealthy parents. Some $30 million would be necessary to ensure security (about half Vancouver's daily figure during the Olympics, or a 10th spent daily for the Canadian summits last year), and while tourism would provide a boost of several hundred million pounds, the cold calculators of the City estimate such a holiday costs some $6 billion in lost production. A decade earlier the extra public holiday to mark the Queen's 2002 Golden Jubilee shrank the services sector by 2 per cent that month while manufacturing and distribution slipped 5 per cent. 

"Obviously it will be a great time of celebration for the country, and some of our members will benefit, especially those in retail" said Sara Lee, spokeswoman for Britain's Federation of Small Businesses. "But for many of our members it will have a negative impact, especially those with cash flow problems." 

Perhaps those expecting the event to represent a boon to the economy should consider the looming 2012 Summer Games instead. To visitors like Hunt-Stevenson, the celebration revolved around much simpler things, perhaps even a single one: "I want to see that kiss on that balcony. That's going to clinch it for me." On April 29, she got her wish. Twice.

More violence in Nigeria

With the northern part of Africa fighting for free and fair elections after decades of dictatorial rule and nearby Cote d'Ivoire dealing with the violent aftermath of last year's elections, could the giant of the continent finally move beyond its own troubled 2007 vote and start setting the example? Things certainly didn't start smoothly in the run-up to Nigeria's presidential election, as violence smeared the warm-up session the previous week's parliamentary vote appeared to be. About 40 people were killed in the violence, amid reports of ballot tampering.  

This was hardly unexpected as violence plagued the country much of last year, in fact during the last few years, especially along its divisive Christian-Muslim fault line, one which ultimately exploded as the southern-based Christian winner managed to avoid a runoff, handily beating the main, northern-based Muslim competition. Sadly, the riots that ensued in the north and Goodluck Jonathan's appeal for calm in view of the "unnecessary and avoidable" violence were to be expected, but still caught off guard observers who had initially praised the holding of the presidential election as largely free and fair. 

The violence that ensued was nevertheless the biggest flashpoint in years between the two religious communities, killing dozens and sending thousands fleeing as homes, businesses and places of worship came under attack. Jonathan said he doubted the violence "was a spontaneous reaction" to the results. "I don't want to accuse anybody but we believe that people must be behind this," Jonathan said of the violence, replacing any victory speech he may have had in store. Several states reported violence, but Jonathan supporters were targeted in the north, including the home of running mate Namadi Sambo, in Kaduna. 

Jonathan's 59% results, confirmed Monday, were viewed by some as ultimately upsetting the tradition of alternating between southerner (read Christian) and northerner (read Muslim) as president, after taking the helm of the country last year following the death of President Umaru Yar'Adua. Some in the north thought a Muslim should have acted as caretaker instead of Jonathan, or at least should have won the nomination of the ruling party.  His main opponent, military ruler Muhammadu Buhari, who garnered 32% of the vote, served as a reminder the country only became a democracy in 1999. Not that this made the electoral process immediately more free in Africa's most populous country. In fact, inter-religious and inter-ethnic fighting has increased since. 

In the end it was the gap between the two main contenders (about 10 million votes) that tarnished an otherwise relatively peaceful vote. According to regional results Jonathan won nearly all southern states and received 95% or results in Akwa Ibom state, and no less than 99% in Anambra and an even more astonishing 99.63% in his home state of Bayelsa. Buhari took much of the north, in an election along religious lines like few before. 

While some observers had initially praised the parliamentary vote as a great improvement compared to the sham and violence of the 2007 election, others summarized some of the results could mean only one tragically familiar thing.  "Figures of 95% and above for one party suggest that these are fabricated figures and, personally, they worry me because they pose serious questions on the credibility of the election," Jibrin Ibrahim of the Centre for Democracy and Development told AFP. 

Still any irregularities reported on voting day, including isolated bouts of violence, were not enough to compromise the overall vote according to most observers. "These elections were not without problems - in particular isolated incidents of intimidation, violence, and illegal voting - but these did not undermine the overall credibility of the process," reported Project 2011 Swift Count, a coalition of trusted local monitoring groups. 

Not only did Jonathan have to win a majority of the vote, under the country's complex electoral rules he also had to take 25 percent of the vote in two-thirds of the 36 states. While his competition predicted the ruling party would rig the election in a "sophisticated way" to keep power, and planned to contest results, Jonathan on voting day optimistically said the election pointed to a "new dawn in Nigeria's political evolution". 

But as the sun rose, skies looked less promising. As the violence subsides the canoe-maker must now navigate through the troubled aftermath of the vote and reconcile the masses in addition to coming through on promises to boost employment, in a country where more than half of the people live on less than $1 a day, an improve health and education. But opponents stressed he had failed to tackle poverty, corruption and violence. 

Now they face justice

They held out as long as they could, some longer than others, and now they must face the music. African dictators Ben Ali of Tunisia, Mubarak of Egypt, and the latest in the dock, Laurent Gbagbo of Cote d'Ivoire, and their relatives, face charges varying from drug use and trafficking to corruption and human rights violations. 

Some 18 charges in all at least initially face Zine al-Abidine Ben Ali, including conspiring against the state, voluntary manslaughter and drug-trafficking, all not including dozens of other charges against family members and former ministers. An international arrest warrant is in force for the former strongman of Tunis who fled to Saudi Arabia in the first of North Africa's string of revolts. While Ben Ali was quick to flee as protest stormed the capital, he is accused of ordering security forces to crack down on demonstrators, leading to a death count the UN has placed at 219. 

While dozens of members of his family have been arrested to face charges of stealing the goods of the nation, only two of Hosni Mubarak's sons have so far been detained, Alaa and Gamal, along with the ailing strongman of Cairo, amid charges of violence and corruption. Protesters meanwhile have kept their vigil in Tahrir square seeking to have him tried for the deaths of hundreds during the protests, as well as abuses over his 30-year reign. In addition opponents claim much of the family wealth, estimated anywhere between $1-70 billion, is derived from corrupt property deals.  

The ruling family won't face the music alone, as they join a long list of Egyptian officials facing justice. Among them interior minister Habib al-Adly is already facing a trial date of April 24 on charges of profiteering and money laundering, and more importantly ordering the use of live ammunition against pro-democracy protesters during the revolution. The face of the repression, or regime scapegoat, he could also face charges related to torturing and murdering members of the opposition. Also facing trial are housing minister Ahmed al-Maghrabi and the trade and industry minister. 

Former prime minister Ahmed Nazif is in a long list of people also under investigation, including the former speaker of parliament and the head of the upper house of parliament. Like Ben Ali's family, the Mubarak one faces an asset freeze and members have been banned from leaving the country.  This weekend more charges were added when the attorney-general for public funds charged Nazif, ex-Finance Minister Yousef Boutros Ghali and el-Adly with wasting public money and profiteering. 

Justice was also very much on the mind of incoming Ivorian president Alassane Ouattara who, being a legitimate caretaker in the aftermath of the arrest of ex-president Laurent Gbagbo, could take a more statesmanlike approach to the need for a probe of the former leadership by insisting all sides in the divided country's crisis must face justice - but that Gbagbo be treated with respect in the process. He nevertheless will ask the International Court to look into massacres by both his forces and that of his rival after last year's presidential election. 

The former leader now faces the law at a "national level and an international level", Ouattara said. Some 1,500 were killed in the post-electoral violence, since November, and millions were forced from their homes, often seeking refuge in neighbouring countries which traditionally looked to Cote d'Ivoire as a model of peace and stability. "Mr Laurent Gbagbo is a former head of state, he must be treated with consideration," Ouattara nevertheless insisted. 

The incoming president has meanwhile looked to other African models, notably South Africa, for advice about setting an independent truth and reconciliation commission. "Reconciliation has to happen with justice," he said.But human rights groups have called on Ouattara to end reprisal killings that have continued against Gbagbo supporters. 

Ironically the one case which at first was thought to have sparked the Arab revolts to begin with was squashed this week when a Tunisian court dismissed the case against a policewoman accused of slapping Mohamed Bouazizi, whose subsequent self-immolation set off a wave of protests. The martyr's mother ultimately "withdrew her complaint." The officer had denied the charge all along.

Une France plus agressive

Il peut paraitre bien lointain l'effort diplomatique français pour éviter les hostilités en Irak alors que Paris avait des troupes engagées dans trois pays différents lors des dernières semaines. La France n'a pas seulement envoyé ses hélicoptères attaquer les positions de l'ex-président Laurent Gbagbo en Côte d'Ivoire et précipité ses Rafales pour pilonner les troupes de Kadhafi en Libye, elle a également mené le tir avant tout aux Nations Unies, s'assurant du passage de résolutions historiques signalant un engament militaire pour un motif officiellement humanitaire.  

Pendant que certains alliés restent ébahis par le spectacle, les analystes multiplient les explications, passant des mauvais souvenirs de la non-intervention au Rwanda à la lenteur vis à vis du Kosovo, des motivations politiques à la veille des présidentielles de 2012 au ras-le-bol de la lenteur de la politique militaire communautaire. Pour d'autres, il s'agit entre autre de se rattraper sur l'ancien pré-carré.  

Après avoir été prise de court par les événements en Tunisie, ancienne colonie, et en Egypte, la France a pris la question libyenne par les cornes, accusant l'ONU de trainer la patte avant de mettre en place, avec Londres, une résolution de l'ONU qui a su éviter les vétos des membres permanents et réticents du conseil de sécurité que sont la Chine et la Russie.  Pour Bruno Tertrais, expert français en matière de défense, Sarkozy cherchait sans doute à compenser "l'échec de la diplomatie française en Tunisie". 

La résolution une fois adoptée, et en plus de prévoir une zone d'exclusion s'engageant à prendre toutes les mesures nécessaires pour défendre les civils, c'est Paris qui a eu l'honneur d'accueillir les émissaires d'une nouvelle coalition. Le jour du sommet le président Nicolas Sarkozy annonçait que les frappes aériennes étaient déjà en cours, les chasseurs français dirigeant la cavalerie aérienne pour pilonner les positions libyennes, permettant ainsi d'assurer la protection des avions de chasse de la coalition, dont des chasseurs danois et canadiens.   

La France, déjà impliquée en Afghanistan, s'est retrouvée sur la question libyenne dans une position bien différente de celle du dossier irakien, ou il y a huit ans elle cherchait plutôt à empêcher une offensive contre Bagdad. Le ministre des affaires extérieures Alain Juppé a pour sa part nié tout changement de politique extérieure, insistant sur l'encadrement de l'ONU lors des missions et sur le fait que la France n'avait pas l'intention de passer à une politique plus agressive.  

Pour Clara O'Donnell, du Center for European Reform, l'approche française était pour le moins surprenante, notamment sur Kadhafi: "Il s'agit d'un virement de 180 degrés pour la France - et particulièrement le president Sarkozy - à la veille de l'intervention. La France avait des liens si étroits avec la Libye lors des années récentes, et nous passons d'un extrême à l'autre."   

Autre membre de l'Otan, la Turquie avait initialement avoué sa surprise quant au rôle de premier plan joué par Paris: "Il nous est impossible de comprendre le rôle majeur de la France dans ce processus, a déclaré le ministre de la Défense, Vecdi Gonul. Nous comprenons mal qu'elle soit l'exécutant des décisions des Nations unies." Mais pour le colonel Thierry Burkhard, porte parole du département de la défense français, il n'y a nul doute que la France était la mieux placée pour intervenir dans les meilleurs délais: "Il fallait agir vite. C'est la France, du fait de la réactivité de ses moyens et de son positionnement, qui a pu, en coordination étroite avec ses alliés, réaliser les missions d'aujourd'hui", d'autant plus que Paris se penchait sur une intervention alors que les forces Kadhafi entamaient leurs premières répliques sur le champ de bataille libyen, signant plusieurs succès par la suite, notamment dans des régions riches en pétrole. En Côte d'Ivoire, la France était tout simplement déjà présente au moment de la reprise des violences après les élections.  

La France avait également emboité le pas en devenant la première à reconnaitre l'opposition libyenne installée à Benghazi. Pour Jonathan Foreman, blogueur et analyste, l'initiative de Paris a sans doute quelque chose à faire avec la position du pays Nord africain, près d'une Afrique francophone (Tchad, etc…) mais se doit également à la mémoire d'un acte terroriste suivant de peu celui de la Pan Am. En effet le Lockerbie français était l'attaque du vol d'UTA 722 en 1989 à une époque ou Kadhafi ne se gênait pas d'intervenir dans les anciennes colonies françaises, rappelle Foreman.   

Etonnement ailleurs, mais condamnation à domicile, ou Marine Le Pen, qui a choqué l'hexagone en arrivant première dans un sondage politique, a accusé le président de jouer "les va-t-en-guerre contre la Libye". La dirigeante du FN d'enchainer: "Kadhafi vient de nous menacer d'engager des attaques terroristes contre notre pays au cas où nous interviendrions". Le Pen accuse le président d'être impulsif sur ce dossier comme sur bien d'autres lors d'une entrevue avec France 24, et de ternir l'image de la France en conséquence. Certainement les allégations de Tripoli voulant que Kadhafi ait aidé à financer l'élection de Sarkozy en 2007 n'ont pas aidé. Niées par l'Elysée, elles ont tout de même servi de rappel à l'accueil plutôt chaud reçu par le paria actuel de Tripoli peu après l'élection, à une époque ou la Libye tentait de transformer son image par tous les moyens...  

"Si Sarkozy pouvait se le permettre, il déclarerait la guerre chaque semaine," s'est par ailleurs moqué le socialiste Didier Mathus.  

Evidemment qui parle d'initiative ne parle pas nécessairement de leadership, puisque celui-ci restait en Libye l'affaire de Washington, jusqu'à la remise du commandement aux mains de l'Otan, et d'un Canadien. Mais pour Jean-Dominique Giuliani, de la fondation Robert Schuman, la France a simplement cherché à faire oublier les terribles leçons de l'ancienne Yougoslavie: "Les leçons des Balkans étaient celles du massacre, des troupes françaises prises en otage - et au bout du compte des Américains venus rétablir l'ordre."  

Selon Philippe Moreau Defarges de l'Institut français des relations internationales, les politiques des deux pays ne sont pas s'y différentes en l'occurrence: "France et Etats-Unis partagent le même dilemme, dit-il, d'un côté, lorsque vous êtes une grande puissance et très présents dans la région, ce que vous voulez faire est préserver la stabilité, votre priorité c'est la stabilité".  

Le ministre de la défense Gérard Longuet évoquait également la Yougoslavie pour justifier l'acte: "En Libye, nous avons agi aussi rapidement que possible, tout en respectant la légalité. La passivité cynique de l'époque de Srebrenica, en Bosnie, n'est pas dans l'air du temps." 

Somme toute c'est la politique de l'UE que critiquent Paris et Londres en agissant de la sorte, selon O'Donnell. L'avenir prépare sans doute d'autres initiatives du genre, car selon elle les deux pays restent frustrés par l'immobilisme communautaire.

Cette semaine l'intervention semblait avoir porté fruit sur un des deux fronts avec l'arrestation de Laurent Gbagbo. La crise libyenne cependant semblait se prolonger lorsque les rebelles ont rejeté l'appel au cessez-le-feu du camp Kadhafi. 

Juppé a alors critiqué l'OTAN, l'accusant de ne "pas suffisamment... éviter que Kadhafi n'utilise des armes lourdes pour bombarder des populations", créant une nouvelle division au sein de l'alliance.

Quelques jours plus tard le ministre Longuet laissait entendre que de nouvelles résolutions du Conseil de sécurité seraient nécessaires afin de mettre au clair le fait que la paix serait impossible avec Kadhafi au pouvoir.

Puis cette semaine, a l'instar de la Grande-Bretagne, la France s'est mise à réfléchir sur la possibilité d'une présence au sol en raison de l'insuffisance des interventions aériennes.

Le président de la commission des affaires étrangères Axel Poniatowski a préconisé «que l'Otan envoie au sol non pas des troupes combattantes, mais des forces spéciales dont la seule mission est d'identifier les coordonnées des objectifs», une initiative qui celui lui ne contreviendrait pas à la résolution 1973 de l'ONU autorisant «toutes les mesures nécessaires» pour protéger les populations civiles. «Il ne s'agirait aucunement de troupes d'occupation, ce qu'exclut la résolution, mais de 200 à 300 hommes des forces spéciales servant d'appui au sol pour guider les bombardements... cela permettrait de rendre l'intervention de la coalition plus efficace et d'éviter les bavures qui risquent de se multiplier».  

Officieusement on soupçonne la présence de telles unités de la part des forces spéciales britanniques.

La France défraye cependant la manchette plus près de chez elle pour des raisons qui, ironiquement, ne risquent pas de plaire aux populations maghrébines, notamment sur la très controversée loi contre le port du voile intégral, à présent en vigueur. Tout comme son intervention pour bloquer l'accès à des immigrants issus de la région, se dirigeant vers le territoire par train.

L'espoir nommé 'crâne chauve'

La misère de son peuple, encore pris dans les décombres du séisme de 2010, Michel Martelly  la connait bien, il l'a chantée, mais cette sensibilité suffit-t-elle à faire de lui un dirigeant responsable si rapidement après le cataclysme, le plus récent sur la Perle des Antilles? 

Au début de la campagne présidentielle "Sweet Micky" a dû changer de registre, pour se faire passer pour un candidat sérieux et non seulement une star de la "kompa", ce mélange de rythmes afros et latinos qui l'a rendu célèbre. Mais sans entièrement perdre de sa personnalité, faisant de la musique un motif de rassemblement politique et gardant le rose de sa fondation Rose et blanc comme couleur de campagne. Cette fondation était son autre grand don au peuple haïtien, une campagne de lutte sociale et contre le Sida avec but d'"améliorer les conditions sociales, sanitaires et économiques des Haïtiens", selon son site web. 

Mais cette popularité du crooner a sans soute joué un rôle important après les résultats du premier tour, qui à l'origine l'excluaient de la course à la présidence. La rue a éclaté lorsque le conseil électoral a initialement placé au second rang le protégé du président René Préval, Jude Célestin, avec 22.48% des voix, derrière Mirlande Manigat (31.37%) mais juste devant Martelly (21.48%). Les manifestations ont suivi, parfois avec violence, jusqu'au jour ou Célestin a dû annoncer son intention de se retirer de la course. 

Au second tour il a été facile de sous-estimer le chanteur de 50 ans, que plusieurs refusaient de prendre au sérieux, face à son adversaire de taille, cette ancienne première dame, une intellectuelle septuagénaire cherchant à devenir la première présidente du pays. Mais sa campagne agressive, accusant ses opposants d'avoir contribué à l'état grâve de la crise que traverse le pays, a plu a eu population jeune. 

"Nous avons l'intention, dès les premiers jours de notre mandat, de donner une nouvelle image de Haïti", a confié à Reuters l'heureux élu pour qui Haïti est "un pays riche, qui reste encore inexploité". Heureux? Peut-on vraiment l'être dans le pays le plus pauvre de l'hémisphère? 

Les défis ne sont pas moins importants que ses buts d'instruction nationale gratuite, de loger les 700,000 Haïtiens encore dans des camps plus d'un an après le séisme, et de réformer le système agricole afin de devenir auto-suffisant. Déjà faut-il mener à bien son intention de former un gouvernement inclusif. En guise de symbole il compte réunir lors de son investiture, le mois prochain, les ennemis mutuels que sont Jean-Claude Duvalier et Bertrand Aristide. 

Pourtant lors d'entrevues données suite à la divulgation des résultats préliminaires le donnant gagnant avec 67% des voix, Martelly ne s'est pas gêné de critiquer ses prédécesseurs: "Par le passé, l'Etat a exploité la population. Les fonctionnaires se sont enrichis. Ils ont perdu le sens du service de la nation. La fonction publique signifie être au service de la population", a-t-il dit Martelly. 

Le défis sont au rendez-vous pour celui que les partisans surnomment "Tet kalé", ou "crâne chauve", qui a promis rien de moins que l'avènement d'une "ère nouvelle" dans un pays ou des millions dépendent de l'aide d'ONGs pour survivre. La métamorphose de l'ancien chanteur en personnage politique responsable réussira-t-elle comme celle qui a fait de lui un candidat sérieux à la présidentielle?  

"Personne n'aurait pu imaginer la métamorphose de Michel Martelly en homme politique. Personne ne le prenait au sérieux, expliquait la journaliste haïtienne Nicole Siméon au magazine l'Express, son style fantasque a servi d'exutoire face aux grandes difficultés que vivent les plus pauvres".  

Reste à voir s'il est de taille à répondre à une partie de leurs attentes démesurées dans ce pays proie à un cycle de tragédies.

Panique sur la péninsule ibérique

La crise économique n'a pas fini de faire des victimes sur la péninsule ibérique, où les têtes roulent depuis peu tandis que l'économie régionale connait une stagnation impardonnable. Quelques jours après la démission du premier ministre socialiste José Socrates au Portugal, pays au bord du précipice qui a rejeté ses mesures d'austérité et rendu inéluctable le besoin d'un plan de sauvetage à la grecque, le premier ministre espagnol José Luis Rodriguez Zapatero annonçait cette fin de semaine qu'il ne briguerait pas de nouveau mandat aux législatives de 2012. 

L'espoir d'en obtenir un troisième était plutôt faible dans ce pays ou 20% de la population active est proie au chômage. "Deux mandats, c'est assez", déclarait-il deux mois avant des élections régionales qui selon les sondages feront passer un mauvais quart d'heure au PSOE, quelques 10 points derrière le Parti Populaire. Deux mandats qui séparent un monde de différence si l'on pense qu'au moment de son ascension au pouvoir l'Espagne célébrait son « miracle » économique. N'est-ce pas l'étonnement ressenti à propos du tigre celtique également, à présent au plus profond de l'abime communautaire? 

En Espagne, c'est la lenteur de la réaction du gouvernement face à la crise qu'a finalement condamné le peuple, descendu en si grand nombre dans les rues des métropoles principales. L'abandon du chef laisse le ministre de l'Intérieur Alfredo Perez Rubalcaba et la jeune ministre de la Défense Carme Chacon pour de disputer les honneurs de représenter le grand parti de gauche contre le PP de Mariano Rajoy. 

Alors que l'annonce espagnole laisse le temps à la transition de s'opérer, la plus brutale démission à Lisbonne a initialement laissé libre cours au débat sur la légitimité du gouvernement démissionnaire à demander une aide financière à Bruxelles. A un moment délicat où les principales agences de notation ont dégradé leurs notes du pays la question a fait réfléchir après les déclarations du ministre des Finances Fernando Teixeira dos Santos, selon lesquelles le gouvernement portugais n'avait donc pas la "légitimité pour négocier" les modalités d'un plan de sauvetage. 

Selon ce dernier l'intervention reviendrait au Fonds européen de stabilité financière, créé l'an dernier au lendemain de la crise de la dette grecque, et non au FMI. Entre temps le fonds s'estimait prêt à faire face à une demande portugaise alors même que l'Irlande révélait un besoin supplémentaire de 24 milliards d'euros pour ses banques. "Trois pays ont des problèmes", résumait le président du fonds Klaus Regling. La Grèce a fait de grands progrès mais elle en a encore pour plusieurs années. C'est la même chose en Irlande. Le Portugal connaît une bataille politique interne, (s'il demande de l'assistance) nous sommes prêts." 

Malgré la crise qui perdure, celui-ci estime le pire du passé quant aux craintes sur l'avenir de la monnaie unique. "Il y a encore six ou neuf mois, beaucoup de gens à Washington, à New York ou à Londres pensaient que l'euro aurait disparu dans les trois ans. Cette perception a changé", dit-il à La Tribune. 

Mais le sérieux de la situation portugaise est devenu évident cette semaine, avec les conséquences que cela entraine pour l'Union européenne, lorsque Lisbonne n'a pu ternir le coup et dû exiger une bouée de secours à Bruxelles, le pays étant devenu incapable de se financer à des taux supportables sur les marchés. 

La pilule n'a pas été facile à digérer lorsque Socrates a dû annoncer que le pays allait «recourir aux mécanismes de financement disponibles dans le cadre européen», un geste posé «au nom de l'intérêt général». «Nous vivons des temps d'exigence et de responsabilité», a-t-il déclaré tandis que Bruxelles se disait prête à se pencher sur la question «le plus rapidement possible», un sauvetage financier, évalué à 75 milliards d'euros. 

L'Espagne risquait-t-elle d'emboiter le pas? Ou aux dires d'un analyste financier avait-elle réussi à placer un bouclier protecteur à la frontière ibérique en s'attaquant aux dépenses?

A campaign after the hope

As President Barack Obama launched his re-election bid, emailing supporters about the beginning of his "final campaign", the announcement five accused plotters of the Sept. 11 terror attacks would once again face trial in Guantanamo Bay served as a reminder of failed opportunities and lessons learnt during the first mandate of the history making African-American president. 

Closing the prison camp and seeking to move the trial of Khalid Sheikh Mohammed and four others accused in the attacks that took place nearly 10 years ago was one of the priorities of the incoming administration in 2009. Ensuing outcry the trial was to take place near the still unbuilt Ground Zero, home to a memorial to the victims as controversial as it is unfinished, and Republican efforts to block financing for the transfer of the trial, were a reminder that even the most sincere promises could get broken. 

A bad omen for some, a call to humility for others, a term often heard in the Obama White House, it certainly set the stage for a very different candidacy in 2012, where Obama evidently runs unopposed in his own party, and at the time of the filing of the campaign papers, unopposed period. With would-be GOP candidates not yet going beyond testing the waters of a potential campaign that has left often contemplating but never candidate Donald Trump hogging the headlines, the lack of early GOP front-runner has changed the landscape of a Republican party which can't rely on last year's victories for making a strong case not to re-elect the president. 

This week's announcement came soon after the U.S. economy posted strong numbers showing 216,000 new jobs, and improved unemployment figures. While the administration's leadership during the Libyan crisis has left to be desired, the ability to quickly transfer air operations to NATO managed to limit criticism the president was taking on a third war. If anything it may have reminded that the U.S. is on track to leave Iraq by the end of the year, another core Obama promise. 

While a full withdrawal isn't guaranteed and Afghanistan remains a mess where the U.S. has involved more, not less troops, there's no denying Obama will boast passing a historic, albeit watered down, health care law and a bill curtailing Wall Street excess. But as the midterm "shellacking" showed, Obama enters the new campaign greatly diminished, the message of hope greying like the presidential set of hair. "We've known that lasting change wouldn't come quickly or easily. It never does," Obama wrote in his message to supporters. "But as my administration and folks across the country fight to protect the progress we've made . . . we also need to begin mobilizing for 2012, long before the time comes for me to begin campaigning in earnest." 

The decision arguably leaved the president able to start filling the war chest early ahead of another expensive election campaign. Republicans waiting in the wings to see who would be the first to make the leap may have had campaign laws in mind doing so to some extent, knowing they would start applying once their signature is submitted. The video accompanying the Obama campaign message acknowledged the battles lost and sought to reach out to fence sitting Americans perhaps a bit alarmed by the Tea Party message and disillusioned supporters thinking of sitting this one out, perhaps his greatest threat.  "I don't agree with Obama on everything, but I respect him and I trust him," one man said in the video. 

The step back on Guantanamo Bay was enough to cause some disillusionment among the usual supporters as well as cause jeers from Republicans slamming Obama's lack of leadership. “The attorney general’s flip-flop is devastating for the rule of law …” said Anthony Romero, executive director of the American Civil Liberties Union, supportive of the initial decision. “His decision to back away from the initial decision raises serious questions about a politicized Justice Department that takes its cues from the West Wing.” 

While the election remains over a year away major congressional battles were already being looked into through the prism of the primary process, and this week there was no denying the political risk to both sides in light of the very real threat of a shut down of government for the first time in 16 years. As both sides carried on last-ditch negotiations to trim the budget in time for a weekend deadline - failure could force the shutdown of government services across the country - Republicans and Democrats bore in mind the consequences last time this occurred, under the leadership of House Speaker Newt Gingrich in 1995 for three weeks. 

While electors had punished the GOP the following year by re-electing Bill Clinton, Democrats are aware they are just as likely to be held responsible this time around, with the political consequences that could bring along.

Concerns of Islamic influence amid the revolts

Amid the unrest in the Arab world it represented one of the West's great fears, and as coalition allies ensuring a no-fly zone over Libya debated on whether or not to start arming rebels there, reports Islamic militants were mingling among them only made concerns greater groups sympathetic to al-Qaida were getting a foothold in the region. While Muammar Gaddafi's warnings al-Qaida was threatening Libya were derided when slipped amid wild accusations outside forces of spiking the Nescafe of the country's youth with drugs, U.S. officials took more seriously last week's intelligence report that "flickers of potential al-Qaida" were appearing among rebels. 

NATO commander Adm. James Stavridis told lawmakers in Washington he didn't "have detail sufficient to say that there’s a significant al-Qaida presence" among the rebels, but the statements were enough to unnerve officials already concerned by media reports "freelance jihadists" were joining the struggle in Libya. Stalling their progression ironically were Gaddafi forces still better trained and equipped, showing they could keep the upper hand on the battle field when not pounded by NATO jets. This was giving the U.S. and its allies an opportunity to reflect on the difficult balancing game ahead, one already being played as countries stayed short of calling for Gaddafi's ouster openly - but certainly made their preference he should go obvious. 

Concern Islamic militants could take advantage of the turmoil in the region surfaced with the first popular tremors in Tunisia, a country which had cracked down hard on even moderate Islamic groups. The ouster of Ben Ali permitted some exiled Islamic leaders to return, amid reassurances however they would not seek anything like the overthrow of the new regime. The relative silence of the Muslim Brotherhood during the Egyptian crisis was welcome by observers concerned they would seek to seize an opportunity to foment trouble, but others recalling the early stages of the Iranian revolution in 1979 remained unsure the group would not eventually contest power. Meanwhile concerns also grew about the growing boldness of Egypt's Salafis, their extremist discourse and imposition of Islamic sharia law sometimes leading to clashes with the country's Coptic community. 

Revolts in Bahrain and other Gulf states run by longtime Sunni rulers sparked concerns Shia elements close to Iran would play into the hands of leader Mahmoud Ahmadinejad, but in terms of Islamic militancy few countries in the region sparked concerns like Yemen, where U.S. interests were targeted a year before Sept. 11, with the 2000 bombing of the USS Cole in Aden. Since then, a number of terror attempts against the U.S. have been tied to Yemen-based al-Qaida leader Anwar al-Awlaki, from the November 2009 Fort Hood, Texas shootings to the attempted bombing of a U.S. aircraft in Detroit on Christmas Day 2009. 

Ranked among the Top 10 most fragile states in the world, the country is considered, along with Pakistan, among the  most important al-Qaida strongholds, all the while being threatened by a southern secessionist movement eager for a new civil war. The potent mix is sparking concerns about developments in the Gulf country once hardline president Ali Abdullah Saleh, at the helm for over three decades, is removed from power. Raising concerns about the militant foothold in the country are jihadists who fought in the 1994 civil war after their return from Afghanistan, now believed to be in positions of influence in the military and the government. "If Yemen continues on its current trajectory it will become a failed state in the next several months," writes David Carment, of Carleton University. "Failure would give al-Qaida unprecedented operational space in the south." 

Writing in the fifth edition of Inspire, an online al-Qaida magazine aimed at Muslims in the West, Al-Awlaki said Islamic militants would get a boost from the upheaval in the Arab world bringing down strongmen from North Africa to the Gulf. "Our mujahideen brothers in Tunisia, Egypt, Libya and the rest of the Muslim world will get a chance to breathe again after three decades of suffocation," he wrote, using a term that refers generally to holy warriors. "For the scholars and activists of Egypt to be able to speak again freely, it would represent a great leap forward for the mujahideen." 

On the ground in Libya meanwhile U.S. intelligence agencies were wasting no time to make sure enough "non-lethal" support was going to the rebels before any agreement to make weapons available, while keeping an eye on the composition of the armed groups running the east of the country. Fears are any weapons making their way to the rebels could, as in Afghanistan, later be used against the West. For now the rebels say they have made it clear they are staying away from Islamic elements, still a far cry from keeping them at bay.But that wasn't enough to reassure either Libya's neighbours or international organizations concerned the chaos in the regions of the country abandoned by the government has left arms depots wide open to be looted by the first gangs of thugs that can get their hands on everything from small arms to mortars and ordnances. 

Algerian Deputy Foreign Minister Abdelkader Messahel said he was worried "particularly through the increasingly noticeable presence of AQIM (al Qaida's north African wing) in Libya and the increasingly noticeable circulation of weapons which can be exploited by terrorist groups". "Everybody has noticed, and we are not the only ones, that there are a lot of weapons circulating in Libya and this situation, if it persists, will aggravate the situation in the Sahel," he said. The access to such weapons was also on the minds of Human Rights Watch, which said the eastern part of the country's simply littered with massive amounts of unexploded ordnance, abandoned and unsecured weapons and munitions, calling on the transitional authority in eastern Libya to safeguard munitions depots in areas under its control. "When ordinary civilians, even children, can walk into a weapons depot and remove anti-tank missiles, landmines, and surface-to-air missiles capable of shooting down a civilian aircraft, you have a real problem," said HRW emergencies director Peter Bouckaert. 

Also of concern were fraying relations between NATO and the rebels after at least two recent incidents of friendly fire.

Election non désirée

Les Canadiens ne semblent guère en vouloir et sa tenue pourrait très bien ne pas trop changer la donne, mais le pays est en mode élection après le vote de censure de l'opposition à l'endroit du gouverne- ment Harper pour outrage au parlement, précipitant sa chute. Démontrant à quel point une élection, sans doute au début de mai, était devenue inéluctable, la motion accusant le gouvernement de cacher le coût de nombreux projets de loi n'était que le premier d'une série de votes prévus pouvant entrainer la chute du gouvernement, après le dépôt du budget du ministre Jim Flaherty, rejeté par tous les partis de l'opposition dans l'heure qui a suivi. 

Les yeux étaient alors rivés sur le moins bien représenté des quatre grands partis, qui fut pourtant l'objet de certains gestes d'ouverture de la part du gouvernement Harper. Mais pour le Nouveau démocrate Jack Layton, ce saupoudrage de quelques dizaines de millions sur des domaines qui le tenaient à coeur, notamment la santé et les ainés, n'était que de la poudre aux yeux. Il ne s'agirait donc pas du premier budget Harper approuvé par son parti de gauche. Les autres ont rapidement emboité le pas et entrainé le pays passé le point de non retour, ce qui n'a pas empêché le premier intéressé, Flaherty lui-même, de réitérer qu'il n'y aurait aucun changement au budget. 

Le lendemain le premier ministre lui-même tentait de convaincre l'opposition de changer de cap, sans promettre quelque changement, un appel tombé sur des oreilles de sourds. Les acteurs de l'élection de début mai seront ainsi largement les mêmes que ceux de l'élection de 2008, qui a laissé Harper avec son deuxième gouvernement minoritaire de suite, avec l'exception de Michael Ignatieff. Ce dernier n'est cependant pas très populaire, et les libéraux trainent dans les sondages, mais le parti n'estime pas moins ses chances assez bonnes. Car ses membres rappellent, comme le vote de censure, que le gouvernement doit la contestation des autres partis à autre chose que le budget déposé ce mardi. Le bras droit d'Ignatieff, Ralph Goodale, souligne que deux enquêtes de la GRC guettent les conservateurs, ainsi que deux cas d'outrage au parlement, et que quatre conservateurs font face à des chefs d'accusation pour viol des règles électorales. A l'entendre, l'élection ne pouvait pas mieux tomber. 

Mais les sondages laissent les conservateurs encore bien en avance avec 38% des intentions de vote (suivis des libéraux avec 27% et du NPD avec 15%), pas assez pour une majorité encore, mais une campagne parviendrait- elle à changer ce détail? Réussiraient-ils à rappeler aux électeurs que sous leur règne le pays n'a pas connu la crise économique qui a foudroyé tant d'autres pays? Un sondage paru la veille du vote sur la motion d'outrage au parlement, le premier à précipiter une élection, faisait état d'une avance encore plus prononcée permettant aux conservateurs de rêver d'une majorité avec 43% des votes. Plus important, le sondeur semblait estimer que les arguments libéraux en matière de "scandallettes" constituaient des sujets qui retenaient très peu l'attention des électeurs. 

Ou alors les conservateurs vieillissent-ils à leur tour, laissant une trainée de scandales se retrouver devant les tribunaux? Qu'en serait-il s'ils avaient eu une majorité? Un autre sondage indiquait que 41% des Canadiens faisaient moins confiance à Harper qu'il y a un an. Et que penser du premier ministre si celui-ci tombait encore à court d'une majorité? Une victoire vaudrait-elle vraiment mieux qu'une défaite? 

Puis le taux de participation verrait-il une amélioration par rapport aux deux derniers résultats décevants? Les prochaines semaines, lors de cette quatrième campagne électorale en sept ans, pourront librement donner lieu à autant de spéculation.

After the tremor, the floods, a nuclear crisis and eruption

It's not often the Japanese get to hear from their emperor, there was a time they never did so directly. In 1945 Hirohito broke the imperial radio silence and took to the airwaves to announce the country's surrender, ending the Second World War. It was the first time his people heard his voice, making the announcement one that shook the nation nearly as much as defeat itself. So as the island nation lives its most traumatic experience since that war, Japan's elders could not help but think of that historic address when his son, Akihito, reached out to the millions of struggling citizens following the March 11 earthquake, and ensuing tsunami and nuclear crisis. “We don’t know the number of victims, but I pray that every single person can be saved,” Akihito said during a rare TV address. “I am deeply concerned about the nuclear situation and hope it will be resolved." 

The series of catastrophic events that led to that point began after the strongest earthquake ever to strike the usually quake-ready nation triggered a tsunami that caused the greatest damage in areas one would not have suspected. After all the pastures of Miyagi prefecture in the northeast could very well seem like the safest place to be during a catastrophe. A place of wide fields and low buildings, the lack of density meant it had nothing to fear from terror attacks or an infrastructure toppling quake. Far away from the stress and chaos of the cities, it was home to largely agricultural communities. 

Kilometres from the shore, it usually had little to fear from the wrath of the sea. But not on this day. And no previous drill, it seems, could have prepared Japan for this. When the increasingly debris-strewn waters started progressing inland after the level 9 quake hit the island nation, the lack of high ground and flat terrain made the progression of the sea only easier as it barelled down on fields and communities, collecting anything from large parts of homes, entire cars and boats, even small planes, for kilometres. While water travelled for kilometres inland, some former homes found themselves adrift at sea, leaving one survivor to ride his home's rooftop for days after the tsunami hit, one of the more fortunate disaster victims rescued to tell the tale. Thousands were never seen again. 

At last count over 17,000 people were missing and over 10,000 dead. In the cities which had sustained the quake with the best prevention technology to date, the damage was still devastating, notably in the northeastern hub of Sendai, where the first 300 deaths were reported. The toll would soon climb as least accessible areas of Miyagi prefecture got the visit of the first emergency crews. Within 24 hours it was easy to see the toll would be devastating, but another calamity soon added to the already catastrophic disaster as authorities struggled to restore power to a nuclear plant, blacked out after the backup systems failed, triggering partial meltdowns to reactors. 

Less than a day after the tsunami struck radioactive levels many times the norm were already being recorded at the Fukushima site, a priority among the many emergencies of the first post-quake days. A complex battle was now being waged on many fronts to evacuate affected areas, rescue survivors and re-establish power to critical infrastructure the nuclear plants, a goal only reached this week. By then radioactive leaks following blasts at the facility prompted officials to evacuate the community within a 20 km radius and distribute iodine tablets in what some feared could become the worst nuclear incident since Chernobyl, 25 years ago. 

This week UN officials said half the amount of radiactive isotopes released then has been sent into the air. A cruel irony, certainly, that after such a devastating tsunami a lack of water to cool overheating reactors be blamed for triggering yet another crisis. At the heart of the struggle are what the country called the "Fukushima 50", heroic volunteer employees of the plant risking their lives to prevent a complete and catastrophic meltdown. All the while officials sought to limit the risk of radiation spreading, the energy company struggled to keep the lights on across Japan, setting up a plan for rolling blackouts, expected to last for weeks, and bringing this first world country in some respect down to the level of less fortunate nations in times of crisis. But unlike the aftermath of disasters elsewhere there was no noticeable sign of price gouging as survivors and communities strove to work together, and perhaps just as remarkably, no report of looting. The weather however made things more difficult for survivors, who had to deal with freezing temperatures and snow in some parts, days after the disaster. 

The nuclear crisis has had an impact in other countries home to nuclear plants, as protesters in Germany demonstrated against the government's plan to prolong the life of its reactors. France, Canada and other countries meanwhile insisted their own reactors were safe but the industry was soon subject to new scrutiny. In the only country which suffered a nuclear bomb attack the incident's psychological effect has been evident, residents of Tokyo stocking up on iodine tablets and sometimes fleeing the capital as reports emerged of low levels of radiation reaching the megalopolis of 30 million people. Worried residents in faraway countries, from the B.C. and California coast to Finland, stocked up on the tablets despite health authorities attempting to reassure them they had nothing to fear. By then the scale of the disaster was becoming more and more alarming, some 9,500 of the 17,000 people living in the Miyagi coastal of community of Minami- sanriku having been reported missing, or over half the population. 

Adding to the initial drama were the dozens of aftershocks that left the country on edge, sometimes causing new tsunami alerts. With many of them registering a level 6 and above, they eventually triggered the eruption of a volcano, compounding what Prime Minister Naoto Kan called the country's gravest crisis since the Second World War. "Japan is facing its worst crisis in the 65 years since the war," he said in a TV address. "All of the people in Japan face a test to see if we can overcome it. I believe we can." For Kan the moment represents an opportunity to rise to the occasion, being the fifth prime minister to hold office since the resignation of Junichiro Koizumi in 2006 and dogged by scandals that have brought on the resignation of his foreign minister and pressured him to follow suit. 

The 5th largest quake recorded since 1900, it topped Japan's previous record of 8.3 dating back to 1923 which had killed 143,000 people. While so far the death toll is nowhere near as high, it has already surpassed that of the 1995 Kobe quake, which rated 7.2 and killed 6,500 people, but the city has never recovered its status as a top world port since. The Japanese tremor was but the latest one along the Pacific's ring of fire which travels from Chile to New Zealand, but 8,000 times more powerful than the quake that devastated Christchurch weeks before, killing dozens, and hundreds of times the size of Haiti's. A magnitude 9 earthquake is equivalent to 25,000 nuclear bombs, a poorly chosen analogy in the only country where they were used. The impact of the quake is said to having been so severe it moved the Japanese coast by about 8 feet, incidently the size of some of the tsunami waves, and even shifted the globe's axis slightly.

The rescue and rebuilding effort will add new strains to an economy which has yet to emerge from two decades of decline, straddled to a $11 trillion debt twice the size of its economy. The stricken region accounted for 2% of the nation's economy, by far the most indebted in the West. The central bank initially pumped $183 billion into markets the first business day, incidently what some initially estimated the cost of rebuilding to be. Already the country's auto makers said they were holding production because of disrupted supply lines. This was the latest blow to the country which slipped from N.2 in the world economy to China last year. "The impact on Japan's economy will be devastating," Sheila Smith, senior fellow for Japan Studies at the Council on Foreign Relations, told AP. "The long-term economic blow to a country already struggling to lower its budget deficit ... will be significant." The World Bank predicted a hit to Japan's economy in the short term, but this could be made worse if much feared lasting effects become a reality. 

Concern about food products showing signs of radiation in the vicinity of the power station are prompting worries of large scale restrictions on food exports out of Japan. This week the U.S. announced it would not import foods from the most tricken region. There, signs of strain were growing amid a usually resilient and calm population. "Anxiety and anger felt by people have reached boiling point," said Fukushima prefecture governor Yuhei Sato, who said there was a lack of all basic necessities.

Présidentielle à fêter au Niger

Alors que l'Afrique du nord vit sa révolte et la Côte d'Ivoire reste tourmentée, il était facile de rater la paisible élection qui a porté au pouvoir un vétéran de la politique africaine  à sa cinquième candidature, et le tout sans éclat. En fait s'il y en avait un, c'était qu'après quatre échecs Mahamadou Issoufou, se hissait finalement à la présidence au Niger, et ce dans un environnement qui selon certains analystes fait du petit pays de l'Afrique de l'ouest le modèle à suivre dans la région. Quelques jours plus tard l'ex-premier ministre Seïni Oumarou reconnaissait la défaite après avoir reçu 42% des voix lors du second tour de l'élection sans heurt du 12 mars, et les deux sont à reconnaitre la tâche qui attend le nouveau chef d'état dans ce pays proie aux "difficultés interminables". 


Un peu plus d'un an après le coup d'état de février 2010 contre Mamadou Tandja, le Niger se rangeait auprès de la Guinée à titre de pays où la junte a respecté ses engagements de passer le pouvoir aux mains des civils. Issoufou s'est engagé "au respect des droits de l'opposition" promettant de veiller "à ce que le Niger puisse être considéré comme un modèle de démocratie, non seulement en Afrique mais dans le monde".  Mais les difficultés qui guettent le pays n'échappent pas à l'ancien ingénieur de mine, nouveau dirigeant de cet important producteur d'uranium qui figure pourtant parmi les pays les plus pauvres du monde et qui doit de surcroit faire face à la menace du groupe terroriste Al-Qaïda au Maghreb islamique, responsable du rapt d'un diplomate canadien il y a deux ans.  


"Le combat continue, la lutte continue, dit à RFI celui qui a été candidat sous la dictature dès l'âge de 18 ans. Il s’agit pour nous désormais de nous mettre au service de notre pays parce que le maître, c’est le peuple nigérien. Nous, nous sommes ses serviteurs et donc la bataille la plus importante va bientôt s’engager."  


Les militaires saluaient également "ce grand jour pour tous les Nigériens", eux qui avaient évincé Tandja, qui après 10 ans au pouvoir avait tenté de s'accrocher à son poste. "Ce vote honorable est un succès, a déclaré le général Salou Djibo, dirigeant de la junte, notre réussite démocratique représente un exemple pour le continent." Issoufou lors de l'entrevue à RFI n'a pas voulu se prononcer sur le sort de son prédécesseur. 


Surveillé par 2000 observateurs de l'Union africaine, l'UE et autres groupes, le vote a été déclaré "une victoire pour le people du Niger" par l'observateur en chef de l'Union européenne Santiago Fisas. "Cela démontre comment revenir à la démocratie de manière pacifique." En effet même le vote historique en Guinée, rompant avec 50 ans de tyrannie, avait connu des violences. Cette semaine les deux pays retrouvaient leur place au sein de la Communauté économique des états de l'afrique de l'ouest. 


Certains Nigériens partageaient l'optimisme de lendemains meilleurs. "Courage et bonne chance à tous les Nigériens démocrates, lança Atouna Aboubaca sur la page Facebook du vainqueur de la présidentielle. Soyons comme de la même mère (Niger) pour travailler et sortir notre pays du rang des derniers. Cultivons l'esprit du patriotisme." "Le plus dur commence, le PNDS a l'obligation de réussir," rappelait de son côté Ibrahim Ali.

The non-invasion of embattled Bahrain

While the revolts in the Arab world have sparked furious debate in the West about foreign intervention, one that finally concluded with the decision to impose a no-fly zone over Libya, one Arab state went so far as calling on and receiving the military help of a neighbour to quell the protests at home. The move by Bahrain to accept the help of some 1,000 Saudi troops as demonstrations grew more confrontational was according to observers a desperate one which underlined to what extent the regime of King Hamad Al-Khalifa is being threatened. The next day protesters defied authorities by setting up barricades, prompting the country to declare of three-month state of emergency. More people were killed in those clashes. 


The U.S., which bases its 5th fleet in the nation, expressed concern about the sharing agreement between its Gulf allies, calling on them "to show restraint." The controversial move followed the invocation of a collective security agreement among Gulf Cooperation Council composed of Bahrain, Saudi Arabia, Kuwait, Oman, Qatar and the United Arab Emirates. "We urge the government of Bahrain, as well as other GCC countries, to exercise restraint and not to meet the non-violent protests of people legitimately expressing their concerns with any kind of physical violence." The U.S. defence secretary had come out of meetings with Bahrain's royal family saying he was convinced they sought genuine reform. But after the reinforced troops forcefully removed protesters from a central square, killing six more, Sec. of State Hillary Clinton slammed the country, saying it was "on the wrong track." 


Predominantly Shia opponents of the minority Sunni regime  considered the arrival of foreign troops an "act of war," hardline members belonging to the Haq movement, largely suspected of being backed by Tehran, saying the move gave Iran the right to send troops as well. Iran considered the move "an invasion" a term the White House rejected. Both countries went on to fire each others' envoys, Bahrain accusing Iran of "blatant interference" in its internal affairs. Less hardline protest groups however sought to keep the crisis from taking a sectarian proportion, calling on the already swamped UN Security Council - already holding a meeting on a no-fly zone in Libya - to address the matter. “We consider any entrance of any soldier or army vehicle into the vicinity of the Kingdom of Bahrain – whether it’s on the ground, by air, or by sea – to be an occupation of the country and a conspiracy against the unarmed people of Bahrain,” their letter said. 


While unusual, the decision to send troops was not unprecedented, after Saudi Arabia sent troops to Bahrain in 1994 when, as now, it saw Shiite unrest next door as a threat to the regime that could bolster the Shia minority in the kingdom as well. While the Arab League had just agreed to a no-fly zone over Libya to prevent pro-Gaddafi troops from crushing the opposition, one later adopted by the UN and later enforced by NATO, it reiterated its refusal of foreign troops in the increasingly volatile conflict. Gaddafi is no stranger to foreign help however, making use of mercenaries to bolster his security forces against the opposition. 


Bahrain welcomed the foreign troops, which are to include troops from the tiny United Arab Emirates, but said reconciliation talks were still on the table. The opposition says the current environment of violence and disappearances is not conducive to such talks. The arrival of the troops followed the most violent days following weeks of clashes between security forces and anti-government protesters. The Saudi move came as the kingdom itself faces protest at home, a country without an elected parliament.  


The elephant in the room was certainly Iran, which saw with the revolt an opportunity to cause trouble for U.S. interests and increase its influence in the region, according to analysts at Stratfor. "The Iranians are accustomed to being able to use their cover capabilities to shape the political realities in countries. They did this effectively in Iraq and are doing it in Afghanistan. They regarded this as low risk and high reward," a Stratfor analysis summarized. "The Saudis, recognizing that this posed a fundamental risk to their regime and consulting with the Americans, have led a coalition force into Bahrain to halt the uprising and save the regime. Pressed by covert forces, they were forced into an overt action they were clearly reluctant to take." 


With  Libya coming under fire and violence continuing in Yemen and starting up even in Syria, where the government promised to lift a state of emergency and introduce reforms after deadly clashes, Bahrain must think it averted the worst.

An escalation in Libya


Sitting in a parked van that may or may not have been his only refuge at the time and holding up an umbrella as early revolt picked up steam, Muammar Gaddafi looked very much like a despot on the run like those who had vacated revolts in Egypt and Tunisia. The moment had a cartoonish feature reminiscent of Looney Tunes' coyote character seeking to shield himself from the inevitable boulder of popular condemnation. Tunisian strongman Ben Ali had fled his country altogether when the heat was turned up in the streets of Tunis. While Hosni Mubarak stayed in Egypt, he chose the resort of Sharm- el-Sheikh, home to so many Mideast talks that failed to bring on a lasting solution. 

But Gaddafi stayed put, that was after all the message of his rather impromptu appearance, first and foremost to deny rumours he and his family had fled the country. When he made a more formal appearance before the cameras, his speech took a more deranged tone by urging people to kill their neighbours and sing and dance in the same breath, he then stood behind a podium on Green Square surrounded by supporters. He blamed foreigners slipping drugs into the Nescafe of the nation's youth and al-Qaida for the troubles stirring the home of his revolution, the one he said prevented him from stepping down, as he held no formal post other than that of ruler. His following TV appearance continued his rant under the even more formal setting of a conference room, facing a seated audience where ululating chants of supporters responded to his antics. 

As the progression to vastly better accommodations showed, Gaddafi was determined to stand his ground. Libya's strongman of 41 years was making it clear he wasn't going anywhere, even as the international community gathered military assets around his North African country waving threats of sanctions and no-fly zones more reminiscent of Iraq than Egypt, all the while the International Criminal Court looked into the atrocities of his crackdown on pro-democracy protesters. 

Soon, the label of protesters had changed to that of "rebels", whose growing arms cache and rapid progression from eastern areas, securely under their helm, brought them to the doors of Tripoli. The endgame seemed nigh, but the week's push back by jet planes and helicopter gunships, pounding rebel positions in towns near the capital, only increased fears the fighting and bloodshed would go on. The anchoring in of the rebels in the east of the country, where they set up an interim governing council, and the escalation of clashes have for many brought the country that much closer to a civil war, dividing Libyans, clans and tribes, along warring lines in increasingly entrenched positions. 

Gaddafi's decision to increasingly resort to air power, as rebels closed in on the symbolic town Sirte, his hometown and stronghold, all the more divided international observers on the need for a no-fly zone over the North African country, one requested by the rebels themselves and embraced to some extent by the Arab League and a number of European nations, while the U.S. urged words of caution on its true significance.  Defence Secretary Robert Gates made a point to stress such a no-fly zone would require moves that would drastically escalate foreign military intervention, so far limited to evacuating expats, in Libya, by bombing infrastructures and military assets in order to free the threat to foreign jet fighters. 

On the weekend Senator John Kerry however disputed that notion, insisting such a zone would not “step over the line” into an unwanted military intervention. Going another step beyond the administration's official call for Gaddafi to step down, Kerry said the United States and its allies should at least “prepare a no-fly zone in conjunction with our allies, not implement it,” unless Gaddafi uses his air force to slaughter his own civilians. If this were to occur, the U.S. and its allies would have an obligation to step in and take military action in the country, including the enforcement of a no-fly zone, according to a Canadian international affairs expert. “If there is evidence of genocide or mass killings, or mass human rights abuse, those are the circumstances under which a significant no-fly zone should be considered,” said Roland Paris, an expert in international security at the University of Ottawa. 

Other U.S. Senators, such as former presidential candidate John McCain, suggested the U.S. help the rebels with humanitarian, technical assistance and providing intelligence and training. One British newspaper reported Washington was already going much further, asking Saudi Arabia, dealing with its own internal struggle prompting authorities to ban protests, if it can supply weapons to the rebels in Benghazi. The rebels meanwhile were pleading for some sort of support, fearing they would run out of ammunition if pro-Gaddafi air attacks kept striking them with force. "We don't want a foreign military intervention, but we do want a no-fly zone," rebel fighter Ali Suleiman told AP. 

Concern was growing among their ranks as Gaddafi forces reclaim rebel gains in important oil regions such as Zawiya, west of Tripoli, and Ras Lanuf in the east. One of Gaddafi's sons, Saadi, warned meanwhile the regime had yet to put the army into full battle mode against the rebels but was preparing to do so in Benghazi. Rebels feared meanwhile that EU and NATO meetings on the situation would fail to arrive to anything before Gaddafi's forces once more had the upper hand. Some Intelligence officials in the West already seemed to think the strongman would prevail in the end, a scenario some feared would encourage other Arab leaders to crack down on dissent. 

This seemed to be the approach as police fired on protesters in Saudi Arabia, one day before a nationwide day of protests. It was not the only Gulf country to brace for protest as demonstrators took to the streets in Oman and Kuwait, sparking fears further unrest in the region would lead to oil panic. The Saudi kingdom allayed some fears by saying it could boost production to meet possible shortages. Libya's production meanwhile is said to have been halved by the crisis. 

Mettre la violence en échec?

Il n'en fallait pas tant pour relancer le débat sur la violence au hockey. A quelques semaines des séries l'absence de Sidney Crosby du circuit nord-américain, suivie de la sortie plutôt endiablée de Mario Lemieux et du rapport posthume du dur à cuir Robert Probert, avaient déjà mis les ondes à chaud. Le coup vicieux de Zdeno Chara à l'endroit de Max Pacioretty lors du match Boston-Montréal cette semaine a rapidement enragé le public, multipliant les appels au service de police de Montréal. 

L'affaire s'est même retrouvée au parlement, où le chef de l'opposition s'avouait "dégoûté" par l'incident, mot plus tard choisi par Pacioretty lui-même. "Nous traversons la plus sérieuse crise dans l'histoire du sport," déclara Michael Ignatieff. Mais lorsque la ligue a tranché, on a jugé que les cinq minutes servies dans le boxe avaient suffi, pas de suspension ni d'amende, la ligue ayant jugé le geste de Chara non prémédité. 

La réaction n'a pas tardé, l'entraineur du Canadien Jacques Martin lui-même exigeant des changements au règlement. "La ligue doit s'occuper de cette question, ce n'est pas la première fois, dit-il, il semble que ça ne fait que s'empirer." Il n'est pas le seul à penser de cette façon. Le mois dernier, un sondage indiquait que les Canadiens ne trouvaient pas les pénalités assez sévères de manière générale, et plus de la moitié des gens interrogés ne voyaient aucun problème à mettre un terme aux combats au hockey. Selon le sondage non moins de 80% des répondants étaient d'accords sur le fait que les pénalités devraient être plus sévères pour toute infraction reliée à la violence, qui dépassent rarement les 5 minutes passées dans le boxe.  

Ainsi non seulement la violence mais le manque de sévérité des peines a su semer la consternation, Matt Martin, auquel plusieurs reprochaient un geste rappelant celui de Todd Bertuzzi contre Steve Moore - mettant un terme à la carrière de ce dernier -, n'écopant que de quatre matchs de suspension pour son geste à l’endroit de Maxime Talbot. Le geste de Bertuzzi, comme celui de Chara en quelque sorte, avait été celui d'une revanche, contre Moore pour avoir blessé le joueur des Canucks Markus Naslund lors d'un match précédent, entrainant une commotion cérébrale. Mais Moore ne se remit jamais de sa blessure, entrainant l'affaire en cour, où elle reste toujours d'actualité. Certains craignent que la carrière de Pacioretty, qui a quitté l'hôpital depuis, ne soit menacée de la sorte. 

Dans les communes, le parlementaire néo-démocrate Glenn Thibeault demandait aux Conservateurs d'appuyer un projet de loi cherchant à diminuer les commotions cérébrales et blessures graves dans le sport amateur. Fallait-il se rappeler que même dans les rangs juniors, si l'on pense aux cas de Jonathan Roy et Patrice Cormier, la question avait donné matière à réflexion. Crosby, la jeune super-étoile de la ligne nationale, manque plus qu'à la seule ville de Pittsburgh et à ses annonceurs, depuis une commotion cérébrale causée par des blessures à la tête lors de matchs consécutifs en janvier. Son club ignore encore s'il pourra rejoindre l'alignement avant la fin de la saison. Cette semaine on apprenait que sa soeur de 14 ans avait, comme le 87 et Pacioretty, souffert d'une commotion cérébrale, ce dernier ayant une fracture à une vertèbre également. 

Pendant ce temps un rapport sur Probert, décédé l'an dernier à l'âge de 45 ans, confirmait qu'il vivait avec un cerveau endommagé. Lui-même victime de tant de blessures en raison de son statut de joueur étoile, un joueur qui a d'ailleurs dû écourter sa carrière à cause de l'usure du sport sur les vertèbres, le grand Mario Lemieux, plutôt réservé depuis la retraite, est sorti de ses gonds il y a un mois pour condamner la violence au hockey lors d'une sortie qui n'a pas fini de faire jaser. «Si les événements de vendredi soir reflètent l'état de la ligue, je devrais reconsidérer si je veux encore en faire partie», avait déclaré Lemieux après un match disputé entre son équipe et les Islanders soldé par non moins de 346 minutes de pénalité. Que peut-il penser depuis? 

Stephen Harper de son côté s'avouait également troublé par "le nombre croissant de blessures sérieuses". Le message risque-t-il de passer? Cinq minutes et une inconduite de partie ayant été jugé insuffisant par plusieurs partisans, ceux-ci ont fait rougir les lignes de police, voulant porter plainte contre Chara. Le lendemain la police ouvrait une enquête à la demande du directeur des poursuites criminelles et pénales. Pendant ce temps Air Canada menaçait de se retirer en temps que commanditaire si la ligue ne s'attaquait pas sérieusement au problème, une première. De son côté Denis Coderre tentait de faire passer une motion de la chambre des Communes condamnant la ligue. En vain.

Ivory Coast crisis continues

With violence growing as the country strung by sanctions and an arms embargo threatens to fall into civil war because its leader refuses to leave power, it's hard to forget this is the Ivory Coast and not Libya. With so much happening on the northern coast of Africa it is easy to lose track of developments in the rest of the continent, but the continuing violence in the country torn apart by old divisions since last year's presidential vote shows no sign of abating, with UN officials even coming under fire while former rebels said they were ready to take action against Laurent Gbagbo, who had refused to give up the presidency. 

The former president upped the ante last week by having electricity and power cut to northern Ivory Coast, a region usually hostile to his rule. The interruption deprived millions of basic necessities, making a humanitarian catastrophe more acute. Rebels who split the country between the north, under the control of the New Forces, and south, in 2002 showed a return to action recently, claiming a town in the west of the country from pro-Gbagbo forces, and in the process breaking a six-year long ceasefire while civilians fleeing to the Liberia border. 

Alassane Ouattara, the opposition candidate who was widely seen as the winner of the November vote by international observers and the UN, had at first sought to distance himself from the rebels after the town of Zouan-Hounien was seized at the end of February. This week Touplefeu was next to fall, as Ouattara seemed to acknowledge rebel gains. This was the latest sign hostilities, usually centred around the main city of Abidjan, have been spreading, after violence incidents reached the capital of Yamoussoukro. 

Abidjan meanwhile remained a Gbagbo stronghold, young supporters loyal to him attacking foreign businesses while over half a dozen newspapers went on strike in protest, claiming to be the subject of persecution and threats by Gbagbo's supporters. In one of the more disturbing incidents in that city that sparked international condemnation at least six women supporting Ouattara were killed during a peaceful march. Four more people were killed after marches to commemorate the victims this week. A number of international radio signals, which Gbagbo supporters often blamed for their critical reporting, have also been taken off the air. In an environment where anything foreign is seen as opposing Gbagbo, his government has also set its sights on local chapters of foreign banks, considered for nationalization. 

This week Ouattara left the hotel where he has been hold up since the beginning of the crisis for the first time to attend an African Union meeting seeking a solution to the stalemate. While Gbagbo did not risk attending, by fear he would he ousted in the mean time, his representative rejected a proposal to end the crisis. UN secretary-general Ban Ki-moon took time away from the busy Arab file to express concern at the growing violence in the Ivory Coast which has claimed 400 lives since the vote. "These developments mark a disturbing escalation which draws the country closer to the brink of reigniting civil war," Ban said in a statement, made before the latest attack on UN officials. Mind you he turned around and said the exact same thing about the Libyan crisis. 

The UN has been busy in the Ivory Coast dealing with a humanitarian crisis, which, like Libya's, has sent thousands of civilians fleeing to the border. Some 345,000 people fled their homes since the hostilities exploded. Further UN intervention will be required if military action to remove Gbagbo from power is to take place according to Nigeria's foreign ministry. The enduring crisis has brought business and the economy to a standstill in the country that is the world's largest cocoa producer. The crisis has made the price of cocoa climb as traders feel a disruption to supply of the precious black gold. Ouattara extended to mid-March a ban on cocoa exports in order to cut off Gbagbo's funds, but the latter announced this week he would nationalize cocoa and coffee industries in an effort to keep a grip on them. 

For Gbagbo and other African strongmen there was a reminder of what the future could hold in store as the crimes trial of Liberian leader Charles Taylor reached its end at the Hague. But if it seems strongmen across the continent are coming under pressure to bow out this isn't the case in Uganda, where President Yoweri Museveni, in power since 1986, won another term in February's election with 68% of the tally.

Déjà les éclats au Soudan

Qu'il s'agisse de l'Afrique ou n'importe où ailleurs dans le monde, 99% des électeurs choisissant un même camp aurait de quoi faire réfléchir, et pourtant peu d'observateurs ont rapporté d'irrégularités lors du référendum pour la séparation du Sud Soudan, qui met le bien pauvre pays sur la voie de l'indépendance le 9 juillet. Mais la contestation existe ailleurs que sur la scène internationale depuis le vote de janvier, les affrontements dans la zone pétrolière contestée de l'Abyei et quelques autres régions se multipliant. 


Lors de deux jours seulement au moins 70 personnes ont perdu la vie dans cette région entre la partie nord et sud du pays fraichement scindé. «Les informations que nous avons reçues font état d'au moins 70 personnes tuées dans des attaques ces deux derniers jours, et de villages détruits», déclarait Philip Aguer de l'Armée populaire de libération du Soudan, les ex-rebelles dorénavant à la tête de l'armée nationale. Ces éclats entre membres de la tribu arabe nordiste des Misseriya, et la tribu sudiste des Dinka Ngok, ne sont que la suite d'affrontements dans cette région très convoitée sur la nouvelle ligne de démarcation qui sépare ce qui était le plus grand pays d'Afrique. 


Le compte des décès vient s'ajouter aux 37 pertes du mois de janvier suivant les violences entre ces deux groupes, repoussant la date de la tenue du plebiscite spécial dans cette région stratégique. Ces dernières violences, au terme desquelles les Misseriya ont mis à feu et complètement détruit deux villages dinkas, avaient de quoi rappeler les terribles offensives des djandjawids perpétrées contre les populations noires du Darfour, région qui reste sous le contrôle de Khartoum. Selon certains témoins, comme les terribles chevaliers de la mort du Soudan occidental, les Misseriya pouvaient compter sur l'appui de l'armée régulière du nord. 


Cette guerre par personnes interposées est cependant interdite par l'entente de paix entre le nord et sud signée en 2005 qui proscrit toute présence militaire dans la région d'Abyei. Ces attaques "déplorables" constituent "une violation claire de l'esprit" d'un accord de paix récent, selon le représentant spécial du secrétaire général de l'ONU, Haile Menkerios. Les violences ne sont pas limitées à l'Abyei, des éclats entre l'armée du sud Soudan et une milice du général George Athor - anciennement haut gradé de l'armée du sud Soudan - faisant trois dizaines de victimes, récent chapitre d'un conflit qui selon certains analystes craintifs menace le plus récent pays du monde d'éclater à son tour. 


Deux jours d'éclats entre rebelles et armée du sud Soudan au tout début de février ont fait près de 200 victimes, selon le parti au pouvoir dans la nouvelle capitale de Juba. Là encore, les éclats menacent un cessez-le-feu à peine sec sur papier. Les enjeux sont importants car la partie sud héritera des trois quarts de la production actuelle de pétrole soudanais de près d'un demi million de barils par jour. 


Puis cette semaine c'était à l'état du Nil supérieur de s'embraser, 65 personnes ayant été tuées lors d'affrrontements entre les soldats et des rebelles sous le commandement d'un dirigeant du nom de Oliny, ancien membre de milice d'un politicien du sud Soudan dont on soupçonne les liens avec Khartoum. De toute évidence la nouvelle donne politique n'a pas fait que des heureux, même avec presque 100% des voix.


Mideast: the contagion spreads


It was easier to keep track of the revolutions in the Arab world when they were coming one at a time, but the explosion of revolts since the departure of Hosni Mubarak have shown few regimes in the region are immune to the Internet-fuelled youth movement to throw the bums out sparked by North Africa's smallest country. Whether they are Arab or Persian, big or small, dictatorships or monarchies, oil- drenched or not. The region hadn't seen something this sweeping since the days of independence half a century ago. In terms of longstanding strongmen who grabbed power illegally, few regional leaders could seem more emblematic as targets of such revolts than Col. Muammar Gaddafi, who grabbed power following a 1969 coup. As others swept up in the antigovernment tide previously, he sent out the goons, including mercenaries, to crack down on the protest using live fire and helicopter gun ships all the while blocking the Internet and keeping reporters at bay.


Despite the initial absence of the media and impediments to the Internet, word of the gathering storm seemed to be reaching protesters as demonstrations in one country seemed to fuel hope in another. By Sunday night, even this regime seemed willing to make some concessions, his son Sayf al-Islam appearing on national TV to warn the country was on the verge of civil war after barracks were seized in some parts of the country and the military joined the ranks of the protesters. He admitted the army had make "mistakes" and promised reforms as the protests gained the capital Tripoli.


But his father would prevail, the young Gaddafi said rather unconvincingly, adding: "We are not Tunisia and Egypt. We will fight until the last man, the last woman, the last bullet." A country with a population even smaller than Tunisia's and a 13th of the size of Egypt, Libya has nevertheless by far employed the most violence against its citizens during the current unrest, killing over 1,000 people at last count. Some analysts feared developments in Libya could evolve quite differently from previous revolts in the Arab world. "Unlike the fall of the regime in Tunisia and Egypt, this is going to be a collapse into a civil war," Lisa Anderson of the American University in Cairo told the AP. 


Indeed the country already seemed divided as the week started, protesters laying claim to eastern regions of the country traditionally hostile to Gaddafi while pro-government supporters camped out in downtown Tripoli's Green Square, joined by the colonel himself. By week's end, Gaddafi's forces tried unsuccessfully to recapture some of the lost ground, but it seemed the situation had reached a point of no return, as others before it. The capital has not been spared by protest however, setting ablaze government buildings including the Hall of the People, where the assembly meets. "Any post-Gaddafi period is fraught with uncertainty," added Middle East analyst Philip McCrum. "There is no organised opposition, there are no civil institutions around which people could ordinarily gather." 


By Monday there were widespread reports of government officials defecting and military units joining influential tribal leaders choosing the sides of the protesters. Amid alarming reports the air force had been ordered to shoot on its own people, military planes sought asylum in Malta, signs of a divided army which probably prompted Gaddafi to seek the help of mercenaries. Ironically outside influences and alleged intervention is what Gaddafi blamed for inciting violence. 


Tuesday Gaddafi made his first major speech since the crisis began, saying protesters were "serving the devil", refusing to step down as the leader of a revolution but to go down fighting as a "martyr". He called protesters "cockroaches", incidently the same term used by Rwanda's genocidaires, at a time Gaddafi himself was accused of genocide against his own people. Meanwhile world leaders reacted with outrage as the UN security council condemned the crackdown. The violence in the OPEC country sent oil prices rocketing and sparked fears an energy crisis might be triggered by further incidents in oil-producing nations. 


Gaddafi had been one of the few leaders to condemn the Tunisian revolution which had acted as a spark to the Arab powder keg, but had also urged Palestinians to seek inspiration from the movement to rise against Israel. Of course if the protests have shown anything so far, it's that world leaders commenting on them should be careful what they wish for as they are more likely to support demonstrations taking place in distant countries than at home. 


With the U.S. looking to regain a semblance of footing on the Mideast front and Iran claiming the revolts in the Arab world constituted echoes of its own revolution against U.S.-backed hardliners, the Obama administrations took Tehran to task over its crackdown of Tunisia-inspired protests in various Iranian cities last week. The protests, which continued this weekend, had nothing of the numbers of those that toppled the president both in Tunis and Cairo, or inspired demonstrators taking to the streets in Yemen, Algeria, Morocco and other countries of the Arab world, but the reaction by Ahmadinejad's regime only brought to light Tehran's "hypocrisy" on the pro-democracy movements in Tunisia and Egypt, according to the U.S. 


The protests were, as expected, abruptly cut short when security forces fired tear gas and attacked demonstrators, as†observers wondered where the next domino in the region could fall. Later Iranian politicians called for the execution of the two opposition leaders behind the demonstrations. President Ahmadinejad dismissed the protests as "going nowhere" but the next day new demonstrations surrounded the funeral of one of the victims. Interestingly Sanea Jaleh, 26, was, like Tunisia's martyr Mohammed Bouazizi, a student in his mid-twenties. 


While Iranian media reported on pro-democracy protests in Bahrain and Yemen, it said nothing of the clashes in Iran, emulating other official media, from Zimbabwe to China, that chose to ignore or downplay the protests. Even in the latter however, authorities were on guard and blocked websites as online calls circulated for Jasmine revolution-inspired protests in a dozen Chinese cities, though none materialized. For a fleeting moment it seemed as though the tempest had legs well beyond the region's borders. 


The succession of dramatic developments, from the Jasmine revolution to the Nile's have even emboldened democracy activists in the absolute monarchy of the Saudi Kingdom, where Saudi Islamists and opposition activists dared to launch a political party in an act of protest more symbolic than anything else in the Gulf country with no elected parliament that is a critical U.S. ally. The king of Bahrain meanwhile set up an investigation in the death of two people during the violently repressed protest in his country. But the kingdom came under criticism, even by close ally Washington, after a crackdown of protesters resulted in more deaths, including that of yet another student in his 20s, the common victims of protest across the region. 


King Hamad instructed his son to start a national dialogue in the aftermath of the clashes but by then the opposition had already left parliament and called for the government to step down. Adding another divisive element to the equation is the fact the largely Shia population is now calling for the end of a longstanding Sunni leadership. Incensed by the violence, Britain said it was revoking licences for arms sales to both Libya and Bahrain. 


Closer to the epicentre of the revolt the Palestinian Authority announced the dissolution of its 24-member cabinet in a move officials hope will keep any protest movements from spreading to the area. While other regimes such as Jordan and Saudi Arabia's were trying to prevent protests from spreading by putting out more generous social policies, other hard-line regimes, such as Syria's, took a stronger stance, sentencing 19-year-old female blogger Tal al-Mallouhi to five years in prison for "divulging information to a foreign country," the U.S., a charge Washington denied. 


Looking in awe as the wave of protest touched a string of countries from the Atlantic to the Gulf, pitting longstanding rulers against a disgruntled, unemployed but increasingly organized youth, analysts wondered whether the new protest movements had enough power and momentum to foster change. While Washington was careful expressing its support for the street in various countries, there was no denying there was also a limit to U.S. support of the protests, especially in the Gulf, home to oil interests and the 5th fleet. But like most of the world, it could do little more than watch.

Belgium's fries revolution

While the Arab world is rattled by revolutions that are transitioning to governments yet to fully take shape, one tiny European country served as a reminder some can do without a proper parliament for months. Belgium beat Iraq's record of 249 days without a government days after Egypt's overthrow, sparking mock demonstrations about what protesters have derisively termed the "fries revolution". But protesters point out it's not all fun and games as the country waits for politicians to settle differences that have threatened to tear the tiny country apart in distinctive French and Flemish zones since last year's election. 


But sometimes it's hard to take the protesting too seriously, with demonstrator innovation bordering on the risqué. Such was the scene in Ghent where protesters marking the leaderless milestone paraded in their birthday suits while their peers in Leuven opted for the more family-friendly handing of the beers and frites. Playoff-style Beard-growing and calls by a senator for the spouses of public officials to abstain from sex were all part of the carnival-like atmosphere in the binational kingdom. 


Cedric Caudelier, who spearheaded "Beards for Belgium", a movement urging people not to shave until a government is in place, told a radio station the goal is "to say that we are still waiting for a government, we are living in Belgium, we are Belgian and we would like you to find a solution." But Johan Vande Lanotte, the mediator tasked by King Albert II - the author of no less than half a dozen initiatives - with ending the stalemate, said that while bridging the gap between the parties is difficult, they should not quit on the country founded in 1830. "If the gap is so great, the parties should take great steps. That is not easy. Often they don't realize how hard that is. You don't make major reform of the state without enormous pain in your own ranks," he said. 


At the heart of the matter are economic division between the poorer French south and richer Flemish north, whose leaders seek a new constitutional agreement to obtain more power and limit cash transfers to Wallonia. But despite the divisions something is uniting Belgians, and that is their growing anger toward politicians cashing in hefty paycheques while officially off the clock. 


While some were upset the "fries revolution" appeared to make light of either the very serious crisis at home or the bloodied movements taking place in the Arab world, the demonstrations at both ends of the old continent at least had this in common: both were initiated by enterprising youth populations. Student associations led the way in Belgium under the banner "Not in our name" in the hopes of shaking their elected officials into action. 


"At first we were a bit preoccupied by the time negotiators were taking to form a government," said organizer Angelo Meuleman. "But after awhile it became obvious they were aiming for the world record." If one considers Somalia's government anything like a working one since the regime's toppling there in 1991Ö The Federation of French students had a more serious message to share: "We're not for or against a party but against all parties that want to divide the country."

Berlusconi de retour en cour

Le premier ministre italien Silvio Berlusconi apprécie plutôt la compagnie des dames, mais la rencontre prévue en avril en présence de trois juges n'aura rien d'un tête à tête ordinaire. Playboy or Bufone, celui-ci connaitra son plus récent démêlé avec la justice italienne, après avoir été formellement accusé d’avoir payé une prostituée mineure et d’avoir abusé de sa fonction en sa faveur dans une affaire portant à présent le nom de «Rubygate». 

Ruby c'était le petit nom de Karima el-Mahroug, qui avait 17 ans lorsqu'elle fréquentait les fêtes plutôt animées du chef de gouvernement septuagénaire dans les environs de Milan. Celle-ci prétend ne pas avoir trempé dans l'illégalité avec Berlusconi, mais a reconnu avoir accepté environ 10,000$ de sa poche après unes de ces soirées plutôt chaudes. 

Berlusconi rejette une autre accusation voulant qu'il soit intervenu lorsque celle-ci a connu les barreaux, justifiant un coup de fil placé au quartier de police à titre de geste diplomatique, car il prétendait comprendre que celle-ci soit de la famille du président déchu, Hosni Moubarak. Là-dessus, ce dernier a été plutôt difficile à rejoindre pour corroborer les faits.

Depuis des mois les rumeurs n'en finissent plus à propos du duce de la lingerie milanaise, qui lors de la période des fêtes se retrouvait mêlé avec un autre mannequin, Noemi Letizia, environ du même âge, que son ancienne femme Veronica Lario inscrivait dans la liste de ses infidélités avec "des mineures". Alors qu'il tentait d'expliquer sa relation avec cette dernière le patron médiatique tentait de bloquer la publication de photos de soirées chaudes le mettant en présence de jeunes femmes, éventuellement publiées par un journal espagnol. 

Echec sur ce plan, mais sur celui des relations publiques, les télévisions et publications de son empire italien sont au premier plan de son offensive pour limiter les dégâts. Mais après cette dernière intervention du parquet, les dommages étaient visiblement à l'évidence. A travers les lignes de sa presse personnelle il accuse le judiciaire de préparer rien de moins qu'un véritable coup d'état.

"Il s'agirait dune ironie plutôt délicieuse si les personnes qui retiraient Berlusconi du pouvoir étaient ces femmes qu'il avait si longuement exploité tout au long de sa carrière," estimait James Walston du American University à Rome. Comme pour souligner ce point, des milliers de personnes manifestaient cette fin de semaine dans les rues de Rome pour la dignité des femmes - brandissant des pancartes ou l'on pouvait lire notamment "l'Italie n'est pas un bordel!" - geste que Berlusconi a qualifié de "mobilisation factieuse" contre sa personne.   

"Toutes les femmes qui me connaissent savent dans quelle considération et quel respect je les tiens", a-t-il poursuivi en entrevue avec une de ses chaines. 

Pour Grant Amyot, auteur du livre Fin de l'ère Berlusconi? il ne s'agit, malgré toutes ces occasions précédentes au bord du gouffre, de "la plus grande menace qui guette sa carrière politique". 

C'est beaucoup dire puisque les crises se multipliaient depuis des mois, Berlusconi survivant de justesse à une motion de censure en juillet. Il a ensuite perdu sa majorité lorsque 30 députés ont déserté son parti. En septembre il survit à une nouvelle motion de censure mais l'étau de resserre et il perd l'appui de son ancien partenaire Gianfranco Fini, qui exige son départ pour cause d'"indécences".   

De nouveaux députés quittent alors les rangs de Berlusconi, mais il survit avec le plus mince des écarts. Malgré tout, le changement de vote de deux femmes aurait largement contribué à la troisième survie du gouvernement en quelques mois, l'avocate Maria Grazia Siliquini disant qu'elle avait "préféré la stabilité aux risques de la spéculation", raison invoquée par Berlusconi lui-même.

Le cabinet de Berlusconi se compose principalement d'hommes d'un certain âge mais compte également cinq femmes ayant entre 33 et 43 ans, dont l'ancienne showgirl Mara Carfagna, son ministre pour l'Égalité des chances.

Que reste-il alors des "chances" de Berlusconi? Pas si mauvaises malgré tout, car toute inculpation pourrait se buter à un processus d'appel qui a avec Rome ce qualificatif d' "éternel". Des élections vont bien se pointer à l'horizon, mais malgré la marge de manoeuvre rétrécissant du Cavaliere, les divisions au sein de l'opposition sont telles que ce dernier pourrait encore s'en sortir. Il garde un taux de popularité dans les 35% malgré tout, constituant pour certains un feuilleton télévisé genre "réalité" tel qu'il en existe peu même au sein de ses nombreuses chaines. Mais la patience semble enfin atteindre ses limites au sein de la plèbe italienne.

"Les manifestations démontrent que les femmes italiennes commencent à en avoir assez, dit Walston. Faut voir si ça suffit à le retirer du pouvoir."

Ronaldo à la retraite

Provoquée par le stress de la rencontre du lendemain ou quelque autre facteur, la mystérieuse convulsion dont a été victime Ronaldo Luiz Nazario de Lima a quelques heures du coup d'envoi de la finale du Mondial de 1998 a peut-être été annonciatrice des problèmes de santé à venir, mais elle n'aura que retardé son rendez-vous avec l'histoire, lors du Mondial suivant en Asie. Le jour du match «o fenomeno» a été l'ombre de celui qui avait marqué quatre buts lors du tournoi, laissant les honneurs à Zinedine Zidane, avec qui il partage cependant l'exploit d'avoir été vainqueur du Ballon d'Or à trois reprises. 

Mais avec deux coupes du monde (dont la première à laquelle il participa, sans jouer en 1994) et surtout le plus de buts dans l'histoire du Mondial, soit 15, la place de Ronaldo dans les annales du sport ne laissait plus à prouver, même si on hésite à le comparer au grand Pelé, à l'heure de l'annonce déchirante de son retrait du sport lors de la Saint Valentin. Car à chaque Ballon d'Or semblait correspondre une opération du genou, lors d'une carrière écourtée par des problèmes de santé, dont on aura compris à la fin qu'ils étaient reliés à un problème de poids qui remplaçait parfois son petit nom de «fenomeno» par celui de «gordito», ou petit gros. 

Retenant mal les larmes, Ronaldo dévoila alors qu'il souffrait depuis plusieurs années d'hypothyroïdie, selon lui à l'origine de ses problèmes de poids. «Jeudi, quand j'ai pris ma décision, j'avais l'impression d'être dans une unité de soins intensifs, en phase terminale. Cette annonce est comme ma première mort. C'est très dur d'abandonner quelque chose qui t'a rendu aussi heureux», a-t-il déclaré le jour de l'annonce de sa retraite. «Mon corps m'a lâché» 

«La douleur me rongeait. Je ne pouvais penser à rien d'autres. La dernière année a été la pire, avec beaucoup de blessures», a poursuivi Ronaldo. En effet après les opérations au genou en 1999, 2000 et 2008 suivaient les troubles à un mollet, au pubis et aux adducteurs. Mais les titres, même s'ils ont été plus rares en Europe lorsqu'il s'est retrouvé au Réal et au Barca lors des années creuses, avaient continué à se multiplier vers la fin, lorsqu'avec les Corinthians il remporta la Coupe du Brésil, puis le championnat de Sao Paulo. 

Mais le grand moment de sa carrière ne laissait pas l'ombre d'un doute, après des années d'analyse de l'échec de 1998 qui avait tourné à l'affaire d'Etat et fait l'objet d'une commission d'enquête parlementaire: «La Coupe du monde 2002 a été mon titre le plus important», a encore déclaré Ronaldo, qui avait inscrit plus la moitié de ses buts lors de mondiaux, soit 8, en 2002, dont deux en finale contre l'Allemagne, belle rédemption. 

Evidemment la grande majorité des buts avaient été signés lors de son passage en Europe, ou dès sa première année avec le PSV Eindhoven en début de carrière il inscrit 30 buts. Après importation en Espagne il en inscrira 34 lors de la première année, voguant vers un palmarès de plus de 400 buts en 18 saisons aux plus hauts niveaux. Il prend sa retraite malgré tout avec la santé chancelante d'un ancien à l'âge encore plutôt tendre de 34 ans, facture de longues années dans les tranchées du sport. Années sans merci mais marquées par une gloire indubitable.

Moving pyramids



"We've gone from tear down this wall to open up your Internet?" The observation, appropriately, was made on Twitter as millions sent online messages giving their reaction to the revolt in Egypt, which forced president Hosni Mubarak to fire his cabinet and eventually step down after world leaders urged the besieged leader to seize the opportunity to usher in reform, starting by stopping the communication crackdown that affected computer connections and cellphones. 

Taking their own lessons from the revolution in Tunisia that spread on social networks and websites, security officials had clamped down on Facebook and Twitter in the Arab country as well as cellphones, which had been so instrumental to help organize the masses in the tiny country of 10 million. But by then it was too late. Mass protests lasted for  weeks, in major cities, notably Cairo, where protesters clashed with police before setting fire to government party headquarters and police vehicles. In any case, shrewd users if the Internet had devised a way to post messages via voice mail. This revolution would be streamed live after all. 

World leaders, starting with Barack Obama, urged Mubarak to address the grievances of his people, starting by not cracking down on protesters and freeing means of communication. Mubarak initially broke his silence and appeared on television to say he would form a new cabinet and understood protesters' grievances but stood by his security forces' actions and said nothing about stepping down. But the template of the gradual steps to losing power had already been drawn out in Tunisia. First the concessions, then sacking the cabinet, then a presidential promise not to stand for re-election. 

By the time Mubarak started to heed increasingly vocal messages from the White House and other administrations to prepare an "orderly" transfer of power, nationwide clashes had spread to other cities such as Suez and Alexandria, killing 300 people at last count this week. Mubarak had through his desperate appointments tried to underline the clear need for greater security in the streets, where volunteers started to patrol areas all but abandoned by police forces, making Egypt’s former air force chief and minister for civil aviation, Ahmed Shafiq, the new prime minister soon after intelligence chief Omar Suleiman was appointed vice president, a position that has been vacant for the past 30 years. 

But the move did little to discourage protests that seemed to only gather steam and eventually led to a clash between anti-Mubarak and pro-Mubarak protesters suspected of having been brought in as a last resort to end the protest after the army indicated to would not crack down on its citizens. The following day Suleiman apologized for the bloodshed and said reforms would be forthcoming, but said that beyond saying he would not stand for re-election, Mubarak could do little more than prepare the transition. In an interview with ABC, Mubarak said he was growing wary of governance but feared leaving right away would lead to chaos. 

The protests did however pressure the entire leadership of the ruling party into retiring, while Suleiman said he would start talks with the opposition, notably the Muslim Brotherhood, but the talks failed to produce immediate results. This week the government tried to sweeten the deal for the protesters still camping out on public squares by boosting public sector pay and pensions by 15%, but thousands still vowed to persevere until Mubarak left. When the president made a new appearance on television transferring some powers to Suleiman but refusing to leave, the crowds only grew angrier. By Friday prayers Mubarak faced the inevitable and stepped down.

Seeking to avoid the same fate, other countries in the region facing protests applied prevention or pre-emptive strategies, King Abdullah choosing to dismiss his cabinet and appointing a new prime minister amid Jordan's own protests, with the order of carrying out "true political reforms". Other protests could be seen in Algeria, Yemen, Sudan, and were rumoured of brewing in Syria but failed to materialize. In Yemen the president said he would not stay beyond 2013. Algeria and Tunisia said they would end their states of emergency. 

Meanwhile a number of Western countries sent special flights to Egypt to evacuate expats, fearing, rightly, that the situation would deteriorate before it got any better. Food shelves started going empty as regular business was disrupted by the nationwide protests. A Canadian reached by the NPU in Egypt protested the lack of consular assistance and said shelves were getting bare and bank machines could no longer dispense cash. With the protests dragging on so have the impacts to the economy, estimated to lose some $300 million every day. 

Of course the path to nudging Mubarak out was a delicate one. Egypt is after all a major regional ally of the U.S., concerned about the rise of extremist elements that have largely been absent in smaller Tunisia, notably a Muslim Brotherhood that would prove so inspirational for Hamas. But while the latter took hold of the Gaza strip in 2006, observers say the brotherhood probably reached its peak of support in the 2005 elections where it scored 20% of the vote. As in the lead up to previous events, WikiLeaks documents started circulating. In one of them the U.S. embassy in Cairo is reported helping a young dissident attend a US-sponsored summit for activists in New York, and upon his return to Cairo tells diplomats an alliance of opposition groups had drawn up a plan to overthrow the president and install a democratic government in 2011. 

But Post-Mubarak is greeted with some concern in Washington given the importance of militant groups in the country. Weren't after all (the Muslim Brotherhood's) Ayman al-Zawahiri, al-Qaida's number two, and lead 9-11 hijacker Muhammad Atta, Egyptian? What if the chaos of the last days lasted years, such as in Somalia where anarchy endures since the government was toppled in 1991? Even the return of Mohamed ElBaradei, the former head of the IAEA nuclear watchdog, giving his support to protesters in a battle he considered that opposing "the people versus thugs"is viewed with some wariness owing to his hostility to Israel, with which Egypt reached a peace accord, and closeness to Iran. 

Elbaradei joined demonstrators as soon as he was released from house arrest, telling crowds "You have taken back your rights and what we have begun cannot go back... I bow to the people of Egypt in respect. I ask of you patience, change is coming in the next few days." He surely made no friends in Washington calling America's support for Mubarak testimony to its "losing credibility by the day." But to many observers there was no doubt the crisis had showed the limits of America's power. 

Tehran meanwhile has been rejoicing at what some of the official media have been calling a "revolution" which embodies "the spirit of Tunisia", seeing some echoes of its own revolution. The outbursts from Tehran come in contrast with other regional capitals concerned by the images stemming from Egypt. Tehran sees there as well opportunities for upheaval that it hopes could diminish U.S. influence in the region, from Saudi Arabia to Jordan. “The U.S. administration is helplessly watching the situation as dictators, which it has backed for decades, are overthrown or on the verge,” commentator Salman Ansari Javid wrote in a Tehran Times op-ed. “Sooner or later we will have to add these dictators to the list of the endangered species,” he said. “The sooner the better.” 

Israel meanwhile was looking at the crisis with continuing concern, Prime Minister Benjamin Netayanhu stressing the need for both countries to preserve ties. But the domestic media feared the outcome of the protest, putting part of the blame on a U.S. president less well liked than his predecessor. "Carter will go down in US history as 'the president who lost Iran,"  noted one commentator in Haaretz newspaper, adding: "Obama will be remembered as the president who 'lost' Lebanon, Turkey and Egypt."

Et maintenant...



Alors que cette fin de semaine les yeux de la NFL étaient rivés sur les quarts Aaron Rodgers, le joueur par excellence, et Ben Roethlisberger, deux autres porte couleurs de la ligue faisaient la manchette: Peyton Manning et Drew Brees. 
Alors que leurs clubs étaient exclus de la grande fête du football américain qui a vu Green Bay battre les Steelers 35-21 malgré une tentative de remontée en fin de match, Manning et Brees participaient au match de la suite aux côtés des membres de l'association des joueurs lors des plus récents pourparlers cherchant à éviter le lockout si une nouvelle entente salariale n'étaient pas atteinte d'ici la date butoir de début mars. 

En marge des festivités du Super Bowl, le commissaire de la ligue Roger Goodell avait averti qu'un tel geste pourrait entrainer l'écoeurement des partisans, comme il en avait été le cas au baseball et au hockey. Au coeur de la dispute sont deux blocages en particulier, notamment sur l'ajout de deux matchs au calendrier régulier et le partage des revenus. Le fait que le sport soit le plus populaire chez les Américains "ne nous immunise pas contre cela, a souligné Goodell. Je l'ai répété souvent, les partisans veulent du football et si nous ne réussissons pas à parvenir à une entente cette réaction va être dirigée contre le commissaire, les clubs, les joueurs, tout le monde impliqué".

Sur la question des salaires les joueurs touchent 60% des revenus de la ligue, une proportion que voudraient diminuer les propriétaires, invoquant des revenus à la baisse et une hausse des coûts. Ainsi la présence lors des pourparlers de Manning, qui selon le Sports Illustrated est le mieux payé avec $15,8 millions l'année dernière, sans parler des revenus publicitaires, était plutôt remarquée, les joueurs soulignant le fait que les stades sont remplis (des centaines de personnes ont même payé $200 pour suivre le grand match… devant écran géant dans une enceinte à l'extérieur du stade à Arlington…) et les spectateurs sont de plus en plus nombreux (la finale constituait l'émission la plus suivie de tous les temps). 

Evidemment les écarts sont importants, le salaire moyen restant cependant dans près du million… Goodell comme les autres a souligné le fait que les rencontres du weekend avaient été productives, sans cependant de laisser espérer de résolution rapide du conflit. Le dernier conflit du genre remonte à 1987 lorsque les Packers et les Steelers avaient raté les séries. 

Fort heureusement, la finale de dimanche, qui avait pourtant débuté de manière plutôt médiocre, a laissé un excellent souvenir, notamment aux partisans du club représentant le plus petit marché de la ligue mais celui comptant le plus de championnats (après tout celui qui est à l'origine du nom de trophée Vince Lombardi), qui a remporté son premier titre en 14 ans. L'exploit a également pu mettre fin à la controverse liée au départ de Brett Favre. 

"Aaron a prouvé qu'il est parmi les - sinon le - meilleurs quarts du sport de nos jours" s'est permi le receveur étoile Donald Driver après la performance de 3 touchés et 304 verges de Rodgers. Mais l'exploit remontait bien avant le gain de dimanche - ou les Packers ont pris les devants dès le premier quart (14-0) pour s'accrocher au gain en seconde demie - mais aux deux gains in-extremis qui ont permis au Packers de participer à l'après-saison en fin d'année, puis aux surprises qui ont fait des victimes de Philadelphie, d'Atlanta et de Chicago avant de faire connaitre le même sort aux Steelers. 

Sur le coup, Goodell n'a pas manqué la chance de souligner les points forts de la saison, craignant que la prochaine ne tarde à se pointer au calendrier.
«Ce fut une saison inoubliable, a déclaré le commissaire. La plus petite ville du pays a gagné le plus gros trophée ce soir. Vince Lombardi revient finalement à la maison!»

The changing of the border

After years of absurd debate on the need for equity, the matter seemed to be settled: America's north and south borders are indeed very different. Last week the world's top trading partners made a major step toward common border security controls as Prime Minister Stephen Harper travelled to Washington to announce plans to form a common shield against terrorists while easing the flow of cross-border traffic. After fairly recent regulations requiring citizens to wave a passport while travelling by land between the two countries were put in place, and as a U.S. Senator suggested opening talks on the possible need for visas to cross the border, the announcement seemed a tad anti-climactic. 

The senator, whose suggestion was sparked by a congressional report stating Homeland Security had "acceptable control" of only 51 kilometres - or less than one per cent  - of the 6,400-kilometre border, was quickly shot down by Washington's diplomat in Ottawa. This week Homeland Sec. Janet Napolitano also took exception to the report.

But after previous suggestions the U.S. should consider its southern and northern border with the same pair of eyes, it seemed Washington was finally ready to facilitate greater integration with Ottawa on matters including possible joint government facilities, sophisticated tracking of travellers, better cyber-security protection and improved oversight of cargo shipped to both countries. 

"Today we've agreed to several important steps to increase trade, improve our competitiveness and create jobs for both our peoples," Barack Obama said. "The United States and Canada are not simply allies, not simply neighbors. We are woven together like perhaps no other two countries in the world." Both countries hope reduced red tape, which will be the priority of a new binational working group, will be beneficial to both sides at a time the economy is trying to reboot. 

"We're not talking about eliminating the border but rather simplifying, wherever possible, the management of the border as well as the free flow of people and goods across that border," Harper said. But at a time the U.S. is expanding drone flights along the U.S.-Canada border however, this is being welcome with some concern by oppositions politicians fearing a deal made behind closed doors that they say could weaken national sovereignty, and groups who fear civil liberties will be increasingly threatened by extra security measures. 

Also on the list of those concerned by such a “perimeter security” deal, which would represent the most sweeping changes to the border since the 1988 free-trade deal, featured Privacy Commissioner Jennifer Stoddart, who according to the Globe and Mail feared implications the deal would increase the amount of data exchanged between law enforcement and other authorities in both countries. The opposition accused the government of being overly secretive. 

“Mr. Harper is leaving Canadians in the dark about a major decision that will potentially affect every aspect of their lives,” said Liberal Bob Rae. Perhaps that wasn't far off. This week the Toronto Star unveiled a confidential communications strategy document that recommended that talks keep "a low public profile" in the month leading up to the announcement while Ottawa secretly engaged stakeholders. 

While the business community also said it was largely being kept in the dark about the agreement, it welcomed anything that could facilitate border transfers. "If we don't find a way to get the security component of our relationship sorted out, we're going to continue to have delays and interruptions at the border that are going to drive investment into the United States and out of Canada," said John Manley, president of the Canadian Council of Chief Executives. For some, the move meant finally moving beyond the border clampdowns that started with the terror attacks nearly a decade ago. "This is an enormously positive step for both countries," said Maryscott Greenwood, a senior adviser to the Canadian-American Business Council, but added: "The devil will be in the details." 

A document leaked in December, entitled "Beyond the Border: A Shared Vision for Perimeter Security and Competitiveness," outlined some of those details, including the development of an "integrated cargo security strategy" with "compatible screening methods" for goods; expansion of the "trusted traveller and trade programs;" better harmonization of them and improved sharing between law enforcement. If this last point is concerning to civil liberties groups, a statement of principles at least attempted to address those fears by stating that officials intend to "formulate jointly Canada-United States privacy protection principles" to add safeguards for citizens of each country. 

Not that all groups seemed satisfied. As for the oldest myth about the border since 9-11, Sen. Joe Lieberman showed it wasn't about to simply disappear, saying that in addition to confirming security efforts are "unacceptably ineffective" the report shows a terrorist threat emanating from Canada "is actually higher than across our southern border."

Un mur à la frontière

Deux mille cinq cents ans après la bataille des Thermopyles et de Marathon, ce ne sont plus des soldats que les Grecs alignent pour empêcher les invasions barbares mais un mur qu'ils dressent dans la pire tradition du Rio Grande. Alors que la recherche d'asile en Grèce n'a rien de si récent, si l'on pense à cette immigration de longue date venue des Balkans, l'entrée du berceau de la démocratie dans l'Union n'a fait que le rendre plus attrayant. Mais un nouveau facteur survient apparemment pour expliquer les vagues de réfugiés cherchant l'asile dans le pays à la pointe sud-est du continent promis: les fabuleuses nouvelles mesures préventives rendant toute destination plus à l'ouest hors de portée. 


Pour le prouver plusieurs clandestins viennent de parties assez éloignées du Maghreb, d'Algérie, mais aussi du Maroc atlantique! La frontière maritime devenant de moins en moins perméable côté espagnol et italien, c'est celle séparant deux pays qui auraient très bien pu ériger un mur de séparation lors des belles années de leur ancestrale rivalité qui devient le portail de l'Eldorado communautaire. Les chiffres résument très clairement la situation: après avoir vu passer 3500 illégaux en 2009, soit deux fois le nombre de pertes grecques aux Thermopyles, la Grèce a vu déferler une vague de sans papiers dix fois plus importante l'an dernier, soit plus que les 20,000 morts du camp de Xerxès. 


C'est un peu trop tout d'un coup pour ce petit bastion de 11 million d'âmes, même si ce n'est que pour transiter vers l'Allemagne ou la Grande- Bretagne. Car même si ces pays d'Afrique du nord défraient actuellement la manchette en tant que pays aux prises avec de sérieuses crises économiques, la Grèce ne fait pas moins partie des pays croulant sous la dette du club des petits amis du Fonds Monétaire International. La décision d'ériger un mur à la frontière, sans doute créateur d'emploi dans un pays ou plus de 12% sont au chômage, semblait donc s'imposer dans une capitale ouverte à tous les bouc émissaires d'une faillite olympique de longue date. 


Le “seuil de tolérance" semblait avoir été atteint après l'entrée de 128000 clandestins en tout l'an dernier, selon le ministre de la protection des citoyens Christos Papoutsis: "La société grecque a atteint ses limites dans ses capacités d'accueillir les immigrants illégaux, disait-il le mois dernier. Le Grèce ne peut plus en tolérer.” Pourtant le tour de passe passe terrestre n'est pas sans péril, même si on est pourtant loin des embarcations précaires si facilement renversées en pleine Méditerranée, pilotées par des passeurs qui parfois ne se gênent pas de passer la marchandise humaine par-dessus bord quand les choses se gâtent et les marines nationales viennent flairer dans leurs parages. C'est ainsi qu'on a retrouvé le corps d'une vingtaine de clandestins, noyés, dans une rivière près de la frontière grecque. 


Si un mur ne parvient pas à sauver les prochains clandestins tentant le trajet, du moins pourrait-il sauver un système d'immigration qui croûle sous le poids des cas arriérés, qui se chiffrent dans les 40,000, soit quatre fois le nombre d'Athéniens à Marathon, (dont seulement 200 auraient connu la mort, mais malgré eux, Hérodote). Et si Athènes a le FMI aux trousses à propos de la dette, elle n'a pas moins la Cour européenne des droits de l'homme sur le dos en raison de ce retard et de l'état insalubre des zones de détention. Pour certains Grecs cependant la condamnation de la cour est bienvenue puisqu'elle porte les projecteurs sur la question de plus en plus débordante de la clandestinité, mais rien ne crie plus au désespoir que le projet d'érection du mur planifié à la frontière avec la Turquie. 


"Nous devons rendre clair le fait que la Grèce ne représente pas une option pour rentrer en Europe, expliquait Papoutsis au New York Times. A ce moment ci en particulier, on ne peut plus s'en tirer". Pourtant des milliers de clandestins trouvent l'entrée héllène plutôt pratique. Mais l'accueil une fois sur place, comme il l'a souvent été dans les zones chaudes des passeurs en Italie, est moins que chaleureux malgré la situation géographique, donnant lieu à plusieurs éclats, parfois violents, entre Grecs et illégaux. Dans un pays avec des groupes extrémistes qui n'hésitent pas à s'en prendre aux édifices gouvernementaux et aux ambassades, ceci peut avoir des conséquences explosives.

Après la révolution de jasmin


Dans un pays où la présence policière et l'ordre étaient tellement omniprésents qu'ils plaçaient des agents sur les routes vides du désert, les boulversements et l'insécurité des derniers jours avaient de quoi semer la crainte. Elle a beau avoir mobilisé un peuple du monde arabe comme peu d'événements lors du dernier siècle, et d'avoir fait fuir son président, son second seulement depuis l'indépendance, en moins d'un mois, qui sait si la révolution de jasmin saura inspirer les autres pays nord-africains de se défaire de leurs régimes autoritaires. 

Pourtant Algérie, Maroc, Jordanie et autres ont vécu les mêmes difficultés, celles de régimes sévères devant composer avec une crise économique - notam- ment le chômage - malgré l'infiltration d'Internet. La crise s'était aggravée avec l'irruption des prix alimentaires lors des dernières semaines, envoyant des manifestants dans les rues de ces autres capitales également. 

Mais la Tunisie, où les éclats n'ont que progressivement gagné la capitale, avait son martyre: Mohamed Bouazizi. Ce vendeur de légumes de Sidi Bouzid, dans le centre du pays, n'avait pas trouvé le 17 décembre dernier d'autre recours que de s'immoler lorsque les autorités ont confisqué sa marchandise en le maltraitant. Il s'agissait de la première victime de cette "révolution pour la liberté" qui fit des dizaines de victimes, en particulier lors des derniers jours du règne Ben Ali lorsque les soldats ont tiré sur les nombreuses foules que le régime malgré ses concessions ne parvenait plus à apaiser. 

Le 12 janvier le ministre de l'intérieur était limogé, mais rien ne semblait mater la grogne, ni les concessions économiques, ni celles portant sur la liberté de la presse ou Internet, deux chasses gardées du pouvoir strictement surveillés. Car Internet n'appartenait déjà plus au pouvoir, les rencontres s'organisant sur Facebook, Twitter, et autres instruments de la rébellion. 

A travers Internet déjà, la légende de Mohamed Bouazizi se perpétuait, sur les sites sociaux comme Facebook où son image, et même parfois son nom, remplaçait celui des admirateurs, dont Douzi Sofien, qui inscrit: "t'as tué mohammed et des autres mais il existe encore des mohammed et des autres". Même écho au Maroc, où certains rêvent d'un Bouazizi saveur locale, mais croulent sous la répression: "Tous les Marocains sont tunisiens ce soir," y écrit Sadek Hajir. Ni la promesse du président de quitter le pouvoir en 2014, ni la dissolution immédiate du gouvernement ne suffisaient. Le décrèt de l'état d'urgence n'a fait que rouler les yeux des milliers rassemblés. Seule la fuite de Ben Ali a pu faire célébrer les foules remplissant les rues de la capitale. 

"Le peuple tunisien a eu sa liberté... Vive la Tunisie... vive la Tunisie libre et grandiose... Il n'est plus là le criminel Ben Ali, écrit l'auteur d'un site célébrant les événements du 14 janvier. On n'a plus peur de la police.. vive la Tunisie.. les tunisiens les tunisiennes je vous aime.. respirer la liberté.. vive la liberté.. Ben ali s'est enfui ... Notre peuple est grand.. merci à mon peuple.. je vous adore mon peuple.. moi je fête la liberté." 

Les lendemains restaient incertains et non sans difficulté dans un pays qui n'avait pas connu autant d'insécurité depuis des décennies. Dans l'immédiat le premier ministre Mohammed Ghannouchi prit le pouvoir - Ben Ali n'en avait-il pas fait de même en 1987, seule et unique transition de ce petit pays doré de la Méditerranée? - mais fut remplacé le lendemain par le président du Parlement Fouad Mebazaa pour assurer l’intérim en attendant des élections en principe dans les 60 jours tandis qu'on tentait de créer un gouvernement d'union nationale. 

Le premier prévoyait de garder quelques uns des ministres de l'ancien gouvernement aux côtés de membres de l'opposition lors d'un discours où Ghannouchi annonçait la volonté du gouvernement de tourner la page des années Ben Ali et de libérer presse et activités politiques jadis interdites. Mais le lendemain certains ministres de l'opposition quittaient déjà leur poste pour protester la présence de ministres de l'ancien régime. 

Sur le coup, premier ministre et président ont décidé de quitter le parti du pouvoir, insistant que les membres du nouveau gouvernement avaient "les mains propres" et qu'il n'y aurait pas de "retour en arrière". "Nous avons décidé de libérer toutes les personnes emprisonnées en raison de leurs idées, leurs croyances ou pour avoir exprimée des opinions cointraires (à celle du gouvernement)," dit-il, lors d'une journée encore marquée par certaines tensions et violences. Le geste espérait ainsi y mettre fin. 

Mais cette semaine les manifestations se poursuivaient pour purger le nouveau gouvernement des anciens éléments. Et pour cause, la fermeture de la chaine de télévision privée la plus populaire au pays rappelant déjà les gestes d'un passé pas si lointain. L'annonce d'un nouveau gouvernement cette semaine parviendra-t-elle à calmer les foules? 

Malgré l'incertitude, les espoirs restaient énormes, là comme ailleurs: "Peut-être que tous les gouvernements arabes suivent les yeux grands ouverts ce qui se passe en Tunisie et en Algérie, estime l'éditorialiste Abdelrahman al Rached, du journal Achark al Aoussat. "Le voisin Ghadafi, fut un des seuls à apporter son soutien à Ben Ali, tandis que Paris préférait ne pas avoir à l'accueillir. 

"Une bonne partie de ce qui empêche les manifestations et la désobéissance civile, c'est tout bonnement la barrière psychologique, dit-il. Le président tunisien a promis tout ce qu'il pouvait pour empêcher les troubles et l'Algérie est revenue sur les hausses de prix, mais la barrière psychologique, elle, a volé en éclats." 

Pour Burhan Ghalioun, professeur à la Sorbonne interviewé par France 24,  le phénomène de "contamination" ne peut être mécanique. "Il y aura bien sûr un impact sur la pensée, le sentiment, le tempérament de la population arabe dans les pays voisins où le régime politique est similaire, dit-il. D’ailleurs, le contexte a déjà changé depuis la révolte tunisienne. Certains chefs d’Etat arabes sont en train de réviser leurs positions depuis quelques jours, et ont augmenté les salaires ou publié des chiffres concernant le chômage et la pauvreté". 

Mais celui-ci estime tout de même l'Egypte "prête pour un bouleversement. Je ne sais pas quand, ni comment cela arrivera, mais l’Egypte est mûre". Espérant peut-être précipiter les choses, d'autres ont imité le geste désespéré de Bouazizi, en Egypte notamment, mais également en Algérie puis en Mauritanie. Au Soudan, un pays en pleine phase de sécession, des dirigeants de l'opposition étaient emprisonnés pour avoir fait appel à "la révolution" si Khartoum ne faisait pas marche arrière sur les prix de certains produits. 

"Il est clair que la Tunisie et ses incidents a eu on impact sur l'Egypte ainsi que l'Algérie, estimait le commentateur égyptien Salama Ahmed Salama, appelant ces nouvelles tentatives suicidaires d'"éléments susceptibles de semer la crainte chez ces gouvernements". En effet la semaine suivante des gouvernement de Mauritanie à Damas en passant par Alger revoyaient leurs politiques de subvention afin d'amoindrir l'impact de la crise et des prix élevés sur les populations les plus pauvres. D'Alger à Sanaa et même en Albanie, la Tunisie semblait être l'inspiration de manifestations visant les régimes en place, sans cependant les menacer de chute dans l'immédiat. 

Certains observateurs notèrent avec étonnement cette révolte du monde arabe non initiée par des extrémistes, et tandis que le chef septuagénaire d'un parti islamiste annonçait son retour, estimaient le poids de la mouvance islamiste encore limité en Tunisie. Mais pour d'autres le manque d'ordre, souligné par les 50 morts lors de violences dans deux prisons, était propice à l'implantation de groupes sympathiques à la mouvance al-Qaida. Il s'agissait selon Abdel Hani du Global network for rights and development d'une "révolution de la jeunesse, du peuple tunisien" qui n'avait pas son pareil. 

"Personne n'a initié cette révolution, personne n'a droit d'y mettre la main". Celui-ci craignait l'idée d'une trop vaste coalition pour diriger le pays, une solution qui avait échoué au Liban plus tôt après le retrait du Hezbollah du gouvernement, dont on soupçonnait le rôle dans un rapport fort attendu sur la mort du président Hariri. 

Des manifestations y faisaient également rage cette semaine, tout comme en Egypte, où la Tunisie, comme ailleurs dans le monde arabe, semble être le modèle à suivre.  Déjà cette semaine certains Tunisiens étaient prêts à crier à leur tour: "Nous Tunisiens sommes avec vous, peuple d'Egypte"

Nouveau choc à Haïti

Toujours aux prises avec les désastreux lendemains du sinistre de 2010, marqués par l'expansion de camps de sans-abris, une épidémie de choléra, et alors que le pays est pris au sein d'une impasse électorale, le peuple haïtien reste ouvert à l'assistance de toute aide étrangère. Mais c'est avec étonnement que ceux qui pouvaient encore se souvenir de l'ancien despote ont vu Jean-Claude "Baby Doc" Duvalier, débarquer de France en faisant son mea culpa et se disant prêt à venir en aide en période de détresse. 

L'ancien despote, dont le règne, suivant celui de son père, était empreint par la de la terreur des Tonton Macoutes sur fond de corruption généralisée, a aussitôt dû essuyer les appels à son arrestation par les groupes de droits de l'homme qui s'avouaient consternés par le retour après 25 ans d'exil de l'homme de 59 ans. Peu de temps après la police se mettait déjà à questionner Duvalier, elle qui l'avait escorté lors de sa descente d'avion. 

Si pour certains, Duvalier pourrait s'avérer plus "utile" s'il faisait enfin face à la justice pour les atrocités perpétrées lors de son régime - question d'actualité pour le parquet de Port-au-Prince - les événements semblaient prometteurs. Deux jours après avoir fait irruption sur la scène haïtienne, Duvalier défrayait la manchette judiciaire, paraissant en cour où il était accusé de corruption et de détournement de fonds. Alors qu'il s'agissait du début d'une enquête, celle-ci n'allait pas nécessairement mener à un procès, selon ses avocats. 

Duvalier a pu ensuite regagner son hôtel après avoir promis de comparaître aux prochaines audiences et de ne pas tenter de quitter le pays. Pour le président René Préval Duvalier a bel et bien le droit de retourner au pays, mais doit également faire face à la justice. Parmi ceux qui se souvenaient de son règne, quelques centaines de partisans, dont certaient auraient été associés aux Tonton Macoutes, manifestaient devant le tribunal, laissant craindre de nouvelles divisions dans un pays déjà aux prises avec plusieurs crises. Selon des porte-paroles du despote, Duvalier tentera rien de moins que de se présenter au prochain tour de l'élection "pour brasser les choses." 

Mais les critiques sont nombreuses. Alors que les procédures étaient entamées des militants haïtiens des droits de l’Homme déposaient une plainte pour crimes contre l’humanité. "J’ai considéré son retour comme une gifle, a expliqué à France 24 Michèle Montas. Beaucoup de citoyens haïtiens ont été affectés par le régime de Jean-Claude Duvalier… Lui a cru qu’il pouvait revenir en Haïti et s’en tirer comme cela !" L'ancienne gouverneure générale, à présent envoyée spéciale de l'UNESCO à Haïti, était de ceux qui ont vivement condamné son retour, y voyant un terrible risque à un moment où le pays reste si fragile. 

«Vingt-cinq années d'un exil confortable et en toute impunité auront-elles suffi à faire oublier les horreurs, les souffrances, les injustices, le coût humain et économique, de décennies de dictature duvaliériste ? s'est demandée Michaelle Jean. N'a-t-il pas de compte à rendre ? » 

Evidemment la jeunesse de la population haïtienne fait sans doute que plusieurs peuvent y voir une intervention salutaire, notent certains observateurs: "Le problème c'est que les gens à Haïti ont 25 ou 30 ans et n'ont pas connu le régime Duvalier, estime le conseiller Montréalais Frantz Benjamin, un dirigeant de la population haïtienne locale. On ne l'enseigne pas à l'école, il n'y a pas de musée pour y exposer les horreurs perpétrées par le régime. C'est l'amnésie totale." 

Le retour de Duvalier survient une semaine après le premier anniversaire du tremblement de terre qui a fait 250,000 morts et 1.5 million de sans logis, dont la moitié sont encore dans des camps, et alors que le pays traverse une crise électorale suite à un premier tour controversé. Un rapport de l'Organisation des Etats d'Amérique a recommandé aux instances électorales d'exclure le candidat du pouvoir au second tour de l'élection, repoussé indéfiniment, en raison d'irrégularités, laissant le combat entre deux membres de l'opposition. 

Des violences ont éclaté lorsque le conseil électoral a placé au second rang le protégé du président René Préval, Jude Célestin, avec 22.48% des voix, derrière Mirlande Manigat (31.37%) mais juste devant Michel Martelly (21.48%) l'excluant du second tour. En attendant un second tour encore sans date finale, des manifestants promettaient de se réunir cette semaine pour marcher contre les résultats du premier tour, tandis que Célestin annonçait son intention de se retirer de la course. 

Russia's latest terror attack


Of the world's industrialized countries, let alone members of the G8, few are as targeted by successful terror attacks with ferocious regularity as Russia is. As Russian authorities counted their dead after the devastating suicide attacks on the country's largest airport and President Dmitry Medvedev announced greater security measures while vowing to track down and punish the culprit, his words spoke of failure to prevent what had so often previously ailed the former superpower.


"After previous similar events, we passed appropriate legislation, and we have to check how it has been applied," he said. "Because obviously there have been lapses, and we have to get to the bottom of this." 


"This (character of injuries) is very similar to terror acts that we've seen recently. The types of wounds and the condition of the injured as well as what they communicate -- all this is very typical for those kinds of terrorist act situations, unfortunately," further conceded Russian Health Minister Tatyana Golikova. 


The attack on Moscow's Domodedovo airport which killed 35 people and injured more than 100 was the latest suicide attack to rock the country and show the limits of the government's best prevention efforts, which despite the means at their disposal, failed to stop the latest attack on Russian infrastructures. 


Last March the Moscow subway had been targeted by two female suicide bombers, so called "black widows", killing 40. As then authorities fear the culprit hail from the restive North Caucasus region, which was targeted last fall when militants stormed Chechnya's parliament, killing six. The previous year had seen yet more carnage hitting the transport system as a blast hits the Moscow-St Petersburg express train, killing 26, claimed by an Islamist group from the North Caucasus. The airport had also been the staging ground for two terror attacks against airliners in 2004, killing over 80 people. 


"To strike in the airport -- which is fundamentally believed and understood by many to be one of the most secure types of installations in a city or in a country -- to have such a devastating attack with such a tragic result, means that they had planned this considerably well and gone ahead in achieving their aims," terrorism expert Will Geddes told CNN. 


As Medvedev pledged to avenge the attacks he made one constructive concession, that poverty and corruption were major internal problems in the country Islamist militants seek to split from by trying to create an independent "emirate". Corruption in the past had after all been held responsible for avoiding security check points to conduct previous attacks in Moscow. According to some analysts there will be no let up of the attacks as the country heads for 2012 presidential elections which are expected to see Prime Minister Vladimir Putin, who  launched the 1999 Chechen war to topple the secessionist government, try to return to the presidency now held by his less influent protege. For Putin "retribution is inevitable" following the attack.  


But the attack may only show the limit of Putin's actions as well. "It is yet another sign that what Putin started in 1999 by invading the rebellious republic of Chechnya has come home to roost again in the Russian capital," Glen Howard, president of the U.S. Jamestown Foundation research institution, told Reuters. "The bomb blast at Domodedovo will further strengthen the view among the Russian elite that Putin is losing control over security in the capital, which plays into the hands of his enemies." 


The restive south is where Russia is hosting the next winter games in 2014, four years before the country hosts the World Cup. Experts fear any further heavy-handed approach by Russia, already blamed for creating more hardline militants. 


"The consequences? More abuse of people of Caucasian origin in Moscow and elsewhere in Russia...more intense military/police response in the region will make the problem more severe rather than less, because of the methods that are likely to be employed, and the obligation to revenge," said Oxford international expert Neil MacFarlane.

A time to tone down?


With plans for a symbolic bid to repeal the Obama administra- tion overhaul of health care and vows to orchestrate cuts to rein in the deficit, in particular cuts to social programs valued by Democrats, the new session of Congress launched with no unclear signs that herald two years of divisive discourse and bickering in the lead up to the next presidential vote. 

But this weekend both parties toned down their rhetoric and came together to condemn a lone gunman's attack on a Democratic congresswoman's rally in Arizona that killed six and injured 14, including Rep. Gabrielle Giffords, who was shot to the head and rushed to surgery. "She is battling for her life," Obama said after the incident, calling her "a friend of mine." Considered a rising star, she was the youngest female state senator of Arizona and first Jewish congresswoman from the state. Her husband is an astronaut. A judge and 9-year-old girl were among the victims. 

Obama called the attack an "unspeakable tragedy." "What Americans do at a time of tragedy is come together," Obama said, asking all Americans to join him in his prayers. On Monday hundreds of staffers at the White House and on the steps of Congress, along with thousands of Americans in public places across the country, did just that. 

A 22-year-old man with a history of crime and psychological problems was arrested and charged for the shooting which prompted the question of whether the political rhetoric and discourse had perhaps become too inflamed in Washington. Giffords had been on Sarah Palin's "target list", a list of democrats singled out for their support for health care reform. The website's graphic featuring a gun sight was quickly removed as events unfolded. "When people do that they have to realize the consequence of their action," Giffords had said of the site at the time. 

Her's had been among a number of offices vandalized last year in a spate of attacks on congressmen supporting health care. The shooting prompted the gesture to postpone all legislative matter in the House for the week, including the health care vote. While the man's motivation wasn't immediately known, the idea "political vitriol", the words of the local sheriff, and "rhetoric" were partly to blame, became the subject of much debate. "We need to take a step back ward and have a more civilized discussion," Jeff Rogers, a local democratic party chairman, told CNN. 

"The anger, the hatred, the bigotry that goes on in this country is getting to be outageous," said Clarence Dupnik, the area sheriff. Palin meanwhile slammed notions her site could have been a factor leading to the incident. "Journalists and pundits should not manufacture a blood libel only to incite the very hatred and violence that they pruport to condemn," she said this week. The state has also been at the center of the violent debate on immigration.

While the health care reform extended healthcare insurance to millions of Americans without coverage it remained divisive and independent voters have sometimes sided with Republicans who have attacked it as government intrusion. Republicans' efforts to repeal the administration's reform of health care is doomed to fail considering continuing Democratic control of the Senate. "Obamacare is a job killer for businesses small and large, and the top priority for House Republicans is going to be to cut spending and grow the economy and jobs," said Brad Dayspring, a spokesman for incoming House Republican leader Eric Cantor. 

While he expects the bill to pass in the House, the Republicans now holding a 242-193 advantage in seats, there is no denying it will be a different story in a Senate still held by Democrats 53-47. Obama may consider using executive powers to defend an accomplishment he said he would steadfastly protect on the day following his midterm defeat. But this could be just the first challenge to an administration that now has to compose with a GOP-rich House. 

As they opened the new session of Congress as leaders of the House, Republicans vowed to orchestrate cuts to rein in the deficit, in particular cuts to social programs valued by Democrats. "Our spending has caught up with us, and our debt soon will eclipse the entire size of our national economy," said new House speaker John Boehner. "No longer can we kick the can down the road. The people voted to end business as usual, and today we begin to carry out their instructions." 

Meanwhile staff shakeups at the White House, as Robert Gibbs, Obama's press secretary for the past two years, announced he's leaving the position, months after the departure last fall of former chief of staff Rahm Emanuel, set up a new cast of actors.  By choosing Wall St. executive Bill Daley as replacement for the latter, Obama has answered critics who found his White House lacking experience ahead of an election where the economy will remain a major subject matter. 

But two years after the economic collapse triggered by the subprime mortgage crisis, some fear Obama has given in to centrist pressures and abandoned some of his leftist base by promoting someone from Wall St. "Why in the world is President Barack Obama selecting as his chief of staff a person who comes from the very Wall Street that wrecked the economy and who is an ardent supporter of the job-offshoring, NAFTA-style trade agreements that have hollowed out the industrial heartland?" said Robert Weissman, president of Public Citizen, a consumer advocacy group. "This is exactly the wrong direction for the administration, which seems intent on drawing exactly the wrong lessons from the 2010 elections."

Heading into the new year however, many observers wondered whether pundits had been too quick to write Barack Obama's political obituary. Soon after his midterm "shellacking" talk of a lame duck session of Congress prevailed as the president's popularity tumbled, some critics not even hesitating to point to the probability of a one-term presidency, the first in two decades. Then came the monicker of "comeback kid" which had been associated with his democratic predecessor Bill Clinton, who could sometimes still be seen sharing a podium with the president. 

The repeal of don't ask don't tell in the military, health care for 911 responders, success signing a new START treaty and other successes in the so-called lame-duck session followed early administration concessions on Bush-era tax cuts Republicans promised would grind all beltway politics to a halt if not extended. 

"If Barack Obama wins reelection in 2012, as is now more likely than not, historians will mark his comeback as beginning on Dec. 6, the day of the Great Tax Cut Deal of 2010," opined columnist Charles Krauthammer in a Dec. 17 piece entitled "the New Comeback Kid". While Obama enters 2011 a little less shaken up than he could have been mere weeks ago, some are not ready to talk about a comeback just quite yet. "Let’s not award Mr. Obama the comeback-kid medallion before he’s earned it — as the Norwegian Nobel Committee did when it awarded him the Nobel Peace Prize," argued Ed Ross in the Daily Caller, adding. 

But there may be more positive signs ahead for Obama, especially on the one front many criticized him for not paying enough attention to while he sought to reform health care: the economy. The U.S. economy kicked off 2011 with encouraging signs thanks to positive data on manufacturing and construction while unemployment in December dropped to 9.4%. "Now it is looking like things are really turning," Jan Hatzius, chief U.S. economist at Goldman Sachs, said on CNBC following news U.S. manufacturing activity hit a seven-month high in December while construction spending in November grew for a third straight month and hit its highest level in nearly half a year. 

But after a year that has seen a 9% leap in backruptcies, Americans aren't seeing it yet according to a recent poll that finds consumer concern over the economy at a two-year high. And the unemployment numbers may have partially reflected the numbers who stopped looking, the 103,000 new jobs created being better than the 39,000 gain in November but below the 140,000 new jobs expected overall for the month.

Le référendum au Sud Soudan

Après des décennies de guerre civile meurtrière entre le Nord, musulman et Arabe, et le Sud, en grande partie chrétien, le référendum tant attendu au sud-Soudan - une condition de l'entente de paix de 2005 - a finalement débuté cette fin de semaine, un processus qui dure une semaine et devrait mener à la partition du plus grand pays d'Afrique. 

A quelques jours du vote tous les scénarios de lendemain étaient permis selon le président soudanais Omar al-Bachir, d'une union des deux pays à l'Européenne à la guerre, si le sud tentait de mettre la main sur la région contestée d'Abyei, riche en pétrole, comme bien des régions du sud. La région doit d'ailleurs tenir son propre référendum pour choisir à quel pays elle tient appartenir. 

Al-Bachir, qui promettait de respecter l'issue du référendum afin d'assurer la paix, avait déçu les anciens rebelles en déclarant lors de son dernier passage dans la région que le sud n'était pas prêt pour l'indépendance, l'estimant incapable d'assurer les besoins de la population. "Le sud souffre de plusieurs problèmes" déclarait-il à la chaine al-Jazeera. 

Sans être si proches de Khartoum, des ONGs partagent ces craintes, notant entre autre que le retour d'environ 143 000 Sudistes vivant au Nord-Soudan chez eux depuis fin octobre «accroît la pression sur des communautés qui manquent déjà d'eau, de nourriture, d'abris et de services sanitaires», selon Melinda Young, chef d'Oxfam pour le Sud-Soudan. Mais si le plus nouveau pays du monde est parmi les plus pauvres, il reste néanmoins riche en hydrocarbures, une source de tension avec Khartoum qui se voit amputée d'une région riche en ressources. 

Alors que le pétrole est surtout produit dans le sud, il doit transiter par le nord pour rejoindre les marchés d'exportation, obligeant les deux parties de conclure une entente plus transparente sur le partage des richesses, selon un rapport récent. Les résultats ne sont pas attendus avant le mois prochain mais, s'ils dépassent le 60% de participation (ce qui semblait fait) et obtiennent une majorité en faveur, vont scinder en deux le pays le plus étendu du continent en date du 9 juillet. 

Certains craignent qu'avec la crise qui persiste au Darfour, le pays ne soit pas à ses derniers déchirements. A quelques jours du vote d'ailleurs plusieurs groupes internationaux se déclaraient regretter que le référendum dans le sud éclipse les violences qui reprennent dans la province occidentale. Selon eux les violences ont repris de plus belle au Darfour entre les forces gouver- nementales et des rebelles qui jadis avaient signé l'entente de paix de 2006. 

Selon ces groupes les offensives gouvernementales auraient forcé 32000 personnes à se déplacer. "La communauté internationale ne doit pas répéter les erreurs du passé et permettre au conflit de reprendre en se laissant distraire ailleurs," selon Monica Serrano du Global Centre for the Responsibility to Protect. Selon certains analystes, la plus grande homogénéité des deux parties après une séparation laisserait la région animiste et noire du Darfour d'autant plus isolée avec ce qui restera du nord. Ces pourparlers de paix sont presque en phase terminale. 

A la veille du référendum sud et nord ont tout de même promis de tout faire afin de ne pas destabiliser la région, un développement que redoutent plusieurs voisins craintifs. Mais certains pays, dont l'Ouganda, voient là plutôt une occasion de stabiliser la région, une observation non sans intérêt puisque les deux pays étaient intervenus militairement auprès de leurs rebelles respectifs. Le sud a notamment promis de ne plus intervenir dans le conflit au Darfour. Mais des tensions sévissent également dans la partie orientale, en bordure de l'Erythrée, pays accusé d'être à la source d'infiltrations. Le vote n'a pas été épargné par les violences faisant 36 morts dans la seule région d'Abyei. 

Selon certains analystes, les troubles futurs risquent moins de faire éclater la guerre entre les deux pays qu'entre les différentes tribues du Sud Soudan, région pauvre et peu développée. Malgré les tensions quant à l'avenir de la région, les organisateurs s'estimaient satisfaits des efforts fournis afin d'assurer la réussite du plebiscite. Et les longues queues pour aller voter étaient un témoignage de l'engouement pour le plebiscite «C'est le moment historique que le peuple du Sud Soudan attendait» déclara le dirigeant sudiste Salva Kiir. Le conflit de plus de deux décennies a fait plus de deux millions de morts, des atrocités mises sur le dos du gouvernement de Khartoum dont le dirigeant est voulu par la justice internationale pour crimes de guerres et contre l'humanité.

The trouble with Pakistan

Entering its 10th year of dealing with a war in neighbouring Afgha- nistan and with tensions continuing with India, Pakistan hardly needed domestic crises to make 2011 more difficult, but by the time it rang in the new year it faced enough to keep it on edge for months. The assassination last week of a governor who had dared denounce the sort of intolerance which has made border areas of the country out of bounds for authorities was the most high-profile political murder since the killing of former prime minister Benazir Bhutto in late 2007, but only the latest act of political violence in a country which has seen so much. 

News of the killing of Punjab governor Salman Taseer by a bodyguard for denouncing  blasphemy laws sent rioters into the street and was met with international condemnation. "I admired his work to promote tolerance and the education of Pakistan's future generations," said US Sec. of State Hillary Clinton in a statement. "His death is a great loss." Words echoed by the UN's secretary general. 

"It has shown that you can be held hostage by a minority of religious people and they can do whatever they want. That is not the way we are going to allow in the country," Pakistan's high commissioner to London, Wajid Shamshul Hassan, told the BBC. "We will be tough on them. Unless we get rid of such people in our society, unless we purge them from the various security agencies, you can't feel that justice will be done." 

The governor, a senior member of the governing Pakistan People's Party (PPP) close to the president, had angered Islamists by appealing for a woman sentenced to death for blasphemy to be pardoned. The blasphemy laws are at the centre of a violent debate in Pakistan where Islamic parties want to block proposed reforms, prompting major protests in the streets. 

As PPP officials announced three days of mourning for the politicians they feared the death of their own government as well soon after the ruling coalition lost two partners, leaving it to face the possibility of losing its majority or suffering a no-confidence vote against Prime Minister Yousuf Raza Gilani in the 342-seat parliament. The crisis was later averted however as the government managed to woo the Muttahida Qaumi Movement back to the fold, after making some concessions. 

A frail government is the last thing a nuclear-powered country with such a strong military and intelligence community needs, facing both international pressure to battle extremists within its midst and tackle a ballooning economic crisis marked by large budget deficits which has sparked inflation and fuel shortages. 

In a rare move U.S. and European officials warned Islamabad recently it would hold it into account if it failed to do something about extremists plotting terror strikes around the world from the safety of the country's tribal lands. But containing the extremism will be no walk in the park as events surrounding the governor's funeral, considered by some as being too risky to attend, and the guard's trial have shown. 

As the latter, Mumtaz Qadri, 26, made his first appearance in an Islamabad court, lawyers showered him with rose petals while an influential Muslim scholars group praised the assassination. Hundreds of clerics and scholars from the group Jamat Ahle Sunnat said no one should regret the killing. “The supporter is as equally guilty as one who committed blasphemy,” the group warned in a statement, while leader Maulana Shah Turabul Haq Qadri paid “glorious tribute to the murderer ... for his courage, bravery and religious honour and integrity.” 

Calls for the assassination of the leader had been unpunished by authorities, a fact that reinforces extremists, analysts say. "Pakistan lives under great intimidation," said analyst Khaled Ahmed. "So it doesn't matter whether extremism is a majority opinion or minority. Moderates will never get up and speak when we're treated like this." 

This weekend 50,000 people marched in protest in Pakistan to prevent a repeal of blasphemy laws while Pope Benedict XVI called Monday on the country to go ahead with changing the laws. "The tragic murder of the governor of Punjab shows the urgent need to make progress in this direction," he said. 

Sweden's wake up call?

Willing peacekeepers, generally homogeneous lot but open to immigrants, and persistent examples of social and health policies for the world, Scandinavian countries have generally managed to stay out of trouble and make the odd headline when one of them tops annual living quality indexes. But when Sweden lived the shock of the region's first suicide bombing this month, one that thankfully only killed the perpetrator but injured nearby holiday shoppers, it proved to be one of those rare times a member of the trio raised the ire of others in what are usually isolated cases. 

Earlier this year, China protested Norway's choice of an imprisoned political dissident as Nobel peace prize winner, a selection Beijing deemed provocative, and worthy of diplomatic retribution. Meanwhile a well-known Danish caricaturist is still living in hiding and under guard after he inflamed the Muslim world in 2005 when his newspaper, the Jyllands-posten, ran a series of caricatures depicting the Prophet Muhammad, becoming a target of attack for some and hero of free speech for others. 

The failed Copenhagen attack this September by Lors Doukaiev, a Belgian of Chechen background, who injured himself when his makeshift bomb exploded prematurely, showed the matter wasn't all that forgotten five years on. Sweden generally stayed out of the fray, but it was purportedly because some of its own artists printed similar drawings, and because of its token presence in Afghanistan, one it symbolically days later decided to extend, that Taimour Abdulwahab al-Abdaly claims be carried out the Dec. 11 attack of Stockholm's main shopping street of Drottninggatan, blowing himself up and injuring two others. 

Nothing of the sort had ever happened before in the country that was living its darkest hours since the 1986 assassination of prime minister Olaf Palme. If the death of the politician sparked concerns the country was perhaps too light on security for its own good, the recent incident gave ammunition to right-wing politicians who had warned the country could be the target of terrorism. Among them Jimmie Akesson, the leader of the Sweden Democrats, who in September's general election campaigned on a program calling for a 90 percent cut in immigration, and went on to win 20 seats in the 349-seat Parliament. 

He told the New York Times the country had it coming considering the unassimilated lives of most Swedish Muslims. “Up to now, other parties have just laughed at us and said there is no serious threat from extremist forms of Islam in Sweden, but now we know there is,” he told the paper. Soaring immigration in a generally homogeneous population such as Sweden has raised the issue of assimilation, agrees NPU correspondent Andreas Jacks, who however prefers to stray away from the right-wing rhetoric, but adds better integrating immigrants is something the country should work on rather than conveniently shut the door. 

"Usually the type of people that carry on these types of attacks are beyond reasoning with," he writes from Helsinki. "But perhaps the government should question its assimilation policy." The attack he said reminded him of the 2005 London tube bombings, perpetrated by "young immigrants who had not been assimilated into the society and who sought refuge in something akin to religion but out of context with actual Islam." 

By many accounts the perpetrator had relatively well integrated into Swedish society after moving there young, but after the incident Sweden police released a study saying there were about 200 hard core Islamic extremists, amid a Muslim population of about 500,000, but stressed they didn't pose a threat to society. Though they did have to admit the Iraqi-born culprit wasn't on that list. 

While by some accounts the incident dramatically shattered the image of peaceful Sweden, video footage of the incident only reinforces the country's image of compassion according to some, who pointed to CCTV footage of the moments right after the explosion, where someone approached the dying bomber to ask if there's anything they could do to help, while others in the crowd recoiled in horror at the sight of the explosives, screaming "bomb!" 

Image shattering or not the incident sparked a new Europe-wide security alert in time for the holidays, as the investigation determined the attack may have been one of many planned by al-Qaida for the holidays, pointing to threats in other parts of Europe and the U.S. Undeterred and perhaps even emboldened, Sweden chose to renew its commitment to the Afghan mission, extending the stay of up to 850 troops until the end of 2011, following a vote in the Riksdag. 

Obtaining the decision wasn't an easy one for Prime Minister Fredrik Reinfeldt, whose centre-right coalition came up two seats short of a majority in this year's elections, but happened after securing a deal with the opposition Social Democrats and the Greens, who had previously called for the troops to come home. After all, Reinfeldt says, the country can't let something like this change its ways and raise walls. “This is not the path we want to go down,” he said in his initial response to the bombing. “Sweden is an open society which has demonstrated a will that people must be able to come from different backgrounds, believe in different gods, or not believe in any god at all — and be able to live side-by-side, together.” 

But days later the UN criticized Sweden for deporting five Christian Iraqis back to their home country, where they face persecution by militants. 

La 4e vie de Berlusconi

La limousine de la royauté atteinte par des projectiles à Londres, un ancien ministre grec sanglant au milieu d'une foule déchainée; la rage s'empare toujours de la rue européenne qui digère mal les mesures d'austérité à travers le continent, même si à Dublin, au coeur de la dernière tourmente, les réactions semblent limitées au fatalisme. 

Mais alors que les Grecs s'en prenaient au parlement lors d'une grève générale, la plus récente, tentant despérément mais sans espoir de renverser la donne, les motifs à Rome dépassaient quelque peu le cadre actuel des choses. Car les Italiens qui ont saccagé des vitrines et mis le feu à quelques innocents véhicules ne manifestaient pas en tant que tel contre les sévères mesures fiscales qui ont radicalement et historiquement sabré les avantages sociaux et les salaires publics de Londres à Athènes, mais contre le résultat du vote de confiance, le plus récent, qui mettait le premier ministre Silvio Berlusconi dans le boxe des accusés. 

En fin de compte le Cavaliere, ou buffone selon les versions, a survécu une motion de censure 314 à 311 dans la chambre basse. Pour dire vrai, les manifestants étaient entre autre composés de groupes protestant contre des réformes de l'éducation et des rescapés du sinistre d'Abruzzo l'an dernier. Mais ce sont les allégations de magouilles, pas les premières, voulant que Berlusconi ait acheté sa survie en effectuant des promesses à certains parlementaires, qui ont notamment enragé les foules, des accusations analysées par la parquet de Rome. 

Berlusconi et les siens ont quitté l'assemblée lors d'un discours d'Antonio Di Pietro énumérant ces accusations, ce dernier entre autre n'a pas pu empêcher deux de ses députés de voter avec le gouvernement. Mais la mince victoire fait presque figure de défaite pour l'homme à la tête de son quatrième gouvernement, le premier, il faut l'avouer, qui ait réussi à mener un gouvernement à terme en Italie. Car gouverner après ce dernier épisode sera encore plus difficile. 

Pour une dernière fois presque, Berlusconi et le chef de l'opposition Pierluigi Bersani, ont pu parler d'une seule voix en condamnant les "bandes organisées de vandales" qui s'en sont prises au centre historique de la ville éternelle. "Les incidents filmés par les télévisions du monde entier donnent une mauvaise image de notre pays", de rajouter Berlusconi, dont les scandales avaient parfois également eu de quoi lancer une certaine pièce de Rodin dans sa profonde réflexion sur la dolce vita du duce de Fininvest. 

Les derniers éclatent l'an dernier de la bouche de sa future ex-femme, Veronica Lario, qui confirme ses intentions de divorcer et accuse Berlusconi d'infidélités avec "des mineures", notamment un mannequin, Noemi Letizia, dont il aurait marqué le 18ème anniversaire. Alors qu'il tente d'expliquer sa relation avec cette dernière il tente de bloquer la publication de photos de soirées chaudes le mettant en présence de jeunes femmes, éventuellement publiées par un journal espagnol. 

A nouveau sur la défensive, il nie avoir engagé des escortes pour participer à ses soirées ou d'être allé jusqu'à offrir un siège du parlement européen à l'une d'elles, Patrizia D'Addario. En fin 2009 il se déclare l'homme "le plus persécuté au monde" après avoir perdu son immunité, se retrouvant face à deux anciennes accusations pour corruption. Les crises se multiplient et il survit à une motion de censure en juillet mais perd sa majorité le mois suivant lorsque 30 députés quittent son parti. En septembre il survit à une nouvelle motion de censure mais l'étau de resserre et il perd l'appui de son ancien partenaire Gianfranco Fini, qui exige son départ pour cause d'"indécences". 

De nouveaux députés quittent les rangs de Berlusconi, mais il survit avec le plus mince des écarts. Malgré tout, le changement de vote de deux femmes aurait largement contribué à la troisième survie du gouvernement en quelques mois, l'avocate Maria Grazia Siliquini disant qu'elle avait "préféré la stabilité aux risques de la spéculation", raison invoquée par Berlusconi lui-même. "Je suis absolument certain que j'achèverai la législature, déclare tout de même le politicien de 74 ans. J'ai les troupes nécessaires". Mais son opposant Bersani juge le gouvernement "en état de mort clinique".

 

Putin takes a hit

Twenty years after Russia's latest revolution ushered in the post-Soviet era thousands of people cried "Revolution" and shouted "Russia without Putin" in Moscow, denouncing the latest parliamentary vote. Hundreds were arrested this week, in protests Russia has blamed on the West, after a vote observers said was slanted toward the prime minister's party but still yielded lower than expected results for the United Russia party. 


Some may argue the signs of dwindling popularity were ominous, but do they point to any actual change in the months ahead? Last week Russia cracked down on its only independent monitoring group in the lead up to this weekend's parliamentary elections, members of the group Golos claiming they are being harassed after a court ruling found them guilty of electoral fraud. 


Then last month the soon-to-be-president-again of the land of two-headed eagles faced loud boos at a martial arts event, doubly insulting as Vladimir Putin has been known to be active in the sport. But if the writing's on the wall it indicates lower numbers ahead more than the unlikely end of the Putin era. 


Members of Golos say Putin had made veiled threats towards them, a sign they say of his nervousness ahead of elections still expected to elect him president in March but also likely to reveal increased voter discontent after they reported some 5,000 irregularities in this elections cycle alone. 


The exit polls of Sunday's parliamentary vote, were surely food for thought, showing his United Russia party down from 64 per cent in 2007 to a mere 45-48 per cent, still topping all parties with a slight majority but giving some hints of mortality that must have led some opponents to think that inevitably if this bear bleeds, it can be killed. On election day some 200 protesters in Moscow and another few dozen in St Petersburg were arrested after demonstrating against electoral irregularities. 


Among those arrested was national leader Alexander Belov, who called the elections the "dirtiest in all the history of Russia" and called for a fresh vote. "We do not recognise these elections, we will demand their cancellation." 


To some observers, including Vladimir Ryzhkov, a liberal opposition leader barred from running, the results were sign of trouble ahead for the man who would return to the presidency at a time of frustration with the old leadership as Russia deals with problems of wealth disparity and corruption. 


"These elections are unprecedented because they were carried out against the background of a collapse in trust in Putin, (President Dmitry) Medvedev and the ruling party," Ryzhkov, told Reuters. "I think that the March (presidential) election will turn into an even bigger political crisis; disappointment, frustration, with even more dirt and disenchantment, and an even bigger protest vote." 


The results seemed to point to a resurgence of communists, who took in 20 per cent of the vote, while dealing a blow to outgoing president Medvedev, who has been promised the prime ministership in the leadership tandem he shares with Putin that is starting to irri- tate Russian voters. 


Reports of irregularities emerged in the meantime, with some Western observers and local groups blaming government-tied hackers of shutting down their websites to prevent their reports of fraud from coming out. 


Whether these censorship accusation are true or not, footage of the whistles and boos directed at Putin as he addressed the crowd at last month's bout are all over the web after going viral on YouTube. The crowd only cheered again when they heard Putin call the victor against American Jeff Monson, Russian heavyweight champion Fedor Emelianenko, "a real Russian hero." But perhaps this only underlined how much Rus- sia needs a new one to take on Putin.

Nuclear concerns

While revolution was in the air over three de- cades ago when protesters stormed the U.S. embassy in Tehran, taking hostages and eventually bringing on the downfall of a regime, the ransacking of the British embassy in the capital last week sought nothing like the radical change of the late 1970s, or even the crowd-fuelled transformations seen in the Arab world this year. 


As a matter of fact opposition student groups condemned the storming of the embassy which brought on the withdrawal of a number of European ambassadors and threatened further sanctions against the regime, blaming Iranian leadership instead. 


"The [local] media por- trayed the attackers as a group of students but people associated with pressure groups and some forces from the revolutionary guards were seen among them who have no affiliation to students," one group said. "Iran's national in- terests were damaged 32 years ago after the seizure of the US embassy with similar claims, an incident that doubled the challenges Iran was facing at the time. Despite the claims, the leader of student movements [in Iran] and dozens of other students are currently kept in jail for criticism." 


The incident occurred following a series of financial sanctions by the U.S., Canada and Britain as Tehran was facing increasing scrutiny following the release of a UN report last month that said it was clearly intending the build a nu- clear bomb. The scrutiny was brought to light this week when Iran displayed a U.S. drone it captured. 


Hawkish declarations from both right wing politicians in the U.S. and officials in Israel suggested Iran was perhaps even a possible target of preventive attack, until an Israeli official calmed tensions last week by saying such plans were not being immediately considered. 


"We have no intention of acting for the moment . . . We should not engage in war when it is not necessary, but there may come a time or another when we are forced to face tests," said Defence Minister Ehud Barak. "Our position has not changed on three points: a nuclear Iran is unacceptable, we are determined to stop that, and all options are on the table." 


The threat of nuclear weapons was also highlighted by Pyongyang's declaration last week it was going ahead with plans to enrich uranium at its Yongbyon plant, sending shivers all the way to Moscow, which called for inspectors of the busy International Atomic Energy Agency to monitor the regime's programme. 


"The consistent implementation of the uranium programme in North Korea cannot but create serious worry," the Russian foreign ministry said in a statement. "We call on our North Korean partners to ... announce a moratorium on all nuclear activities, including uranium enrichment, and invite IAEA specialists to examine the uranium enrichment facility at its Yongbyon nuclear centre." 


Inspectors are far from being able to do so, having been expelled after six-party talks broke down in 2008. Both the U.S. and Russia have indicated they would not restart the talks including them, both Koreas, China and Japan until the hermit kingdom halted its nuclear activities. China also called for a new start to the talks. 


Like Iran, the regime says its programme exists for energy generating purposes, not to obtain the bomb, but the secrecy of both countries' programmes have caused concern in the west and among neighbours. On Iran the IAEA report said that it “has se- rious concerns regarding possible military dimensions to Iran’s nuclear programme. After assessing carefully and critically the extensive information available to it, the agency finds the information to be, overall, credible... that Iran has carried out activities relevant to the de- velopment of a nuclear explo- sive device.” 


Intelligence services say the regime has enough highly enriched uranium to build at least one bomb but may not have the capability to deliver it using missiles, though some of them do have a range of nearly 2,000 kilometres, unnerving Israel considerably. The IAEA report was enough to spark concern among peace organizations. 


“This is the most damning report ever on the status of a country’s nuclear program,” Ariel Levite, senior associate in the Nuclear Policy Program at the Carnegie Endowment for International Peace, told the Globe & Mail. “People have long believed this, but having the IAEA’s imprimatur will convince even the most objective person.” 


Russia and China are however more willing to pressure North Korea into dropping its plans than acting against Iran, dismissing the report as provocative. 


The EU however seized on it to tighten sanctions against the regime: "The council agreed to broaden existing sanctions by examining, in close co-ordination with international partners, additional measures including measures aimed at severely affecting the Iranian financial system, in the transport sector, in the energy sector." 


Meanwhile some former Israel officials are relieved their country seems to be keeping its guns away for now, fearing military action could only inflame the region against the Jewish state while not necessarily hitting all the targets to annihilate the country's nuclear capabilities. Indeed attacking Iran would be “a stupid idea” said Meir Dagan, former head of Mossad. 

Les islamistes au pouvoir

Sans grande surprise, les partis islamistes ont effectué des percées importantes lors des élections du Maroc en Egypte en passant par la Tunisie, mettant à l'épreuve ces contrées le lendemain des boulversements dits révolutionnaires, parfois pas tout à fait terminés. Quels changements depuis décembre dernier, lorsque les premiers gestes de grogne ont eu lieu au coeur du plus petit pays de la région. Mais les quelques éclats qui ont suivi le vote tunisien de cet automne laissent certains observateurs incertains quant à la tournure de certaines de ces transformations. 


Alors que les partis portés au pouvoir se disent souvent modérés, les échauffourées la semaine dernière entre des personnes réclamant le droit des étudiants en niqab de suivre des cours dans une fac à l'ouest de Tunis avec certains étudiants constituaient les premières occasions aux nouvelles autorités de se prononcer sur la question relativement nouvelle du voile islamique au pays. 


Alors que le ministère de l'éducation condamnait les incidents, des représentants du parti islamiste Ennahda, vainqueur des élections du 23 octobre, se déplaçaient sur place pour tenter de calmer les ardeurs. Les manifestants ont démenti être des salafistes ou d'avoir exigé la séparation des sexes sur le campus. 


En Egypte, les agitations de la veille du scrutin s'étant dissipées, les résultats des premiers votes ont confirmé la force électorale de la frères musulmans et des salafistes. 


"Les premiers résultats obtenus depuis le début du dépouillement montrent que les listes du Parti de la liberté et de la justice (les frères) arrivent en tête, suivies par le parti Al Nour (salafiste) et le Bloc égyptien (coalition libérale)", a indiqué le parti dans un communiqué. 


Ces autres vainqueurs d'un parti anciennement banni ont aussitôt annoncé leur intention de travailler de concert avec les autres forces politiques. Mais du coup la fraternité s'est empressée de tenir ses distances par rapport aux salafistes, soulignant qu'il n'y existait pas d'alliance entre les deux groupes en tant que tel. 


"C'est la majorité parlementaire qui formera le gouvernement et ce sera un gouvernement de coalition", a déclaré Mohammad Moursi, président du parti qui représente la façade politique de la confrérie, dont l'acension inquiète la population laïque et copte. 


Des islamistes élus, il y en avait pour tous les goûts lors du dévoilement des résultats ce dimanche, qui plaçaient cependant les "modérés" du wassat, avec 4%, bien en arrière des frères, avec 36% des voix, et des salafistes, avec 24%. En tout les islamistes ont ravi les deux tiers des sièges lors de ce premier tour qui a connu un taux de participation de 52%. 


On en était pourtant qu'aux premiers stades des élections en Egypte, un processus d'une complexité pharaonique s'étendant sur plusieurs mois qui doit mettre sur place un nouveau gouvernement et président, en juin, en passant par l'établissement d'une nouvelle constitution. 


"Le deuxième tour met fin à la lune de miel entre les Frères et les salafistes", écrivait un journaliste du quotidien Al Akhbar, anticipant une prochaine ronde créant de nouvelles tranchées. 


Des membres des salafistes ont récemment provoqué d'importantesréactionsquant à leur politique sur le voile et l'égalité des sexes. L'un d'eux affirmait en effet qu'il "ne permettrait pas à un homme et à une femme de s'asseoir ensemble dans un lieu public". 


Selon Jean-Noël Ferrié, directeur de recherches sur l'Egypte au CNRS, une alliance entre la fraternité et les salafistes est hors de question: "S'ils acceptent une coalition avec les salafistes, ils seront soumis à des surenchères politiques en Egypte même, dit-il à TF1, à l'étranger, ils perdraient la respectabilité qu'ils ont acquise et dont ils espèrent profiter." 


Cette semaine le second tour confirmait la victoire des Frères, qui ont ravi 66% des sièges indépendants au second tour. Les résultats avaient de quoi décourager certains libéraux, dont le candidat à la présidentielle Mohamed El-Baradei, qui prédit qu'avec ces gains "les gens découvriront que les slogans ne suffisent pas". Autre candidat potentiel en vue de la présidentielle, Amr Moussa déclarait: "Ceux qui ont été élus doivent comprendre qu'ils doivent vi- vre avec leur siècle". 


Si les dernières élections au Maroc semblaient, en comparaison, moins historiques, le régime étant toujours bien ancré malgré quelques réformes néanmoins jugées considérables par le royaume, il n'empêche qu'elles ont porté au pouvoir le premier dirigeant islamiste, Abdelilah Benkirane, qui doit à son tour composer avec des résultats préparant un gouvernement de coalition, avec 107 élus, ou un peu plus du quart des sièges du parlement. 


"Nous ne pouvons pas conduire seuls le gouvernement. Nous allons donc nous allier avec d'autres partis", soulignait le premier ministre. Mais là encore la tâche semblait complexe, certains jeunes des nouveaux partis regrettant les tensions avec les "dinosaures" du régime ou le rejet des partis islamistes dans ce pays, comme d'autres dans la région, marqué par une certaine grogne sociale, résultat d'un chômage élevé et d'accusations de corruption. 


La corruption, voilà en bout de ligne ce qui aura largement précipité les révolutions dans le monde arabe cette année, selon le groupe Transparency International, qui révélait les derniers chiffres de son classement annuel des pays du monde selon leur indice de corruption. C'est simple selon le groupe, ces pays ont tendance à se retrouver au bas du classement, les cris contre la corruption ayant également retenti au Kowéit récemment, entrainant la chute de son gouvernement. 


Le groupe s'est d'ailleurs empressé de rappeler qu'il avait sonné l'alarme à propos de la corruption dans la région l'an dernier, soulignant que "le népotisme, les pots-de-vin et le patronage y étaient tellement omniprésents au quotidien que les règlements anti-corruption y avaient peu d'impact." Alors que Nouvelle-Zélande, Danemark et Finlande figuraient parmi les pays les moins corrompus, selon le classement, la Somalie, la Corée du nord et... l'Afghanistan se retrouvaient au bas de l'échelle.

Le Congo aux urnes

Il n'a pas fallu attendre longtemps avant que les tensions grimpent lors des élections présidentielles au Congo. Déjà à la veille du scrutin des chocs entre les partisans du chef de l'état, Joseph Kabila, et des opposants faisaient quelques victimes, auxquelles sont venus se joindre deux policiers et un électeur le jour du vote. 


Celui-ci à peine complété, pas moins de trois candidats d'opposition exigeaient l'annulation du vote, citant comme irrégularités des bureaux de vote "fictifs", des bulletins "préremplis", leur insuffisance générale et l'utilisation "de moyens de l'Etat" par le président sortant lors de la campagne. 


Les observateurs internationaux ne s'étaient alors pas encore prononcés, à quelques jours du dévoilement des résultats préliminaires. Déjà bien avant les élections des groupes d'observateurs du International Crisis Group et Human Rights Watch faisaient état d'incitations à la violence dans plusieurs campagnes, provoquant des éclats parfois meurtriers. 


La Cour pénale internationale de la Haye avertissait cette semaine, alors que les résulats étaient encore attendus, qu'elle "surveille très attentivement la situation en RDC. Planifier et exécuter des attaques contre les civils dans le but de faire des gains électoraux ne sera pas toléré." 


Pourtant la sécurité, des années après un guerre civile qui a fait 5 million de victimes, et qui dans certaines régions se poursuit toujours, voilà un des sujets qui a alimenté la campagne du jeune prince. Cette fin de semaine la Commission électorale confirmait l'avance de Kabila dans les résultats, avec 49% des voix contre 34% pour Etienne Tshisekedi. 


Récemment l'ONU rappelait l'existence de conflits dans les régions de l'est du pays en imposant des sanctions contre Ntabo Ntaberi Sheka, dont le groupe est accusé d'avoir été à l'origine de viols en série aussi récemment que l'an dernier. 


L'est de ce pays, récemment sacré le moins développé au monde par les Nations Unies, est le fief de Kabila, dont l'impopularité dans plusieurs régions - dont la capitale notamment - laissaient intactes les espoirs de ses opposants, dont Tshisekedi, qui s'est empressé de contester les chiffres préliminaires. 


«l'UDPS (Union pour la démocratie et le progrès social, son parti) met en garde M. Ngoy Mulunda (le président de la commission) et Kabila pour qu'ils respectent la volonté du peuple», dit-il, indiquant qu'il lancerait un «mot d'ordre en cas de besoin». 


Mauvais présage? En attente des résultats plusieurs milliers de personnes quittaient Kinshasa, traversant le fleuve Congo pour rejoindre Brazzaville. 


Ces premiers résultats confirmaient le manque de popularité de Kabila dans la capitale, où il enregistrait la moitié des votes comptés pour son rival principal, mais Kabila l'emportait tout de même dans six provinces, Bandundu, Katanga, Maniema, Province orientale, Nord et Sud Kivu, soit deux de plus que Tshisekedi, vainqueur dans le Bas Congo, Kasaï Occidental et Oriental, en plus de la capitale. 


Plutôt satisfaite, tout comme le parti du gouvernement, du déroulement des scrutins, la Commission électorale nationale indépendante a déclaré que les irrégularités n'étaient pas de taille pour menacer l'intégrité générale du scrutin. En tout une douzaine de candidats participaient à la présidentielle alors que 18,000 personnes devaient se battre pour 500 sièges du parlement lors de ce deuxième scrutin depuis la guerre civile. 


Pays reposant sur des richesses minières (diamant, or et cuivre), le Congo reste néanmoins rongé par la pauvreté, 70% de ses 68 million d'habitants vivant avec moins de $1 par jour alors qu'on y accuse le taux le plus élevé de mortalité infan- tile, soit 81 pour 1000 naissances.

Syria under pressure


As if it wasn't enough that its neighbours and international organizations were ganging up against it, Syria's Assad regime is facing a new level of internal dissent after army defectors attacked an air force intelligence base near the capital Damascus, killing an unspecified number of soldiers. 


In the capital itself rallies sought to show continuing support for the fledging regime, accused by the UN of killing as many as 3,500 people since March as it sought to squash dissidents. Britain, Germany and France tabled a UN resolution calling for an end to human rights violations in Syria. While such resolutions are usually blocked by vetoes from Russia and China, the former is expressing some fatigue supporting Damascus. Russian Foreign Minister Sergei Lavrov said violence in Syria was becoming "similar to civil war".


While this week Turkey's prime minister echoed Syria's other neighbour's call for the president to step down, pressure intensified from the world body after a key U.N. committee voted overwhelmingly to condemn human rights violations by Bashar Assad's government.


Last week France pulled out its diplomat out of the country while the Arab League formalized its decision to suspend Syria, already facing pressure by neighbours Turkey and Jordan to halt its months-long crackdown of the opposition. 


Jordan's King Abdullah had by then become the first Arab leader to openly ask Assad to step down, somewhat upstaging the Arab League's dramatic condemation. In an interview with the BBC the king however seemed to indicate a change at the top may not be enough to ensure the regime changes course: "I think we would delude ourselves," he said, "in thinking that the system would change dramatically if the individual was gone." 


Abdullah acknowledged that the crisis next door, trickling into his kingdom by way of refugees crossing the border, had been intensified by the "Iranian nuclear file" and absence of a true Israeli-Palestinian peace deal, making 2012 another year of challenges. That is no small statement after a year he himself has faced some of the tensions experienced by other Arab leaders. 


Turkey, who along with Saudi Arabia and Qatar had also recently pulled its diplomats, added pressure from the northern border, Turkish Prime Minister Tayyip Erdogan saying “no regime can survive by killing or jailing.” 


"For the welfare of your own people and the region, just leave that seat," he said in a TV speech this week. "If you want to see someone who has fought until death against his own people, just look at Nazi Germany, just look at Hitler, at Mussolini, at Nicolae Ceausescu in Romania," he said. "If you cannot draw any lessons from these, then look at the Libyan leader who was killed just 32 days ago."


Syria chose not to participate to the Arab League summit, accusing participants of being part of a Western conspiracy and condemning the suspension as "shameful and malicious". The Arab League's action came shortly after the European Union imposed new sanctions against members of the regime. But even the most vocal proponents of "urgent measures" to protect the country's citizens, made clear they were "against all foreign intervention in Syria". 


While the league made its decision in Morocco, a country not spared some call for reforms this year either, the ambassador of the host nation was being targeted, as the embassies of so many other critical regimes, by pro-Assad protesters in Damascus. Regime supporters blame not only foreign emissaries of "foreign intervention" but the renegade soldiers as well, the so-called Free Syrian Army's commander Ryad al-Asa'ad, being based in Turkey. 


The latter decried the little support they have been getting however, telling the BBC: "At the moment no country in the world has helped," he said. All of them, every country has refused. Even Turkey has never offered us even one bullet and has even completely banned operations on the border, or on the road to the border. On the other hand, we are from inside Syria, we work inside Syria and the weapons are from Syria." 


But thankfully defections were sending reinforcements, he pointed out. He said defections were increasing within the Syrian army. "Thank God, there is a big number [of defectors] the number increases daily. Now, over the past 10 days, defections have been increasing in a very very big way, even officers, a great number are defecting." 


Renegade troops fighting a president that won't step down, Syria sounds like increasingly like Yemen, the oft-forgotten participant of the Arab spring revolts, and protesters there rushed to the streets during the Arab League meeting to remind participants, they shouldn't treat the regime in Sanaa any differently, chanting: "Arab League, we demand the freezing of (Yemeni) membership." 


On the weekend over 400 troops defected from the country's military, after refusing to target protesters.


Reminiscent of the early public rallies for the eventually ousted and eliminated Libyan leader, pro-regime supporters continued their rallies in the heart of the capital, marking the anniversary of Assad's father, Hafez al-Assad, seizing power in 1970. 


But the pressure the regime is facing is even more intense internally than it is internationally, news of the air force intelligence attack, a fierce part of the regime's apparatus, coming after reports 34 soldiers were killed in a separate attack by the FSA, which claims to be 15,000-strong, a number often disputed by analysts but no doubt growing. 


Away from the battlefield the opposition is finally giving signs of starting to organize forming an umbrella group, the Syrian National Council, whose members were informally invited to address the Arab League on a possible “transitional period”.


While protests in Egypt targeting the military rulers ahead of elections left dozens dead and hundreds injured, forcing the government to step down and move up future presidential election dates, Libyans, in their transition stage also, sought to reassure the international community they would fairly try possibly the only member of the Gadhafi family to face justice, Gadhafi son Saif al-Islam. 

Ending the occupation



Two months after New York protesters took over a Manhattan park and a month after the Occupy movement took hold of other cities worldwide, authorities seized on reports of health issues, violence and even deaths in the camps to crack down on the global demonstration.


On the same day New York City police evicted protesters from Zucotti Park, where they had been camping since Sept. 17 amid growing reports of rising crime and drug abuse, police in Toronto served eviction notices to the hundreds gathered in St James park, acting on a promise by Mayor Rob Ford that the city would move soon against them.


It took weeks for municipalities to crack down, in some cases held back by constitutional concerns about the right to free speech. The dispute between local bylaws and charter rights took centre stage in the courts, where a New York judge backed the authorities' decision to ban tents in Zuccotti Park. But a Toronto court meanwhile gave protesters the right to stay in their park until a court date, hours before law enforcement threatened to move in.


On Monday however a Superior Court judge ruled the protesters had to move out.  Justice David Brown called the decision a “reasonable limit” on the group’s rights under the Canadian Charter of Rights and Freedoms.  “If the protesters possess a constitutional right to occupy the park and appropriate it to their use, then the next protest group espousing a political message would have the right to so occupy another park, say, Moss Park; and the next group the next park, and so on, and so forth,” Brown wrote. “So would result a ‘tragedy of the commons,’ another ironic consequence of a movement advocating greater popular empowerment.”


More court decisions were expected across the country, from Vancouver, where protesters were hoping they would have the right to remain on their downtown location, to Victoria, where they won a two-day reprieve, but ultimately had to pack up their belongings.


But soon other cities like Edmonton, Calgary, Regina and Ottawa faced removal deadlines. Monday afternoon, the mayor of Montreal indicated that following reports of drug use and violence on the site, it was time for the protesters to there move as well.


"I have always said that peace and security on and off the site is primordial. Since these conditions are no longer respected the time has come for the protesters to find other ways to convey their message," said Mayor Gerald Tremblay.


The mayor said the protesters could leave holding their head high.


"Their concerns have been heard and the general population shares their values of social justice and human dignity." Protesters say they had seen the writing on the wall and promised to take their actions to the streets instead.


But Canadian sites remained far more peaceful than many international sites, from Oakland, where a crackdown on protesters arrested dozens, to Australia, where authorities also came down hard on protesters.


In London meanwhile protesters held their ground near the City on the grounds of St Paul’s cathedral, where they remained after winning a reprieve from eviction action earlier this month with the support of the clergy. But they soon also received their own eviction notice as well.


The movement bringing together various remands, from fighting inequality to decrying corporate agendas, seemed more concerned with survival than organized action but protesters promised to fight on despite the eviction notices.


In New York Mayor Michael Bloomberg said demonstrators would be invited to come back but not pitch their tents, decrying that "unfortunately, the park was becoming a place where people came not to protest, but rather to break laws, and in some cases, to harm others."


Responding to the court's decision, Bloomberg later said the "ruling vindicates our position that First Amendment rights do not include the right to endanger the public or infringe on the rights of others by taking over a public space with tents and tarps."


But protesters returned with a vengeance on the 2-month anniversary of the movement, taking to the streets in droves, resulting in over 300 arrests. London protesters also responded to eviction notices with action, taking over an empty office block in London owned by Swiss banking giant UBS, saying they planned to use it as a "bank of ideas." 


"As banks repossess families' homes, empty bank property needs to be repossessed by the public," said Occupy London member Jack Holburn on the group's website.


Action against the protesters divided city council in metropolitan areas such as Toronto, where 11 councillors demanded the city put eviction plans on hold until the matter is discussed at a city council meeting. 

 

In cities such as Calgary, where protesters promised to stand their ground despite the eviction notice, after camps London, Ont. and Halifax had been forced shut, experts noted cities would have to tread carefully on the protests.


Peter Carver from the University of Alberta's faculty of law, said there is a “significant possibility” the courts could rule against the city if the municipal government were to confiscate the protesters’ gear.


“I think it’s for a good reason that both the City of Calgary and other municipalities dealing with similar occupations are doing as they appear to have been doing to date,” Carver said. “And that is to be cautious in addressing these questions and to afford a significant leeway.”


But officials insist they were acting for safety reasons by closing the camp in Oakland after a recent shooting incident, fearing others would get hurt. Since that shutdown, camps in Denver, Vermont, Salt Lake City and Portland have also been shut down.


But the explanation didn't satisfy the American Civil Liberties Union, which filed lawsuits on behalf of Occupy activists in such places as Nashville, Oakland and Trenton, N.J. "There is no such thing as a beginning, middle and end to free speech rights," ACLU executive director Anthony Romero told AP. "The right ... doesn't toll after a certain time period."


Renowned constitutional lawyer Floyd Abrams said the protesters were not free to demonstrate without bounds.


"The short legal answer to these situations in New York City and other places today is that there are broad rights to protests, to march, to demonstrate and to be heard," he said. "There is no right to occupy a public area on a full-time basis, including housing facilities and sleeping there. What they can't do is go over the line in what is essentially a seizure by them of public property .... with no limitations."


During their TV debate on the weekend, Republican presidential contenders wasted no time tearing into the movement.


"Go get a job right after you take a bath," suddenly popular Newt Gingrich told the audience at the "Thanksgiving Family Forum". Herman Cain also slammed the Occupy protesters, saying that "freedom without responsibility is immoral."

La droite l'emporte en Espagne

Pendant que la terre tremble toujours sur l'autre rive de la Méditerrannée, elle bougeotte également cote européen, le troisième gouvernement en autant de semaines y rendant l'âme au cours du weekend.


D'un "basta" impératif, les Espagnols, qui étaient à l'origine du mouvement des indignés sur le vieux continent en campant devant le parlement pendant des semaines cet été, ont mis un terme au règne de sept ans des socialistes en faisant élire un gouvernement de droite avec 44% des voix.


Mariano Rajoy, le chef du Parti populaire et héritier de cette corrida économique, sait qu'il devra dès ses débuts composer avec la crise qui sévit dans la péninsule, ou 21% sont au chômage et la dette n'est pas moins fière de ses ravages qu'en Grèce.


Ses premiers mots, servaient d'avertissement aux Espagnols. Il a d'emblée reconnu qu' "il n'allait pas y avoir de miracle" face à la crise, une formule qui prend tout son sens quand on sait qu'il est né sur les traces du pélerin, à Santiago de Compostelle.


"Je n'aurai pas d'autre ennemi que la crise économique... le chômage, le déficit, la dette excessive, la stagnation économique et tout ce qui maintient ce pays dans cette situation critique", dit-il.


Consolation, le politicien de 56 ans aura le soutient qu'il lui faut au parlement, son parti ayant remporté 186 sièges contre les 111 du Parti socialiste, qui encaisse alors son plus dur coup depuis les années Franco. Il s'agit de la plus importante majorité en trois décennies en Espagne.


Mais les électeurs se sont également détournés des partis principaux, faisant élire un nombre record de députés de la coalition Izquierda Unida, qui passe de deux à 11 sièges.


Après la Grèce et l'Italie, pays ou le changement s'est effectué sans appel aux urnes, l'Espagne devient le troisième pays en quelques semaines à se retrouver avec un nouveau gouvernement, choisi dans l'espoir de sortir le pays du marasme qu'il connait depuis trois ans et qui a entrainé de pénibles mesures d'austérité, soit une baisse de 5% du salaire des fonctionnaires, un gel des retraites et le recul de la retraite de 65 à 67 ans. L'Irlande et le Portugal, autres pays au coeur de la crise de l'euro, ont également changé de gouvernement depuis le début de la crise.


Alors que Rajoy ne sera pas assermenté avant décembre, le gouvernement ne devra pas perdre une minute avant de passer au travail pour rassurer les marchés, des actes qui selon certains inévitablement amèneront de nouveaux mouvements populaires, d'habitude issus d'une gauche qui se trouve alors beaucoup plus marginalisée dans l'arène politique.


« Avec la politique à venir du Parti populaire, nous pouvons prévoir une augmentation des manifestations, qu'elles soient d'origine "indignées", syndicales ou corporatistes. Il y aura des mobilisations très fortes, qu'elles soient ou non sous l'étiquette "indignés" », estime Antonio Alaminos, professeur de sociologie à l'université d'Alicante.


Peu d'électeurs se faisaient d'illusion à ce propos.

« On peut choisir à quelle sauce on va être mangé, mais on va être mangé de toute façon » estimait avec humour Jose Vasquez, un électeur de 45 ans.


De même chez les investisseurs, pour qui le changement de gouvernement de règle rien dans l'immédiat, exigeant que le pays paye à taux très élevés très cher pour emprunter 3 milliards d'euros.


"Il est clair que les changements politiques au niveau (de chaque pays) ne valent rien", soulignaient cette semaine les analystes de Bankinter.

Remous au Kowéit

Les manifestations des riches royaumes pétroliers du golfe ont soit été matées avant de pouvoir germer, comme en Arabie Saoudite, soit sévèrement réprimées, comme au Bahréin. A quoi fallait-il s'attendre lorsque des centaines de manifestants s'en sont pris au parlement du Kowéit la semaine dernière, exigeant la démission du premier ministre Sheikh Nasser al-Mohammad al-Sabah, dont la famille dirige le pays depuis 1752? 


C'était déjà passer à la vitesse supérieure après des semaines de manifestations plus timides contre la corruption devant l'immeuble. L'action fut symbolique plutôt qu'autre chose, les manifestants chantant l'hymne national dans l'enceinte de l'assemblée avant de se retirer, mais les gestes parfois violents des autorités ont aggravé les tensions, blessant entre cinq et dix manifestants qui voulaient poursuivre leur marche chez le premier ministre. 


"A un moment ou les autres pays arabes progressent, le Kowéit régresse," estime le parlementaire islamiste Jamaan al-Harbash. Mais d'autres, comme Musallam al-Barrak, soulignent que "notre printemps est totalement différent. Le printemps arabe veut renverser le régime, le notre vise la corruption et le premier ministre, mais nous sommes fidèles au système de gouvernement au Kowéit." Pour le régime, ce mini-soulèvement représentait un "jour noir" dans l'histoire du pays.


Le tumulte eut pour effet d'envoyer des ondes de choc au coeur de cette puissance de l'or noir ou les pétrodollars servent à financer un généreux système d'état-providence. Le Kowéit est un des rares pays de la région à élire ses dirigeants et se situe au 54e rang mondial, un peu mieux que la moyenne, au titre de l'indice de la corruption de Transparency International. 


Les manifestations du monde arabe on cependant créé des frousses, certains blogueurs ayant été arrêtés pour avoir rapportés des faits par twitter, le réseau social distribuant des messages de 140 mots à la fois. En juin Nasser Abul, 26 ans, était arrêtés pour "insulte" envers les familles royales de Bahréin et d'Arabie Saoudite. 


Epargné par les grandes manifestations ailleurs dans la région, ce pays libéré par la coalition alliée il y a 20 ans connait ses propres tension internes, l'opposition accusant des membres du gouvernement de corruption ou de non respect d'une constitution assurant selon certains une "démocratie à rabais." 


C'est l'opposition qui avait donné le coup d'envoi de cet éclat, armée d'accusations de pots-de-vins dirigées contre une douzaine de députés pro-gouvernementaux, sur les 50 de l'assemblée. Il ne s'agissait pas de la première manifestation du genre, mais celle-ci a pu atteindre des niveaux inégalés, une marche de l'opposition en décembre dernier ayant été coupée court par la répression. 


Le scandale, impliquant le transfert illégal de fonds à l'étranger, a déjà fait une victime, celle du ministre des affaires extérieures, qui a dû quitter son poste le mois dernier. 


Alors que les régimes du Golfe ont l'habitude d'acheter paix sociale et sérénité à coup de pétrodollars - le Kowéit ayant versé des prêts et coupons alimentaires de $3,500 à chaque famille du pays en janvier - l'opposition, déjà la plus féroce dans la région, augmente ses moyens de pression contre le régime, un geste qui semble encourager les non-élus


La crise a créé des échos à l'extérieur des débats houleux de la chambre, ou un groupe de jeunes a fait appel à la démission du gouvernement et la tenue de nouvelles élections.


"Je crois que cette assemblée est souillé et doit être dissoue afin de remettre le pouvoir aux mains du peuple," explique Barrak à Reuters.


Au Bahrein pendant ce temps, seule région du Golfe ou le choc avec les manifestants a été notable et sanglant, les autortités ont décidé que certains auraient des comptes à rendre suite aux violences de cet été qui ont fait 40 morts, 20 membres des forces de sécurité faisant face à des chefs accusations pour abus.

Deux guérilléros


Ces deux guérilléros nés dans l'après guerre ont marqué l'histoire des groupes marxiste-léninistes latinos d'inspiration largement bolivienne créés lors des années 1960s, mais tandis que l'un, né pauvre, a mené la lutte armée avec succès pour se retrouver ré-élu au pouvoir, le second, né de parents de classe moyenne, a été tué quelques jours plus tôt lors d'une attaque gouvernementale. 


Alors que la ré-élection de Daniel Ortega cette fin de semaine au Nicaragua annonçait rien de moins que le troisième mandat du sandiniste pourchassé par les Etats-Unis lors des années 80, les autorités colombiennes saluaient le départ d'Alfonso Cano, dirigeant du Farc depuis le décès Manuel Marulanda Vélez il y a trois ans, à titre de moment non moins historique: il s'agissait selon eux du coup le plus dur encaissé par les rebelles en 47 ans. Mais soucieux du fait que la mort de Maulanda n'avais pas mis un terme aux activités du groupe qui figure sur plusieurs listes terroristes à travers le monde, le Manuel Santos a voulu éviter tout triomphalisme et a fait appel à la participation de l'organisation à des pourparlers pour mettre fin au conflit meurtrier de plusieurs décennies. 


Les rebelles ont refusé de baisser les armes cependant, promettant de poursuivre la lutte armée, louant au contraire "la résistance immortelle du peuple colombien, qui préfère mourir plutôt que de se jeter à genoux." 


"Politiquement ils ont perdu la bataille, plus de 95% de la population les rejette, et ils sont considérablement affaiblis sur le plan militaire", fait remarquer Santos. 


C'est tout le contraire au Nicaragua, où le parti d'Ortega a obtenu 62% des votes pour conserver le pouvoir, soit bien mieux que les 38% en 2006, résultats qui ont été immédiatement contestés par l'opposition et donné lieu à des éclats parfois meutriers pendant que des observateurs se plaignaient d'un manque de transparence. Evidemment le général n'a rien d'un ange. Né de parents pauvres, ses activités politiques lui ont fait connaitre la prison à un jeune âge, 15 ans, avant de rejoindre le Front national de libération sandiniste. Au long de sa carrière il a braqué des banques, avoué au meurtre et été accusé de génocide par une tribu indienne. 


Depuis son retour au pouvoir en 2006 on doute son attachement à la constitution, sa gestion des comptes publics, et plusieurs académiciens estiment son nouveau quinquennat simplement illégal. Mais alors que le pays reste après Haiti le plus pauvre de l'hémisphère, plusieurs estiment louables ses politiques sociales - financées notamment avec les millions provenus du Venezuela depuis son élection - et notent une croissance accrue (4%) et une inflation à la baisse. Et malgré une rhétorique parfois encore anti-américaine, le libre-échange a ouvert un bien précieux marché aux exportations d'un pays qui, par rapport au voisin hondurien, a presque l'air d'un paradis pour l'investissement. 


Comme il y a cinq ans plus tôt, Ortega a pu profiter de la division des partis d'opposition. Aidant également: Avoir mis de l'eau dans son ancienne orthodoxie, notamment être moins hostile au milieu des affaires, puis se réconciliant avec l'église catholique, jadis l'adversaire le plus acharné de son régime communiste athée. Mais le gain de popularité lors du dernier vote indique qu'Ortega a réussi à mettre fin aux anciennes divisions en allant chercher l'appui de certains voyteurs indépendants, traditionnellement anti-sandinistes. 


Si l'état des droits de l'homme au pays laisse à désirer, et n'est-ce pas le cas en Colombie également, c'est un prix que les Nicaraguayens s'estiment prêt à payer pour pouvoir survivre, à moins que la démocratie ne parvienne un jour à remplir les panses. 


Au Guatemala cette fin de semaine, la démocratie ne semblait guère inspirer non plus, les électeurs choisissant de faire élire un militaire pour la première fois depuis la fin de la guerre civile en 1996 pour mettre de l'ordre dans ce pays rongé par une violence en partie expliquée par sa frontière avec le Mexique.

One year before the U.S. election

Even in a country that seems to be in perpetual campaign mode, with a full year before the U.S. heads to the polls, it seems the Republican race has been going on forever, and whatever time is left to pick a contender and challenge President Barack Obama doesn't seem long enough for the incumbent to see his fortunes change. But while the economy leaves a stubborn (declared) 9% without jobs and the messages of hope and change seem to have washed off a long time ago, the good news for the man seeking not to be the first lone term president since Bush Sr. is that a clear front-runner seems to elude the GOP. 


Front-runners seem to have come and gone, Michele Bachmann enjoying her 15 minutes until an unflattering cover of Newsweek captured, according to its editors, a certain "intensity" in her campaign. That, along with quite a few worrying statements, was enough to scare electors straight, turning instead to a Texas governor who was eventually undone by his lack of debating skills, lately facing rumors he was perhaps a little tipsy during a recent, puzzling, address. 


The latest incarnation of the GOP leadership hopeful is enjoyed by never-elected beltway outsider and restaurant businessman Herman Cain, whose campaign may however have joined the DSK "train" after a number of sexual harassment allegations surfaced. With the likes of Sarah Palin, Donald Trump and New Jersey governor Chris Christie long out of the picture, all of whom decided to stay out of the race, this seemed to leave the underwhelming former Massachusetts governor Mitt Romney somewhere near eligibility, though his approval numbers failed to climb much higher than 25%. 


His at times rather un-conservative past makes him unpopular among tea party activists and Mormon adherence less popular among the more conservative Christians. While his opponents' knack for shooting themselves in the foot has left him near the top, he still only shares the front-runner status with Cain, who despite the close scrutiny and naughty al- legations remains in contention. A poll since the allegations surfaced and it be- came known a woman who charged Cain had made a "series of inappropriate behaviors and unwanted advances" had received a $45,000 settlement, showed Cain still with 23% of support, tied with Romney. But the controversy, even before a 4th woman came for- ward, showed it was affecting his numbers, people saying they viewed him favourably dropping 9 percentage points, to 57 percent from 66 percent a week ago. 


A majority of re- spondents, 53 percent, said they believed the allegations despite his repeated denials. But even with Cain avoiding the worse, so far, from the matter, conservative pundit Bill Kristol predicted on Fox News Sunday that the "air is slowly going to go out of the Herman Cain bubble" as the first Republican primary nears in January. Still some remained ready to put money down on the former CEO of Godfather's Pizza, Cain raising $2 million in campaign contributions since the allegations became public. His campaign noted this compared to $2.8 million for the entire June-September period, a certain asset for the king of one-liners readying for a campaign known to melt money like snow in June. During this week's Republican debate, Perry's latest gaffe, forgetting the name of one of three government departments he wants to axe, seemed to eclipse focus on Cain, who refused to step away from the presidential race. 


"The American people deserve better than someone being tried in the court of public opinion based on unfounded accusations," he said to applause. Weeks away from the first of the caucuses, in Iowa, Romney returned to the Buckeye state this week, where a Des Moines Register poll suggested he and Cain are the top contenders to win the contest. 


While Obama awaits the winner, he will miss the crowds and sweeping move- ment of his 2008 campaign, some early campaing-like stops drawning nothing like the overflow masses of three years ago. And according to Thomas McClanahan in The Kansas City Star, faced losing the "rare confluence of events that created a coalition of the moment: upper-class liberals, organized labor, young voters, minorities and centrists." Blame Canada, in part, he adds: "Now a huge fissure is opening between two critical groups at the core of his base — organized labor and environmentalists," he wrote on the weekend. "The wedge dividing them is the Keystone XL pipeline, a project that would carry up to 900,000 bar- rels of oil a day from Canadian tar sands to refineries on the Gulf Coast," he noted, as a 10,000-strong crowd protested the project outside the White House, the biggest anti-Keystone protest yet. 


While environmentalists condemn the project importing an oil the EU classifies as "dirty", labour is keen on the thousands of jobs it would create in such a soft economy. And while Ottawa is adamant the U.S. will ultimately choose to limit the risk of more oil imports from unsavoury Gulf states or Venezuela - the only other alternatives as long as the world runs on fossile fuels - in favour of dependable Canada, the Obama administration expressed increased reservation about the project, and ultimately decided this week to push back making any final decision in the matter until after the election. 


That may have been a wise, fairly political decision. It came amid other encouraging signs for Obama as Americans headed to the polls in some regions of the country this week. Results in Ohio, Mississippi and Arizona took a rather leftish flavour as voters in the first repealed a recent law restricting collective bargaining rights for unions, in the second gave thumbs down to a pro-life "personhood" amendment that would have defined life legally beginning at fertilization, and the third ousting the controversial senator who brought in the state's controversial immigration law. It will take much more, but the Democrats will take those for now, and keep watching GOP candidates self-destruct in an unending series of debates.

Fin de Papandreou, l'Italie sous les projecteurs

Difficile de faire la morale au berceau de la démocratie sur l'idée de consulter la plebe à propos de la dernière entente financière supposée sauver la Grèce et l'euro tout en exigeant de nouveaux sacrifices d'un peuple déjà sérieusement éprouvé. Mais il faut dire que le coup d'éclat du premier ministre George Papandreou avait pris par sur- prise des dirigeants du G20 qui se réunissaient à Cannes s'estimant soulagés d'avoir évité un champ de mines. 


Evidemment les pays européens avaient travaillé d'arrache-pied pour arriver à l'entente du 27 octobre: une seconde injection massive de capitaux en autant d'années, prévoyant l'accord de banques détenant des titres du gouvernement grec d'accepter des pertes de l'ordre de 50% et d'avancer un nouveau 140 milliards$. L'annonce du référendum a par conséquent fait pousser des cris dans plusieurs capitales européennes, la question hellénique s'invitant monstreusement au sommet de la cote d'Azur, où la convocation de Papandreou avait tout d'urgent et rien d'amical. 


«Cette initiative a surpris toute l'Europe, estimait l'hôte de cérémonie Nicolas Sarkozy, pour qui l'entrée de la Grèce dans la zone euro était une erreur. Donner la parole au peuple est toujours légitime, mais la solidarité de tous les pays de la zone euro ne saurait s'exercer sans que chacun consente aux efforts nécessaires.» 


Défendant le geste de la première démocratie de la planète, le gouverneur de la Banque du Canada s'est dit pour sa part tout à fait comprendre que les mesures d'austérité destinées à aider la Grèce à sortir de sa crise budgétaire aient besoin de l'appui de la population pour réussir. Mais certains politiciens européens, se sentant trahis après les efforts dépensés, étaient moins polis et parlaient de "coup minable de politicien" de la part du troisième Papandreou à occuper le poste de premier ministre, afin de garder son poste. 


Cette nouvelle crise n'a alors fait que diviser son gouvernement davantage, sa majorité socialistes'enretrouvantréduite suite au départ d'un de ses membres. Plusieurs auraient été surpris de son initiative référendaire, y compris le ministre des finances, et parlaient d'appel aux urnes et de renvoi du premier ministre plutôt que de ce qui aurait été le premier plebiscite grec depuis le rejet de la monarchie en 1974. 


Les éclats dans les rues d'Athènes ne laissaient depuis longtemps plus l'ombre d'un doute, le résultat d'un tel référendum de l'agora se résumerait sans doute au jour férié prévu le lendemain de l'entente de la zone euro: le 28 octobre, jour du Non. A l'origine l'Oxi servait de réponse à l'ultimatum de Mussolini en pleine Seconde guerre mondiale, annonçant un guerre prochaine. Cette fois, après tant de batailles livrées depuis son arrivée au pouvoir en 2009, alors que la crise était bien enclenchée, une telle réponse promettait de faire perdre la guerre à Papandreou. 


Rejet de référendum ou échec lors d'un vote de confiance, les occasions étaient nombreuses pour qu'il quitte la scène politique sous peu. Or le référendum fut annulé, Athènes ayant bien entendu les avertissements que la Grèce n'obtiendrait pas de nouveaux fonds avant le référendum, et devrait quitter la zone euro en cas d'échec. Avant le vote de confiance, Papandreou fit appel à la formation d'une coalition gouvernementale "plus large", avec ou sans lui à la barre. Il obtint un appui de 153 députés contre 145, avant que la nouvelle formule des coalisés ne l'évince finalement du poste de premier ministre. Les premières tentatives de nommer un successeur furent cependant, comme tant de choses durant la crise, vouées à l'échec. 


Mais l'étendue de la crise ne dépend pas que d'Athènes, c'est bien connu: les projecteurs se tournaient presque aussitôt vers l'Italie de Berlusconi, invité en bonne et due forme du G20 qui avait pu éviter de s'attirer le pire avec toutes ces distractions. Refusant tout soutien du FMI, l'Italie a cependant été placée sous surveillance, Christine Lagarde choisissant la fermeture du sommet pour servir cet autre avertissement: «Le problème qui est en jeu et qui a été clairement identifié tant par les autorités italiennes que par leur partenaires est un manque de crédibilité des mesures qui ont été annoncées». 


Cette semaine c'est il Cavaliere lui-même qui faisait face à un vote de confiance, alors que plusieurs parlementaires faisaient appel à sa démission. Berlusconi a remporté son vote sur le budget, mais perdu sa majorité au parlement, et a promis du coup de rendre sa démission. Alors que la crise risque de s'étendre en France, la dirigeante du FMI ne mâche plussesmots,lemondepourrait connaitre une "décennie perdue".

Mission creep, now in Uganda?

With Iraq wrapping up and the Libyan bombing campaign coming to an end, some may have worried the U.S. would start to turn its back on Africa and the Middle East, but low-scale missions in parts of Africa that haven't always made the headlines underlined America's ongoing presence in the regions. In addition to Washington's continued support in the battle against al-Qaida offshoots in the Maghreb, the Obama administration recently announced the deployment of a contingent of about 100 troops to Uganda all the while starting to fly drone aircraft from Ethiopia to target Islamic insurgents threatening the government in neighbouring Somalia, in both cases targeting rebel threats to the regimes rather than the regime itself. 


The drones have quickly be- come a key part of the U.S. arsenal in Afghanistan - a country where America's involvement is nowhere hear ending - and in Yemen, where they have been credited for killing al-Qaida leader, the U.S.-born Anwar Awlaki. Unlike in Yemen's case how- ever, the drones used for Somalia are said of not being armed and used for the purpose of monitoring the al-Shabab militant group, the BBC citing political unease about such weaponization in Ethiopia. The Islamic group has recently claimed responsibility for suicide bombings in Mogadishu that it said killed dozens of members of the African Union military. 


Ironically the incident, as with Awlaki's case, underscored the involvement of Americans among militants targeting the region, one of the suicide bombers, Abdisalam Hussein Ali, being an American citizen who travelled to the U.S. from Somalia at the age of 2. U.S. officials say some 30 Americans are part of the group in Somalia. As with the case of the American Taleban, experts say more attacks can be expected from Americans involved with the extremists, since any role they have in the attacks is bound to bring more publicity in the media. 


"Al-Shabab may be turning to desperate measures to gain at- tention and make it look like they are still a full force," David Smock from the Washing- ton-based United States Institute of Peace told Voice of America. "It may also reflect increased affiliation with al-Qaida, using suicide bombers in this way." 


The group, which seeks to topple the government in Mogadishu and set up an Islamic regime, had also made headlines interfering with the delivery of food aid during the ongoing famine in the Horn of Africa, especially by kidnapping foreign aid workers from camps in Kenya, a country that has decided to take the fight to them. 


The boots on the ground in Uganda however, to help "apprehend and remove" the elusive Joseph Kony of the Lord's Resistance Army - mostly by training armed units - is a more direct U.S. involvement, but remains small-scale, and follows other previous efforts to stop the group from murdering people in the central African nation. 


The U.S. has listed the LRA as a ter- ror group and is helping Uganda, a partner in the fight against al-Shabab, separated from Somalia by Kenya only and sharing a border with the newest country on the bloc, South Sudan. In its 20-year war with the regime, the group is accused of terrorizing, killing and kidnapping thousands, but its leadership is suspected to be hiding out in the neighbouring Central African Republic, its fighters also slipping into South Sudan and Congo to stage their attacks. 


With the new mission and geographic area, it wasn't long however that the same words of "mission creep", voiced early in the Libya cam- paign, appeared in Uganda's case as well. "I have a lot of anx- ious moments about whether or not the number of troops won't grow to 200-300 or even more," said Donald Manzullo, a Re- publican from Illinois.



La fin de Kadhafi

La leçon était d'une clarté brutale: plus vous résistez au mouvement qui traverse le monde arabe, et plus la justice sera sans pitié. Ben Ali, dont le pays passait aux urnes dimanche, a préféré fuir, le point de non-retour une fois franchi, tandis que Moubarak a choisi d'envoyer ses bourreaux. Il fait présentement face à la justice. Kadhafi, lui, avait laissé une sanglante guerre civile s'emparer de son territoire, résistant après même la prise de la capitale. 


Trouvé au fond d'un trou, un peu comme Saddam Hussein huit ans plus tôt, il connu le même sort, mais sans un processus pénal même expédié. La peine et la sentence auraient-elles été déterminées sur le champ? Les doutes à ce propos assombrissent cette aube nouvelle en Libye. Des organisations telles Amnesty International et les Nations unies demandent aux nouveaux maitres de Tripoli de faire la lumière sur les dernières heures du tyran de 69 ans. La Russie parle de violation de la convention de Genêve. 


Une vidéo le montre un instant ensanglanté et malmené (mais vivant) par les révolutionnaires. Quelques moments plus tard, on traine son corps dans les rues. Selon la version officielle, la colonne de véhicules dans lequel voyageait Kadhafi a été attaquée par des avions de l'Otan qui l'ont divisée. Il aurait alors été saisi, blessé mais vivant, et dirigé vers un hôpital avant que n'éclate une fusillade où il aurait été atteint d'une balle, plutôt bien placée, dans la tête. Des groupes estiment par la suite que 53 militants pro-Kadhafi ont été exécutés non loin de là. 


"C'est un moment historique, c'est la fin de la tyrannie et de la dictature. Kadhafi a rencontré son destin, a annoncé un porte-parole officiel du Conseil national de transition. Sa mort va mettre fin au bain de sang et au martyre de notre jeunesse". 


La dépouille de celui qui a mené le pays avec une poigne de fer pendant plus de 40 ans a alors fait l'objet d'une exposition où ceux qui le désiraient pouvaient poser pour la photo en sa compagnie. Si ces gestes font réfléchir ceux qui s'inquiètent déjà de l'avenir proche du pays ce n'est pas pour rien: que restera-t-il pour unifier le pays maintenant que celui dont la condamnation unissait les insurgés n'est plus? Des divisions se font déjà sentir à travers le pays sur la légitimité du CNT, si reconnu en occident, en tant que gouvernement de l'intérim. Alors que la démission du premier ministre intérimaire, en attendant d'éventuelles élections, a été jugée encourageante, les propos du président du CNT, Moustapha Abdeljalil, faisant de la loi coranique la principale source du droit en Libye, en a fait réfléchir plus d'un dimanche, jour où la libération du pays a été déclarée. 


Après de vives réactions occidentales ce dernier corrige le tir: «Je voudrais que la communauté internationale soit assurée du fait qu'en tant que Libyens nous sommes musulmans, mais musulmans modérés». Mais alors que Tunisie fait élire des islamistes "modérés" et que les Coptes d'Egypte se disent persécutés, les interrogations sont nombreuses dans l'après-révolution. Mais les heures immédiates étaient des moments de liesse où flottaient sans crainte les nouvelles (ou alors les très anciennes) couleurs de la révolution, tandis que les félicitations affluaient de l'étranger. 


"Vous avez gagné votre révolution," déclara le président américain, alors que Nicolas Sarkozy estime qu'avec cette "disparition" s'ouvre "page nouvelle", espérant qu'il s'agisse bien de "celle de la réconciliation dans l'unité et la liberté". Pourtant la multiplication des forces en présence rend une telle chose douteuse selon les analystes de Startfor. 


"Avec le nombre de groupes armés à présent à Tripoli et ailleurs en Libye, une résolution pacifique de la question de la succession semble difficile. Les groupes principaux viennent de Benghazi, Misurata, Zentan et Tripoli mais il existe d'autres plus petites milices qui voudront également être représentées. Ces divisions ne sont pas seulement géographiques mais distinguent islamistes des laïques, arabes des berbères." 


L'Otan quant à elle a presque aussitôt annoncé son désengagement, après une de ses opérations sans doute les plus réussies et moins coûteuses des dernières décennies. Mais certains estiment que l'alliance Atlantique a malmené les Nations unies. 


"Dès que la résolution a été approuvée l'ouest est passé à l'acte avec une interprétation très personnelle, estime Jonathan Eyal du Royal United Services Institute, officiellement l'intervention militaire ne devait que défendre lescivilsdeBenghazi. Mais une fois que Benghazi a été saisie l'opération s'est étendue. En théorie il ne s'agissait pas de changer le régime, mais pour certains voici exactement ce qui s'est produit." 


Mais pour des pays participants comme les Etats-Unis, déjà embourbés en Irak - où ils ont l'intention de retirer les 39000 troupes qui demeurent avant la fin de l'année - et en Afghanistan, ce genre de solution à frais réduits était plutôt bien accueilli. Certains voient dans cette tech- nique de "mener par en arrière" une doctrine Obama. 


Alors que les régimes de Saleh au Yémen et d'Assad en Syrie poursuivent leurs offensives contre leurs peuples en colère, le président américain avait un message simple à faire passer: "Pour la région, les événements d'aujourd'hui prouvent une fois de plus que les régimes à poigne finissent toujours par disparaître."

Protest movement reaches Canada

As street protests go, is it possible to make a strong stand and get noticed without making a mess of it? With demonstrations against austerity measures making headlines throughout the summer in Europe, members of the Occupy Wall Street movement condemning corporate greed and inequalities knew they were up against some stiff competition. 


Protests in Greece turned violent again last week as a 48-hour general strike shut down the country where the euro crisis has hit hardest, while parliamentarians voted on a new round of belt-tightening measures cutting pensions and raising taxes. Dozens were injured and one even killed in the clashes. 


In Chile protesters clashed with police for a second day in violent demonstrations in the capital Santiago where participants demanded free public education, authorities responding to their angry voices, tossed stones and bottles with tear gas and water cannons. Some extremists also broke ranks with the relatively peaceful protests against corporate greed in Rome, leading to dozens of arrests and many more injured. 


That was the weekend the protests which had taken over Wall Street in September were echoed in cities across the world in some 80 countries, from New Zealand and France to Denver and Canadian cities such as Montreal, Toronto, Vancouver and Ottawa, where demonstrators set up urban camps where they planned to stay "for the long haul." 


Occupying crowds of Manhattan's Zuccotti Park, ground zero of the Canadian-inspired movement, won a recent reprieve when they were allowed to stay in the area despite calls from health authorities to remove them so they could clean the park after weeks of continuous protest, but some clashes with police led to arrests in cities such as Denver and New York. Seventy people were arrested as the protest made its way to Times Square. It was hardly the largest number of arrests since the protests started as some 700 people were arrested as previous demonstrations took part on the Brooklyn bridge. 


In all the occupy movement estimates the number of arrests worldwide at 2,400 since it began. That's before another 75 were arrested in clashes in Oakland this week. The injury of a war veteran during the protests seemed to galvanize demonstrators further. But this and other crackdowns show authorities from New York - where so far they had been ignoring regulations requiring protesters to have proper permits - to Sydney, where police cracked down on demonstrators violently, are starting to lose patience with the movement. 


"United in one voice, we will let politicians, and the financial elites they serve, know it is up to us, the people, to decide our future," protesters claim. Though based in New York for the past weeks, the movement, inspired by the Arab Spring and Spanish summer protests, were first conceived by the Vancouver-based Adbusters, whose members thought similar street movements could happen in North America. 


“We felt there was a real rage building up in America, and we thought that we would like to create a spark which would give expression for this rage,” Adbusters co-founder Kalle Lasn told Reuters. "This idea of occupying the iconic centre of global capitalism ... there was some- thing magical about that right from the start, so I knew something very special would happen there on Wall Street, but I had no idea that it would spread to hundreds of cities all around the place and become this possibility of a global mind shift." 


Ministers meeting at the G20 summit in Paris and politicians of all stripes have said they "understood" the dissatisfaction among the masses after years of economic difficulties but hoped protesters would remain peaceful as they carried on with the demonstrations. This week Adbusters called for G20 leaders to impose a 1% tax on all financial transactions, as U.S. statistics showed after tax income increased by 275% for the wealthiest 1% of Americans but by just 18% for the poorest 20% from 1979 to 2007. Billions in bailouts to financial institutions while workers have been squeezed by austerity measures in many European countries have brought protesters calling for a change to the financial system responsible for the collapse of 2008 and ensuing economic difficulties. 


"We have to change the capitalist system because it doesn't work for 99 per cent of us. One per cent of the people control 99 per cent of the wealth. The rest of us are finally waking up and saying we want change and this is the first step," said Nadia Arkison, camping in Montreal with dozens of other protesters. Sometimes the protesters themselves admitted the demands were varied and hazy. 


"After sharing my indignation for awhile I started to stress out about the lack of concrete ideas in the current debates," wrote Richard Laroche, a Quebec City protester. "The anger is real but no concrete solution has been forwarded." While short on answers, the protests were nonetheless "understandable" argued former media mogul Conrad Black in an op ed piece. 


"The Wall Street protesters denounce government bail-outs, the political and economic short-shrifting of students and young workers, the high cost of post-secondary education, various forms of discrimination, U.S. foreign policy, union-busting, outsourcing, the oil industry, media misinformation and (more generally) capitalism and globalization," he wrote. "Of course, this is a pretty hackneyed scatter-gun indictment by people who haven't really thought it through, but their anger and frustration are largely justified nonetheless: In the past decade, many prominent financial houses joined in the process of issuing consolidated debt obligations, consisting of unfathomable patchworks of mortgages on packages of residential real estate, unsupported by any real base of invested equity in the underlying assets by their ostensible owners, and covered by diaphanous fig leaves of default insurance. These instruments were made deceptively presentable by certifications from the main rating agencies that they were investment-grade, as if issued by serious entities and secured by unquestionable assets." 


But while the movement has sometimes been described as being a left-wing version of the Tea Party, observers point out the former has yet to look organized enough to develop into anything as potent at the ballots. In fact, after a series of provincial elections which have maintained the governments in power and registered low participation rates, they note the people who failed to show shared the same characteristics as those currently protesting in the streets. As elsewhere, youngsters dealing with an unemployment rate in the double-digits are heavily represented in the movements. 


"The typical profile of the voter who repeatedly goes missing in action at election time corresponds to the demographics of the Occupy movement in Canada," writes analyst Chantal Hebert. "Younger Canadians dominate both groups. If voters aged 18 to 35 cast a ballot in the same proportion as their elders, the outcome of elections could be different."

Drôle de rentrée au Québec

La série de démissions au sein du Parti Québécois cet été et l'écroulement du Bloc Québécois lors des dernières élections fédérales c'était une chose, mais que les citoyens de la belle province s'estiment prêts à rapatrier la constitution si l'occasion de présentait montre à quel point la province francophone est prête à tourner la page après des décennies de querelles constitutionnelles. 


C'est ce qui ressort d'un sondage récent qui, horreur, révélait que 63 pourcent des Québécois questionnés s'estimaient fiers d'être à la fois Canadiens et Québécois. On n'en est pas à la première fois à se demander si le projet séparatiste est mort est enterré. Une fameuse une du Macleans avait posé la même question entre les deux référendums, puis la popularité sans bornes du jeune Mario Dumont au début du millénaire avait suggéré que sa version d'une réalité voyant au-delà des anciennes querelles entre fédéralistes et séparatistes était indiscutable. 


Evidemment un noyau d'irréductibles séparatistes garde toujours sa place (environ 19%) et le nombre de partis séparatistes au niveau provincial est à la hausse plutôt que le contraire, une réalité fragmentée qui évidemment ne fait rien pour encourager Mme Marois et les siens en cette rentrée parlementaire après un été qui a vu une demi douzaine de membres quitter le bateau. 


Pourtant après les derniers scandales du monde de la construction, et le changement de cap à propos d'une enquête publique sur le sujet, l'occasion était bonne pour remonter la pente face au premier ministre Jean Charest. Mais là encore les électeurs Québécois font preuve de leur originalité, après avoir fait du NPD le premier parti fédéral de la province, faisant de l'ancien péquiste Francois Legault leur candidat favori à titre de premier ministre. Même si son parti n'est pas encore officiellement lancé certains sondages estimatifs le placent avec 34% devant les libéraux. 


L'ancien séparatiste a décidé de laisser la question de la souveraineté au placard. En fait, un petit nettoyage au provincial ne ferait pas de tort aux Québécois, 57% d'entre eux s'estimant insatisfaits des membres de l'assemblée nationale actuelle. Puis des sondages presque six mois après l'hécatombe bloquiste du 2 mai montrent à quel point les Québécois ne regrettent pas leurs choix de candidats plutôt jeunes et sans expérience. Cinq d'entre eux étaient tout frais sortis de McGill tandis qu'un autre est devenu le plus jeune parlementaire de l'histoire. 


Un sondage récent donnait 43% au NPD, contre 21% pour le Bloc, réduit d'opposition officielle à ses 4 sièges au Parlement, avant les conservateurs avec 18%. Ne parlons pas des libéraux. Mais si 63% des Québécois trouvent dans le fédéralisme plus d'avantages que de désavantages et 71% trouvent le débat sur la souveraineté dépassé, il n'empêche que leur relation avec Sa Majesté La Reine ne s'en retrouve pas améliorée pour autant. 55% désapprouvent les gestes récents du gouvernement fédéral d'augmenter les représentations monarchiques - du retour des portraits de la reine dans les postes de police à l'ajout de "royal" sur plusieurs écussons des forces armées - à la veille des célébrations des 60 ans du règne de la Reine Elizabeth II. Là c'était sans doute trop en demander. 


L'analyste Chantal Hebert, dans un papier récent, résumait l'étonnant paradoxe actuel de la belle province: "En 20 ans, le Québec n'a jamais été aussi tiède à l'égard de la souveraineté et des partis qui la véhiculent. Mais il n'a jamais non plus été aussi absent des lieux de pouvoir et d'influence politique d'un Canada auquel il semble néanmoins voué à continuer d'appartenir. Trouvez l'erreur !" 


Cette semaine c'était le NPD, nouvelle voix du Québec à Ottawa, qui déplorait le manque de français de deux choix du gouvernement fédéral, celui de vérificateur général et de juge de la Cour suprême, unilingues. Pendant ce temps Pauline Marois tentait tant bien que mal de s'accrocher à son poste face à la grogne que suscite son leadership au sein de son parti.

A Burmese autumn?

With protests rising against inequality in North America following spring and summer demonstrations across Europe and North Africa, Asia has stood out as being largely spared the popular uprisings spilling to the streets of cities worldwide. But the lack of fanfare in Myanmar may be keeping secret the great changes that have come from the top down after the junta-backed government met with pro-democracy leader Aung San Suu Kyi in August. 


Not only has the Nobel peace prize winner been allowed more freedom than she ever had during the years spent under house arrest, she has met with foreign visitors as well. That is remarkable considering the last time one of them broke into her home to speak to her Suu Kyi herself was served more years of detention. Freedom has also come to hundreds of political prisoners, released in recent weeks in a rare amnesty, ushering a number of other changes, from cutting restrictions on the use of Internet, to greater media freedom, and most recently, the lifting of a ban on free trade unions. 


The media freedom has even landed the Iron lady of Burma on the cover of some publications, something unthinkable even a few months ago. While critics have pointed to the limitations that remain, from remaining political prisoners to the lack of religious freedom, a rare series of messages from the West have greeted the announcements. 


“Canada welcomes news that a number of political prisoners in Burma were released," said Foreign Affairs Minister John Baird. “Today’s announcement marks a step forward, and the Government of Canada encourages the Burmese authorities to continue on this path," he added, before stressing "We note that a significant number of political prisoners remain in detention, and we continue to call for their prompt and unconditional release." 


If trying to get off the pariah list and seek more favourable responses from the West seems to be the operative word, China is bearing the cost of the transforma- tion, the one country usually sympathetic to the junta, which must have been surprised by Burma's decision to halt the construction of the Myitsone dam across the Irrawaddy river - a win for environmentalists but a setback for Beijing, backing the project. 


Some don't want it to stop there. Recently the head of the country's press censorship department, Tint Swe, said censorship is incompatible with democratic rights and should be abolished. 


Previous reforms in the 1990s and at the dawn of the millennium had only led to the disappointment of more of the same for Suu Kyi and other opposition,but some are willing to call the measures of the new government elected this year a step in the right direction. 


"Clearly the introduction of legislation which legalises worker representation is an extremely positive step," the International Labour Organisation's representative in Burma, Steve Marshall, told the BBC. According to Deputy Labour Minister Myint Thein the law will improve transparency and help increase foreign investment to Burma. 


But there is no lack of skeptics about some of the measures introduced by President Thein Sein . 


''Such amnesties are not new,'' said Zetty Brake, of Burma Campaign Australia. ''In the past, these releases have never been an indicator that change is on the way. They have been used by the dictatorship to try and secure positive publicity in order to ease international pressure.'' 


Nor is Human Rights Watch willing to let Burma off the hook. According to the group Burmese forces have committed serious abuses against ethnic rebels in Kachin state since June, killing civilians, pillaging villages and introducing forced labour. 


“Renewed fighting in Kachin State has meant renewed abuses by the Burmese army against Kachin villagers,” said Elaine Pearson, deputy Asia director at Human Rights Watch. “Tens of thousands of people have fled through the mountains and jungle at the height of the rainy season, driven away by fear of army attacks.” But there's no lack of symbolism that the floods in Thailand have made even the Burmese who dared cross the border return back home. At least temporarily.


Le tribunal de la révolution

Le message fait bien de passer alors que les mouvements du monde arabe sont encore récents: les révolutions peuvent basculer. Avant ce fameux printemps arabe une longue liste de mouvements populaires avait secoué l'ancien bloc communiste, et parmi eux la révolution orange d'Ukraine avait sa place au soleil. Mais sept ans plus tard celle-ci a connu de sérieux revers non seulement avec l'élection du président pro-russe Viktor Ianoukovych mais avec la condamnation de l'héroïne des grands jours d'octobre 2004. 


Cette semaine l'ancien premier ministre Ioulia Tymoshenko a reçu une sentence de sept ans pour excès de pouvoir au moment de conclure une entente gazière avec Moscou en 2009, une accusation que rejette cette dernière qui y trouve une nette saveur politique. Pour rendre l'affaire encore plus tragique, témoignant à son procès contre elle, son ancien allié de la révolution orange, l'ancien président Ioushchenko. 


L'Union européenne n'a pas tardé à déplorer le procès, trouvant le geste de Kiev excessif et susceptible de compliquer l'adhésion du pays à l'UE. Pour Catherine Ashton, chef de la diplomatie européenne, le procès "n'a pas respecté les normes internationales en matière de procédures    équitables, transparentes et indépendantes", et elle "appelle les autorités ukrainiennes compétentes à assurer un procès équitable, transparent et impartial dans toute procédure d'appel dans le cas de Mme Tymochenko". Faute de quoi l'UE menace le pays de "conséquences". Moscou a également regretté le verdict, lui trouvant un thème "anti-russe évident" puisque Tymoshenko aurait dit-on agi au détriment de l'Ukraine. 


"Il est dangereux de semer le doute sur un tel ensemble d'ententes," avertissait pour sa part le premier ministre russe Vladimir Poutine. Selon le juge, la dirigeante blonde de l'opposition avait "fait usage de ses pouvoirs pour fins criminelles", en encourageant la firme nationale Naftogaz de s'entendre avec le géant Gazprom, une version également rejeté par Washington, y voyant une sentence entachée par des motivations politiques. 


Pour Tymoshenko, l'entente faisait tout simplement partie de ses prérogatives, elle prétend avoir avec elle mis fin aux tensions énergétiques qui mettaient l'alimentation de plusieurs pays européens en péril. En fait selon elle, le procès n'était rien d'autre qu'un "lynchage" digne des grandes années staliniennes: 


"L'année 1937 est de retour en Ukraine avec ce verdict et la répression de tous les citoyens, dit-elle, alors que plusieurs manifestants échangeaient des coups avec des forces de l'ordre dans les rues, pour ma part, soyez assurés que je n'arrêterai pas le combat pour une minute." 


Le dossier avait d'ailleurs déjà fait parler de lui plus tôt lors du sommet du Partenariat oriental censé rapprocher les membres de l'UE et six états de l'ex-URSS. 


"Les pays ont le devoir de soutenir le respect d'un état de droit, mais ils doivent le faire en évitant l'application sélective de la loi", soulignait à son tour Audronius Azubalis, qui assume la présidence tournante de l'Organisation pour la sécurité et la coopération en Europe. Les Etats-Unis et du coup Amnistie Internationale ont demandé la libération Tymoshenko afin de lui permettre de participer aux prochaines élections prévues l'année prochaine, l'ONG faisant noter par ailleurs que "les charges retenues contre elle ne sont pas considérées comme des infractions au plan international. Ce sont des tentatives de déclarer illégales des décisions qu'elle a prises dans le cadre de ses fonctions". 


Alors que le procès a eu un certain effet rassembleur, il est loin de faire réapparaitre les foules immenses de jadis sur la place Maidan, la désillusion des temps plus durs s'étant emparée des électeurs qui ont changé de camp et choisi le candidat pro-russe l'an dernier. Cette semaine le président semblait fléchir sur le dossier, laissant savoir que des changements pouvaient être apportés à la loi qui permettraient la libération de Ioulia, mais pendant ce temps les services secrets se penchaient sur d'autres accusa- tions remontant à 1990.

A stormy opening of parliament

Iceland photo wire

It's the rainy season in Iceland, but at the recent opening of the new session of the Althingi, or legislature, eggs and yogurt were also flying though the air to greet lawmakers some 1,000 protesters were urging to do more to ease the burden they still carry three years after the country's economic melt- down. Fresh fruit would have flown as well among the rotten vegetables and other projectiles, if only they weren't so expensive and had to be imported. 


For a country of 320,000, that's a sizable protest, but they've become common after the first massive rallies to follow the financial collapse led to the fall of the center-right government of the time. Former Prime Minister Geir H. Haarde was charged with mismanagement of economic affairs during the crisis and protesters slamming pots and pans in the heart of Reykjavik to re- mind the politicians they're watching haven't let the new left-wing coalition government off the hook despite the economy's gradual resurgence. 


For too many, the gradual return to better times seem far away and the spurts of good economic news as infrequent as the geothermal bursts of the famous Geysir east of the capital. After all they are still feeling the pinch of austerity measures, having just completed a 33-month International Monetary Fund program last month, and many have had to borrow heavily just to get by. 


"This has been a very hard period," notes tour guide Unnur Maria, who lost all her savings in the financial collapse and has many friends who either lost all or most of them as well. "People are very mad because of the lost economies and jobs, and rising prices, while the rich move away with their fortunes," she adds, on a tour that visited the site of the ancient Icelandic parliament, which sits on the fault line of the Eurasia and North America plates. 


This can certainly make for rather divisive politics, as shown by early Icelandic history marked by long periods of civil war. Tectonic realities aside, some argue the fact the IMF program is over and the economy has shown signs of life is a credit to the former leader, who according to Nobel Peace laureate Paul Krugman "gets the credit for Iceland’s emergency legislation" that followed the crisis. But they have their opponents. 


In a bleak blog post called "Why Iceland has no hope" in which he agreed the trial of the former leader was silly, commentator Benedikt Jóhannesson said he wouldn't sit in on a Krugman conference being held in the capital, and feared the politics, notably the protests of the moment, brought shame to the country. "When members of Althingi, led by the President and Prime Minister of Iceland, decided to take the walk through a barrage of eggs and tomatoes, I became convinced that Iceland has no hope," he wrote. "Who would decide to literally put them- selves in the line of fire except a bunch of idiots?" 


Growth remains sluggish, the economy contracting in the second quarter after a modest growth in the first, and the rebound has failed to drastically cut unemployment. Although unemployment sits at a rate, 6.7%, which would be the envy of many, it is twice the rate average in the 2001-2010 period. A year before the financial collapse, it even dropped under 1%. Two years later it was over 9%. 


The country has much to offer, judging by outside interest recently. A Chinese businessman has offered to buy large swath of terrain to develop tourism, while a British hi-tech firm was opening a carbon neutral data centre on an old Nato base last week entirely run by clean and cheap local energy which - as reminded by occasional volcanic eruptions - is entirely geothermal. In fact whereas Canada is increasingly becoming the environmental bad boy through the development of its oilsand, Iceland is its opposite, holding more geothermal power than it can possibly need and sparking talk of becoming a green energy exporter. 


The pipelines that crisscross the countryside are carrying geothermal power, not the type of crude resource the European Union now officially calls "dirty oil." 


Iceland officially opened EU membership talks over the summer, but as the euro crisis deepened, Icelanders have since reverted to their cherished isolation, looking less favourably to an option - notably the euro - which at the height of the financial crisis seemed quite attractive when compared to the unstable Icelandic kronor. 


"There can be endless debade about whether or not to join the EU," Unnur says, noting Iceland feels a greater kinship with fellow nordic countries with which it has had labour mobility, trade and other agreements for years. Some have even proposed a type of new colonialism by the old Norwegian power. 


Since, the fallout of negotiations with countries such as Britain on the reimbursement of foreign accounts lost to the crisis has become acrymonious, leaving Icelanders seeing growing mainland hostility and even less willing to consider closer ties with the continent. 


And Icelanders cherish the one industry that has kept chugging along during the crisis, its fisheries, which is the major issue driving a wedge with Europe, which harbours a number of fishing-happy nations eager to enter the island country's now exclusive 200 nautical mile zone, one it has successfully protected with effective conservative measures.


"Prime Minister Jóhanna Sigurdardóttir says that the most important issues now are changing the laws on fisheries and quotas and producing a new constitution," writes Jóhannesson. "The fishing industry is about the only thing going well in Iceland. Iceland has done better than most coun- tries in preserving fish stock. The quota system is the envy of the European Union and others. Is this what we need to change in times of trouble? The only thing going well has to change?"

Promises that ring empty?

A rare call for reform and elections came from countries where the Arab Spring has either been snuffed or has stalled, but critics wasted no time saying the announcements made in Saudi Arabia and Yemen, where violence has claimed hundreds of victims and sparked fears of a return to civil war, missed the point entirely. After all, protesters in Yemen, where the Arab Spring movement continues to be met with bloodshed, would rather President Abdullah Ali Saleh had not returned from Saudi Arabia, where he had been hospitalized following an attempt on his life at home, rather than return to call for early elections the opposition is hardly ready to contest. 


The highly conservative kingdom meanwhile did make surprising reform announcements even by its dubious standards of representing a "model" for the region, announcing it would allow women both the right to vote and run in future municipal elections, but critics soon pounced on the challenges that remain in a country where women must obtain male consent for pretty much any public outing, and remain unable to drive to the polling stations where they may eventually be allowed to vote. Reforms wouldn't take place for another few years in a country where many similar decrees have been ignored in the past. 


The next day, while protesters took to the streets in Yemen in defiance of the president's announcement, in Saudi Arabia activist Najalaa Harrir, who was behind the "My Right, My Dignity" campaign to end discrimination against women, learned she would be brought to trial for violating the kingdom's ban on female drivers. Then another woman, Shaima Ghassaniya, was sen- tenced to 10 lashes for the same crime, a sentence later revoked by the king. 


"We didn't ask for politics, we asked for our basic rights. We demanded that we be treated as equal citizens and lift the male guardianship over us," Saudi activist Maha al-Qahtani, an Education Ministry employee who defied the ban on women driving earlier this year told AP. "We have many problems that need to be addressed immediately." 


Short-lived protests in the kingdom had been quelled so effectively earlier this year neighbouring Bahrain, where trouble threatens to stir anew, took in a number of Saudi forces to crack down on dissent. But pressure, from both inside and outside, especially coming from Washington, had been building up against the regime, leading to some pretty nasty press. The White House welcomed the kingdom's announcement women would be allowed to vote in future municipal elections, though not the ones then just days away. 


"The announcements made today represent an important step for- ward in expanding the rights of women in Saudi Arabia, and we support King Abdullah and the people of Saudi Arabia as they undertake these and other reforms," it said in a statement. 


The poll was in fact only the second in the nation's history, filling half the seats in the kingdom's 285 municipal councils, the rest being appointed by government. Rare as they are, the polls hardly make sweeping decisions on national matters. 


"The Muslim woman... must not be marginalised in opinion or advice," King Abdullah said during his surprise announcement. The king also said women would be appointed to the national Shura, but critics say it is little besides a toothless consultative council to the regime, and add the move is a far cry from spring protest calls for members to be elected. 


"There is the element of the Arab spring, there is the element of the strength of Saudi social media and there is the element of Saudi women themselves, who are not silent," Hatoon al-Fassi, a history professor told the New York Times. "Plus, the fact that the issue of women has turned Saudi Arabia into an international joke is another thing that brought the decision now." 


In the one country swept by the Arab Spring yet to rid itself of its dictator, Yemen, promises of elections fell on deaf ears meanwhile as President Saleh returned from medical treatment in the kingdom, where supporters of reform such as the U.S. hoped he would remain rather than create new tensions at home. Tensions flared with his return from Saudi Arabia, killing some 100. 


Saleh vowed he was willing to accept a proposed Gulf nation power transfer agreement, but his call for dialogue only produced mockery in the streets. Days later another sweeping declaration, that he would leave power in days and never truly wanted it in the first place, drew more jeers. 


"We're so used to this there's nothing new in the speech. It's the same story, the same politics, he talks to us as if we're children," said Saeed, 30. "He's just talking and talking about this initiative and we haven't seen any action."

Et dans cette poupée russe...

Il s'agissait du secret le moins bien gardé au Kremlin: la poupée présidentielle russe de Dmitri Medvedev, jadis engloutie par une Poutine, en cachait une autre. L'ancien espion célébré pour sa guerre du Caucase n'avait qu'hiberné au poste de premier ministre le temps d'un mandat pour pouvoir reprendre les rênes de la grande Russie quatre ans plus tard sans violer les limites constitutionnelles fixées à deux mandats consécutifs. En plus il hérite quasi automatiquement non plus d'un règne de quatre ans mais d'un mandat élargi à six années. Et peut-être deux. 


Le tandem infernal - au sein duquel l'influence de Poutine n'était plus à démontrer même au poste de premier ministre - poursuit ainsi sa domination de l'ancienne puissance, Medvedev, pour sa loyauté, héritant du futur poste de premier ministre, et cette démocratie de Potemkine ne prend son sens qu'après plusieurs verres de Vodka. 


Medvedev se devait de laisser la place après un mandat, dit-il, car Poutine restait plus populaire. Du coup le président sortant fit retentir des déclarations dignes des grands jours de Staline en déclarant au membres de son parti, Russie Unie, qu'il n'était pas le temps de succomber à "l'enivrement du succès", formule de l'auteur des grandes purges du siècle dernier. Jusqu'à présent qu'un seul gêné dans cette affaire d'état: l'ancien ministre des finances, Alexei Koudrine, qui refuse d'avoir des comptes à rendre à Medvedev a rendu sa démission.    


Pendant ce temps, l'opposition est passée à tabac: les bureaux d'un homme d'affaires reconnu, un rival potentiel, faisant l'objet d'une perquisition douteuse. En attendant les élections parlementaires de décembre et la présidentielle de mars, cette transition aux finances sème des craintes d'instabilité alors que l'économie titube en raison des aléas des prix des ressources énergétiques - qui représentent une part monstre de la croissance du pays le plus étendu de la planète. 


Ecarté de la politique à son tour, l'oligarque Mikhail Prokorov, qui a dénoncé les manoeuvres du Kremlin en quittant le petit parti qu'il dirigeait, estime que le retour de Poutine ne fait pas l'unanimité dans l'arène politique et économique russe: "Il est clair que la rai- son de la démission de M. Koudrine n'est pas un conflit personnel avec le président mais un conflit de conception, d'idée sur le futur du pays, écrit-il sur son blog. Je pense que nous sommes à l'aube de changements très importants, peut-être tectoniques dans la conscience des élites, y compris les élites dirigeantes". 


Selon un économiste russe, les changements qui ont eu lieu depuis la crise économique, avec laquelle Poutine n'a pas eu à composer précédemment, pourraient lui rendre la tâche d'autant plus pénible: "La crise a été surmontée, la croissance a ralenti, mais les appétits des oligarques du secteur militaire ont tellement augmenté que le budget pourrait vite se trouver en déficit, pour peu que le prix du pétrole passe sous les 95 dollars le baril, note Vladislav Inozemtsev dans la Nezavissimaïa Gazeta. Aujourd'hui, les nuages s'amoncellent à nouveau. Aucune assistance financière ne parvient à ranimer les économies occidentales, le spectre de la récession assombrit une fois de plus l'horizon. Et à l'intérieur du pays, le nombre de citoyens mécontents de ce manège politique reposant sur une fausse alternance menaçant de s'étaler sur 24 ans, ne cesse de croître." 


Selon Inozemtsev les gestes antécédents de Poutine, soit de soumettre les intérêts économiques aux impératifs politiques et réduire les libertés des citoyens, ne vont que rendre sa responsabilité d'une crise économique plus évidente: "Nous sommes en effet à la veille de l'effondrement du système en apparence stable qu'il avait créé. Ces 12 dernières années, notre leader national a perdu la capacité d'agir dans un contexte d'imprévisibilité politique aigue et de répondre comme il convient à des défis brûlants. Quand ceux-ci vont se poser, la désintégration du système pourrait être assez rapide et dramatique." 


D'autres experts ne craignent qu'un Poutine isolé et menacé par les circonstances, ne ressorte les dents davantage afin de prendre le dessus de la situation: "Ce n'est que lorsque la situation autour de lui devient dangereuse qu'il devient autoritaire," estime Aleksei Mukhin, du centre de l'information politique à Moscou. Pour Mikhail Gorbatchev le tout se résume à une chose, la Russie risque de "gaspiller six ans" en remettant Poutine au poste de président.

Israel encore plus isolé


Sur le plan diplomatique autant que géographique, l’isolement du pays hébreu ne laissait déjà plus l’ombre d’un doute après les éclats au Caire et à Ankara les semaines précédentes. La demande d'adhésion palestinienne auprès de l’ONU n’allait que le creuser davantage, de manière presque empirique dans l’arène de cette assemblée générale où une majorité des 193 membres affiche sa sympathie auprès du peuple arabe dont l’adresse, dans nombre de rapports du comité des droits de l’homme, était celle d’un camp de réfugiés. 


Le conseil de transition libyen, qui existait à peine six mois plus tôt, n’y avait-il pas, lui, été acclamé formellement en tant que nouveau gouvernement à Tripoli, grande concrétisation du printemps arabe? Jusqu’à tout récemment les manifestations de l’Atlantique au Golfe avaient plutôt bien été accueillies par l’ouest, les chutes de mur plutôt applaudies, mais l’assaut de l’ambassade israélienne au Caire, forçant l’évacuation de ses diplomates, a approfondi le scepticisme de l’état hébreu envers les manifestations du printemps, en plus d’isoler Israel encore une fois et, par ailleurs, remettre en question le contrôle du pouvoir égyptien sur les foules. 


Celles-ci poursuivaient encore leurs manifestations sur la place Tahrir, parfois en ignorant l’appel au retour à la normale des militaires, et lorsque l’une d’elles a abouti aux murs de l’ambassade d’Israel, seule l’intervention d’un commando spécial semble avoir empêché le lynchage de ses occupants. Il s’agissait du tout dernier incident entre les deux pays, qui connaissent la paix depuis l’accord de 1979, suite aux accrochages à la frontière, qu’Israel accuse le Caire de ne plus contrôler. 


Alors que le premier ministre Benyamin Netanyahou tente par tous les moyens de préserver la paix avec le Caire, le pays hébreu reste conscient de son isolement accru, suite aux démêlés avec cet autre allié régional, la très influente Turquie, furieuse de l’intervention sanglante d’un commando israélien contre un navire tentant de briser le blocus de Gaza l’an dernier. En quelques jours, leurs envoyés au Caire et Ankara étaient soit évacués, soit expulsés, rares partenaires dans une région où la révolte arabe semble davantage laisser la seule véritable démocratie fonctionnelle à l'écart. La semaine dernière Israel evacuait son ambassade en Jordanie en prévision de nouvelles manifestations à Amman. 


«Israël sert d’exutoire aux nasséristes, aux islamistes et aux nationalistes radicaux, tous des frustrés de la place Tahrir, car les élections et la réforme constitutionnelle promises tardent», estime l’ex-ambassadeur d’Israël au Caire, Zwi Mazel. L’incident démontre selon lui l’impuissance des militaires égyptiens, qui sont «incapables de maîtriser l’anarchie et le chaos économique» en cette année où l’on anticipe des élections qui mettraient fin au gouvernement militaire intérimaire. Mais pour aboutir avec quoi? 


Le premier ministre turc Recep Tayyip Erdogan par ailleurs attend toujours des «ex- cuses» suite à l’assaut du Mavi Marmara qui a fait neuf victimes, huit d’entre elles turques. L’isolement paraitra encore plus le 23 septembre aux Nations unies lorsque les Palestiniens demandent formellement l’adhésion de leur Etat à l’ONU, un geste symbolique car rejetté par Washington avant même d’avoir été posé. Du coup, l’isolement devient presque l’affaire de la plus grande puissance de la planête. Pour Barack Obama, le geste ne parviendra pas à accélérer une véritable adhésion à l’ONU, mais plutôt la retarder. « Je suis convaincu qu’il n’y a pas de raccourci pour un conflit qui perdure depuis des décennies, a déclaré le président aux Nations unies. La paix ne viendra pas de déclarations et de résolutions aux Nations unies si c’était aussi facile, cela aurait déjà été fait. » 


Sarkozy de son côté n’était pas opposé à ce que l’ONU accorde à la Palestine le statut d’État observateur en attendant un accord définitif. “L’objectif ultime de la négociation de paix doit être la reconnaissance mutuelle de deux États-nations pour deux peuples, établis sur la base des lignes de 1967 avec des échanges de territoires agréés et équivalents”, a-t-il déclaré. Selon le premier ministre turc, reconnaitre un tel état constitue une “obligation”. 


Aux Etats-Unis, l’ancien président Jimmy Carter a créé la surprise en appuyant la démarche palestinienne en raison du manque de progrès sur le dossier de la paix au Moyen-orient. “Comme alternative à l’impasse nous appuyons, avec regrets, l’initiative palestinienne,” déclarait-il récemment. Netanyahou a sur le coup déclaré son intention de repartir les pourparlers, alors que les représentants palestiniens préparaient leur initiative. L’isolement du pays hébreu atteint ainsi un niveau critique. Pour plusieurs, l’image du drapeau israélien brûlant au Caire est difficile à oublier.

Economy: that sinking feeling

With a long sought after majority under his belt, electoral stability for the next little while and three interim opposition leaders facing him, Stephen Harper faced a very different parliament when it resumed Monday. While the stunning death of opposition leader Jack Layton has created a wave of sympathy in the polls, popularity num- bers aren’t what the prime minister will have to worry about for the foreseeable future, and that’s a good thing, because the economy has suddenly shown it will need all the attention it canget. 


Recent numbers showed the economy contracted in the second quarter largely due to poor export numbers to Canada’s N.1 client, a stunning 0.4% slump between April and June after a first quarter with 3.6% growth. Those numbers had previously been enough to boost Canada’s ego in time for the G8, but the ensuing slump showed Canada couldn’t remain unmoved by America’s sluggishness much longer, putting it halfway on the path of recession. In fact the Bank of Nova Scotia warned Canada could be among the first, not in growth, but in slipping back into recession, among the world’s advanced economies, at least technically. 


“Nobody can say with total confidence GDP is going to come in the black in the third quarter,” said Derek Holt, vice-president of economics at Scotia Capital, noting job growth has been flat. Two consecutive quarters of slump would technically meet that much feared definition. A new recession would be mild, he predicted, but continued sluggishness south of the border, reporting (46 million) record poverty numbers, would prolong that sorry state up north. 


Few countries are immune, the IMF saying this week the global economy was entering a “dangerous new phase” due to political and economic woes in the US and eurozone that could drag them back into recession. Citing “downdrafts” from U.S. economic currents, the IMF downgraded global projections, including Canada’s, saying economic growth here would rate 2.1 per cent this year and 1.9 per cent next, from its April estimates of 2.9 per cent and 2.6 per cent respectively. Slumping outlooks drove the dollar down below parity for the first time in the summer. 


Ottawa has indicated it would consider a move to boost the economy if necessary, mimicking the U.S., where Obama - facing a disapproval rate reaching the new heights of 55% - recently announced a new $450 billion stimulus to spur job growth, roughly about half the size of one from a few years ago. The measure hasn’t particularly been received favourably. “If the definition of insanity is trying the same things over and over again and expecting different results, then the men in the white suits need to go to the White House right away,” argued David Rosenberg in a recent Globe column. 


But as with the previous stimulus package, Canada is fighting a Buy American clause that may cut it out of some of the infrastructure projects, Ottawa calling the language “unacceptable.” In the previous case Canadian communities had struck back, in turn shutting U.S. businesses out of their own infrastructure expenses. In the end the U.S. re- lented, but according to some only after the damage had already been done. Critics of the latest Buy America clause blame Ottawa of not previously securing a long-term exemption. 


If anything, previous downturns have shown how unproductive and unhelpful barriers could be, with results both more positive with cross-border cooperation and openness. In this spirit Ottawa and Washington are considering a perimeter agreement, expected to be announced in the next weeks, which they claim would increase perimeter security and ease trade between them. But in anticipation of the agreement the Rideau Institute offered a strong rebuke of the project, finding it carries no guarantee of a reduction of red tape at the border for Canadian business, and if anything is more likely to violate domestic privacy laws. “A more likely scenario would be Ca- nadian concessions on security and privacy matters and only American promises for an easier border regime,” wrote author Gar Pardy, a former senior diplomat to Washington. 


Meanwhile a greater number of Americans have been looking up north for opportunities due to the hardship south of the 49th. With the unemployment rate in the U.S. at 9.1 per cent versus 7.3 per cent in Canada in July, numbers from Immigration Canada have shown that the number of Americans applying for temporary work visas has doubled since 2008 when the global recession hit: 4,109 applications versus 2,115 in 2008. In a perhaps dramatic take on the economic situation in the U.S., New York Mayor Bloomberg warned on a recent radio show there would be riots in the streets if Washington doesn’t get serious about generating jobs. “We have a lot of kids graduating college, can’t find jobs,” Bloomberg said. “That’s what happened in Cairo. That’s what happened in Madrid. You don’t want those kinds of riots here.” 


A new recession in the U.S. would all but seal Canada’s fate, according to banks so far holding back on the dire “r” word-related prediction. “A U.S. recession would drag Canada down,” explained TD Bank chief economist Craig Alexander. “If it was mild, the Canadian economy might stall instead of contract. But, we are dealing with semantics. The odds of negative quarters in Canada might be less than in the U.S., but not by much.” 


The Fraser Institute is blaming Canada’s top economies, Ontario and Quebec, accounting for 60% of the total, for dragging the country down. “While part of the reason for their lagging economies stems from external forces (i.e., a shaky U.S. economy), the policies implemented by the Ontario and Quebec governments have contributed to, rather than mitigated, economic woes in those provinces,” wrote Charles Lammam and Niels Veldhuis, in a report that may strike a chord as Ontario heads to the polls Oct. 6. Luckily for Jean Charest, his opposition remains divided and he’s not required to call an election until 2013. The Fraser duo called them “among the worst fiscal managers in the country.” The institute placed Ontario next to last in its ranking of the provinces as eco- nomic managers. 


Another report reminded Canadians in general aren’t that good managing their own expenses either, with household debt reaching record highs. According to Statistic Canada the ratio of credit-market debt to personal disposable income in the household sector grew to 148.7%, marking the highest level since the agency began compiling the figures in 1990. Oddly enough, that didn’t seem to concern Canadians too much, saying they were overall not overly worried about their debt. Even in relatively flat Ontario residents said they were relatively optimistic about the economy. This seemed to be reflected on the national scale according to an Ipsos poll of 25 countries that found that Canadians have the second-highest economic confidence in the world, behind Saudi Arabia.

Dealing with the brats

In two countries that have championed communism but are playing economic catch-up, the notion of privilege compounds a terrible chasm separating the rich from the poor, the oft-called great unwashed. And on the roads in China and Russia, where untouchable businessmen and oligarchs have flourished from the corrupted roots of state-sponsored monopolies, the toll is one of death and sparks outrage the rich and connected elite, and their offspring, are literally getting away with murder. 


In both countries online movements have gathered to denounce impunity of the rich and connected to the point of finally bringing some of the accused to justice. But many will never see a court room. This week the head of a road safety campaign in Russia reported four migrant workers, common casualties of such incidents, were mowed down at a crosswalk by a motorcade reportedly carrying a top banker. “According to many eyewitnesses, the convoy was travelling at a speed of at least 120 km/h at this location, where the speed limit is 40 km/h for roadworks,” Sergei Kanayev, the head of an influential drivers’ federation, told AFP. “According to our sources, the cars belong to Avangard bank and one of them was carrying a top executive of this bank.” 


This was just the latest incident of the sort reported in the Moscow area, where pedestrians are often killed and injured in accidents involving cars carrying officials and businessmen equipped with flashing emergency lights so they can avoid traffic jams. Road workers from ex-Soviet states, the recent example involved people from Moldova, are often injured these incidents, some of which have even involved irate drivers shooting at them. Protest has been brewing against impunity on online blogs and elsewhere, especially after the death of two women last year in a frontal collision with a Lukoil company executive accused of driving in the wrong direction to avoid traffic. 


In China, the cases have been so frequent they now have a poster boy and rallying cry: “My father is Li Gang” were the words of the son of a senior police officer who last year struck two university students while driving drunk, killing one of them. When confronted at the scene, his words, now synonymous with arrogance and impunity, were meant to ward off curious bystanders, defying them to contact authorities about the member of a family connected to the elite. But some did, and he now sits in jail completing a six year sentence after the case garnered nationwide publicity. 


Earlier this month Li Tianyi, 15, was detained while his father, an army general and popular singer, apologized to two people beaten by the teen in a road rage accident only too reminiscent of the previous case. Witnesses said the 15-year-old and another youth leapt from two sports cars and beat the couple, asking “Who dares to call the police?” Again, some dared, landing the youth in jail while his father paid the victims a hospital visit, promising to compensate them. 


Publicity of these incidents eventually reached the mainstream press but initially often start out on blogs, and that’s no small feat. In China the web is heavily cen- sored and campaigns against dissent or criticism of officials have often landed bloggers in hot water. A case in point, earlier this year Chinese blogger Fang Hong was arrested and sentenced to serve one year in a re-education labor camp for us- ing his web site to mock the chief of Chongqing’s Communist party.

La politique du procès

Comme si la classe politique française n’avait pas assez de démêlés avec la justice, les dires d’un avocat accusant Jacques Chirac, Dominique de Villepin et Jean-Marie Le Pen d’avoir reçu des fonds occultes de la part de dirigeants africains trainait même la tradition du scandale à la française vers de nouveaux plateaux. La source de cette bombe politique, Robert Bourgi, avoue n’avoir “aucune preuve” de ses accusations, précisant que “dans ce domaine-là, il n’y a aucune trace”, mais s’estime tout de même prêt à témoigner devant un juge. 


La semaine dernière les premiers pas étaient entamés dans cette direction suite à l’ouverture d’une enquête préliminaire par le parquet de Paris sur cette affaire jouant dans les 20 millions $, somme qu’il dit avoir remis à Chirac et de Villepin de la part de dictateurs de la dite Françafrique. Pourtant absent du pouvoir, il n’empêche que Le Pen aurait, selon Bourgi, financé une partie de sa campagne de 1988 grâce à un ancien président du Gabon, dires confirmés par un ancien conseiller en communications sur le site de Marianne. Pendant ce temps le trio s’est empressé d’annoncer son intention de porter plainte. 


Il ne s’agit que du dernier démêlé de l’ancien président avec la justice, jugé incapable pour raisons médicales de participer à son procès concernant 21 emplois présumés fictifs, rémunérés de 1992 à 1995 par la ville de Paris, quand Chirac était maire de la capitale. L’ancien président de 78 ans qui souffrirait de troubles de mémoire et autres problèmes de santé mentale, est le premier ancien chef d’État depuis Pétain à faire face aux tribunaux. En l’occurrence ce sera l’affaire de ses avocats. Là encore l’ancien pré-carré était au rendez-vous lorsque Jean de Gaulle, petit-fils du président, a défendu le poste de “conseiller aux affaires africaines” qu’il l’occupait à la mairie de Paris. Les débats durent se poursuivre mais avec une autre absence, celle du ministre des Affaires étrangères Alain Juppé, condamné en 2004 en tant qu’ancien adjoint du maire de Paris, qui a préféré ne pas y participer. 


Evidemment le tout se déroule après un été où les projecteurs ont été jetés sur l’ancien ministre socialiste et ancien intéressé de la présidentielle de 2012, Dominique Strauss-Kahn, dont les espoirs paraissaient anéantis suite aux accusa- tions d’une femme de chambre new yorkaise ensuite jugées sans fondement. Mais un nouveau chapitre s’ouvre avec l’enquête préliminaire sur les accusations de la journaliste Tristane Banon, lancée avec un nouvel interrogatoire de l’ancien dirigeant du FMI. Celle-ci accuse DSK tentative de viol et prépare une manifestation devant le Palais de Justice à Paris, selon elle “aux côtés de celles et ceux qui voudront dire tout haut ce que beaucoup pensent tout bas”. 


Selon son avocat les titres de New York n’auraient été que la pointe de l’iceberg: “Tristane veut mobiliser autour d’une question plus large que l’affaire DSK : pourquoi tant de femmes violées n’osent pas porter plainte ?” DSK a de son côté porté plainte contre l’écrivain pour dénonciation calomnieuse. 


Si l’accusation est facile à reconnaitre c’est qu’il s’agit de la même qui guettait jusqu’à la semaine dernière de Villepin dans l’affaire Clearstream, où on l’accusait d’entacher l’image de Nicolas Sarkozy en pleine campagne présidentielle. De Villepin fut blanchi dans l’affaire récemment, quelques jours seulement après les nouvelles accusations. 


Lors de ses premiers commentaires depuis l’éclatement de l’affaire de l’hôtel new yorkais, DSK reconnaissait ce weekend à TF1 avoir commis une «faute morale» en ayant une relation «non tarifée» avec Nafissatou Diallo. Encore doit-il faire face aux poursuites au civil, procédure dans laquelle il a dit «ne pas avoir l’intention de négocier» d’accord. Quant à l’affaire Banon, il a à nouveau rejeté les accusa- tions de violence - après avoir reconnu plus tôt lui avoir simplement fait des «avances».

The many legacies of 9-11

The world had barely gotten used to not having to look through the prism of the Cold War when the abomination of Sept. 11 created a new security paradigm 10 years ago. The collapse of the Soviet Union 10 years before had brought an end to the decades-old face-off between Moscow and Washington, a relief to some that it had all taken place without a nuclear incident, but also raising concern that under Pax Americana - if such a thing truly existed - smaller less identifiable enemies could rise. 


Indeed they did - even harder to define than those born from the proxy wars of the surperpower duel - as the next global conflict was being waged not be- tween nation states but against an ideological enemy based on fanaticism, hijacking, for lack of a better word, religion in the process. A decade later, religious scholars are still trying to undo the damage done when the planes were crashed in the name of Allah.


“Religion became a byword for evil,” recalled Arvind Sharma, a McGill religion professor ahead of this week’s Second Global Conference on World’s Religions After Sept. 11. “We want people to realize that if religion is part of the problem, it can also be part of the solution.” 


That was hardly the only enduring legacy of the aftermath of the attacks, and it’s hardly all bad, note security experts who argued that the war against terrorism and enhanced security - from tighter borders to better travel safety - have made the world a safer place. “Today an attack of the scale and sophistication of 9/11 is no longer possible,” EU counter-terrorism coordinator Gilles de Kerchove told a news conference. “Does it mean that we’re completely out of the threat? Probably not.” He added: “Are we safer today than before? I can say yes.” 


NATO Secretary General Anders Fogh Rasmussen noted post 9/11 measures sought a balance between safeguarding “the freedoms we believe in” and ensuring people “can continue to lead their lives in security and safety,” adding: “Today we have a safer world than we had 10 years ago.” Such is the delicate balance that the democracies on the attack soon faced questions about their treatment of those apprehended in the process. 


Not wearing the usual military garb, they were not considered prisoners of war but enemy combatants, opening a questionable chapter on global justice. “The problem is that international law has simply failed to address the question of how a nation-state deals with forces that wage war through terrorism but are not part of any nation-state. Neither criminal law nor the laws of war apply,” observed George Friedman, a stratfor analyst. “One of the real travesties of 9/11 was the man- ner in which the international legal community — the United Nations and its legal structures, the professors of international law who discuss such matters and the American legal community — could not come to grips with the tensions underlying the resulting war.”


Were the security agencies trying to compensate for their failure to prevent the attacks using all means nec- essary? And while credit can be given for the foiled attacks on airliners in 2006 and shoe and underwear-bomber plots targeting the U.S. since, other locales were not spared bombings that caused casualties from Bali, to Madrid, London to Moscow. This week an explosion in a Delhi high court that killed 11 was the latest reminder of the remaining threats of terrorism. Across the border into Pakistan, suicide bombers killed twice as many people in what was be- lieved to be a revenge attack by al-Qaida. 


No stronger security measures were launched than the wars initiated after Sept. 11. Under the banner of the fight against terrorism, the U.S. struck with the support of all, and quickly, in Afghanistan, but shortly after, claiming to rid a regime of weapons of mass destruction, and later promising to spread freedom to the Middle East, struck Iraq with what allies it could muster. Yet few could claim this year’s Arab Spring had anything to do with the remaining chaos in Iraq some dare call a democracy. 


As the time comes to consider the two wars that followed 9-11, August offered some interesting perspective: while the U.S. recorded its first month without a single casualty since the Iraq war was launched, Afghanistan saw no less than the bloodiest month for U.S. troops, 67 falling to the insurgents despite the felling of the world’s most wanted man, and soon after, al-Qaida’s N.2. Would who ever fills their shoes eventually lose their will to fight? 


A reminder that al-Qaida remains strong as an ideology for Islamist militants, whether they are blocking food aid in Somalia or bringing more destructive techniques to Nigeria’s hard core militants, is never out of the headlines. True enough the August figures must be qualified, half the U.S. casualties were in a single chopper inci- dent, a sadly ironic echo of the sort of technique that helped oust the Soviets decades earlier with stinger missiles: the Taliban had shot down a Chinook transport helicopter. In Iraq, while the news seems more uplifting, it came after a month of July which had been nothing if not the deadliest month in the last three years, with 14 troops killed. And August offered no respite to the locals, who kept dying in great numbers from continuing unrest. 


And what of the governments the U.S. and other nations hope can soon take over and govern and defend themselves? Transparency International ranked Iraq the fourth most corrupt country, while Afghanistan is there with Somalia and Myanmar among the most perceived as corrupt in the organization’s latest ranking of 178 nations. Looking back at developments in the last few years in his country, in the light of rapid transformations in North Africa, former Iraqi prime minister Ayad Allawi expressed an uncertainty about the future that can seem a little unsettling as the U.S. readies for departure. 


“We were the first to transition from dictatorship to democracy, but the outcome in Iraq remains uncertain. Our transition could be a positive agent for progress, and against the forces of extremism, or a dangerous precedent that bodes ill for the region and the international community,” he wrote in a letter which appeared in the Washington Post. “More than eight years after Saddam Hussein’s regime was over- thrown, basic services are in a woeful state: Most of the country has only a few hours of electricity a day. Blackouts were increasingly common this summer. Oil exports, still Iraq’s only source of income, are barely more than they were when Saddam Hussein was toppled... The promise of improved security has been empty, with sectarianism on the rise.” 


Criticism of the current leadership aside, the picture is hardly encouraging as a whole. While he stresses debate rages on U.S. troop extension in the country, it is being raised soon after America teetered in the brink of default, a sobering realization the U.S. can no longer spend at will on foreign policy. Also an interesting flash back to some of the arguments made about how the U.S. had won the Cold War leading to the eventual demise of the Evil Empire 20 years ago: by outspending a bankrupt Soviet system allocating the few resources it had to building better weapons. 


Needless to say, the war on terror was expensive, costing the U.S. some $4 trillion for its two wars alone, not accounting for new, extensive and expensive security measures at home. A congressional report recently drew attentions to waste and fraud to the tune of $60 billion in Afghanistan and Iraq, enraging to Americans struggling with budget and job cuts or having difficulty making ends meet. In nearby Canada, the government spent $92 billion in extra funds on security alone, according to a report this week by the Rideau Institute, which considered enough had been done to secure the country at such cost, economic troubles threatening the country more than terror could. 


“The question now is, do we want to continue spending at this level?” its authors argued. “The situation is much different than it was a decade ago. Bin Laden is dead and the mission in Afghanistan is winding up." But indicative of the fears that remain was the heightened level of security for the anniversary.

Nouvelles tensions au Nigéria

On la pensait jadis décimée, mais au mois d’août la secte Boko Haram a fait bien plus que rappeler sa présence au Nigéria en attaquant une cible de choix: un bâtiment des Nations unies. Les analystes étaient unanimes, après une série d’attentats de moindre envergure, le groupe dont le nom signifie “l’éducation occidentale est un péché” qui prêche l’instauration de la loi charia avait fait grimper les violences d’un cran. 


Il y a deux ans à peine le gouvernement comptait les derniers souffles de ce groupe fondamentaliste, après la mort de son chef spirituel Mohammed Yusuf, mais l’organisation aurait depuis obtenu le soutien des chapitres continentaux de la mouvance d’al-Qaida pour reprendre des forces et repartir les offensives sous la présidence de Goodluck Jonathan. 


La semaine dernière le renseignement nigérian affirmait que Mamman Nur, membre du BH très lié à al-Qaida et revenant tout juste de Somalie, avait préparé l’attentat avec deux suspects, qui ont depuis été arrêtés. Le président Jonathan estimait que l’attaque de l’immeuble de l’Onu, faisant 23 morts et plusieurs autres blessés, était une attaque contre la “communauté internationale”, et promettait de redoubler les efforts pour vaincre le terrorisme. “Nous allons travailler avec l’Onu et les dirigeants internationaux afin de s’assurer à ce que le terrorisme soit mis sous contrôle,” déclara Jonathan. 


Mais le groupe semble également avoir eu recours à des réseaux transfrontaliers pour mener sa nouvelle lutte au coeur du géant d’Afrique occidentale, notent des analystes qui remarquent le degré de plus en plus sophistiqué des attaques terroristes attribuées à Boko Haram. “Avec la présence d’Al-Qaïda dans des pays proches tels que le Mali, le Niger et l’Algérie, il est aisé pour Boko Haram d’établir des liens”, déclarait à l’AFP le lieutenant colonel Hassan Mohammed. Le groupe aurait également établi des liens avec la mouvance al-Shabbab en Somalie, responsable des assauts contre le gouvernement de Mogadiscio. 


Selon des analystes, l’implication de spécialistes ne laisse pas l’ombre d’un doute étant donné l’instruction limitée des membres de la secte. Puis l’état poreux des frontières avec des pays en crise, comme le Tchad, laisse davantage soupçonner l’infiltration. Selon un rapport récent du renseignement nigérian cité par le Wall St. Journal, des membres du groupe auraient suivi un entrainement spécial en Algérie, au Mali, en Mauritanie et en Afghanistan. Rendant la prévention difficile, selon le journal: le manque de coordination et la corruption au sein des agences de sécurité au Nigéria. Raison citée: le fait que plusieurs des têtes importantes du groupe aient à un moment donné été arrêtées, pour ensuite retrouver la liberté pour des raisons pas très claires. 


Le président s’est engagé à effectuer du nettoyage dans les institutions de sécurité et d’améliorer leur coordination. Selon le rapport nigérian, la liste des cibles du groupe sont multiples, allant des Non-Musulmans, aux Musulmans modérés et quiconque causerait du tort aux intérêts des régions musulmanes du nord. La mouvance d’Al-Qaida au Maghreb, basée en Algérie et dont on soupçonne l’infiltration au Nigéria, a également signé de récents attentats, dont celui d’une académie militaire en Algérie, faisant 18 morts. 


Après la mort de Yusuf en 2009, lors d’une série de fusillades qui avaient fait environ 800 morts, le mouvement s’était effacé avant la reprise d’attaques l’an dernier par des membres présumés du groupe, qui ont visé des policiers et responsables politiques, principalement dans le nord-est musulman, mais également à Abuja, lors de l’attaque du quartier général de la police en juin dernier. Quelques jours après l’attaque contre l’immeuble de l’Onu une bombe, revendiquée par Boko Haram, était lancée dans la propriété d’un ancien ministre nigérian de la police. Ibrahim Yakubu Lame était ministre de la police au moment de l’insurrection de Boko Haram en 2009. 


En peu de temps les tensions sectaires ont repris de plus belles dans ce pays divisé entre nord musulman et sud chrétien, notamment dans la ville faille de Jos, où de nouveaux éclats ont eu lieu cette semaine, des violences inter-religieuses étant responsables d'une douzaine de morts dont femmes et enfants.

L'Inde dans les rues à son tour

Au chapitre des manifestations le continent indien n'a pas de leçon à apprendre des manifestants des deux rives de la Méditerranée, mais les importants mouvements de foule de Mumbai à Delhi récemment ont eu de quoi surprendre les autorités qui avaient osé empêcher un champion du combat contre la corruption d'entamer une grève de la faim. 


Véritable Gandhi des temps modernes, Anna Hazare a lancé sa toute dernière campagne, dans ce qui est en fait un combat de plusieurs décennies, en avril dernier lorsque le septuagénaire très inspiré par le petit et regretté père de la nation a annoncé une première grève de la faim. 


Piqué au vif par le populaire champion des causes de la transparence, le gouvernment a alors annoncé la création d'un protecteur du citoyen en la matière. Or le projet de loi anticorruption a déçu Hazare et les siens en protégeant les juges et le premier ministre, dont le gouvernement ne manque plus d'exemples de projets croches gavés de ports-de-vin dans un pays ou la corruption atteint presque tous les niveaux. 


Selon Transparency International, qui avait couronné Hazare pour ses efforts en 2003, 74% des citoyens de la plus grande démocratie au monde estiment que la corruption n'a fait qu'augmenter depuis les dernières années, seul un quart estimant les efforts du gouvernement suffisants. 


La déception a relancé la croisade anticorruption, surnommée parfois "seconde guerre d'indépendance", d'Hazare qui annonçait alors une période de grève de la faim de trois semaines pour condamner le manque de volonté de Delhi, jusqu'à son arrestation. Celle-ci eut l'effet d'une bombe, remplissant les rues de manifestants dans plusieurs villes du pays et rassemblant les foules aux portes de la prison Tihar, dont le nom peut rappeler Tahrir, nom de la place publique du Caire ou tout a chamboulé. 


La décision cette semaine de permettre au Mohandas de l'anticorruption d'entamer une grève de la faim dans un endroit public, raccourcie à deux semaines, a ravi les foules quelques jours après les célébrations de la fête nationale, alors que le mouvement battait son plein. 


Crise de toujours, surtout au niveau gouvernemental et de l'étouffante bureaucratie, la corruption ne semble pas avoir fait l'objet d'une si importante manifestation, dans un pays ou elles sont fréquentes et parfois violentes. Alors que l'opposition fait défaut face au gouvernement de Manmohan Singh, celui-ci ne peut s'estimer soulagé pour autant par la baisse des tensions. 


"Le gouvernment n'a pas été en mesure de cibler la corruption grandissante à travers le pays et tente de museler ceux qui veulent faire entendre leur voix contre la corruption, estime Anupama Jha, directeur de Transparency en Inde. Voilà qui est antidémocratique et injuste au peuple de la nation." Celui-ci rappelle que le gouvernement a simplement perdu la confiance du public dans un pays ou fonctionnaires, membres du gouvernement, policiers et employés de compagnies d'état fonctionnent rarement sans pots-de-vin. 


Rien que lors de la dernière année le gouvernement a fait face à des accusations de corruption sur des sujets aussi variés que les contrats en vue des Jeux du Commonwealth de 2010, la construction de bloc appartements pour veuves de guerre, et surtout, la distribution des permis de compagnies de sans-fil.  Les affaires de corruption ne datent pas d'hier, la crise de Bofors de 1989 ayant entrainé la chute du gouvernement d'alors, mais semblent avoir pris de l'ampleur en 2011, une année marquée par le renvoi d'un tsar anticorruption, lui-même au passé douteux, qui avait souligné que plus du quart des membres du parlement faisaient face d'une manière ou d'une autre à des accusations au criminel ou à quelque enquête policière. L'immunité des politiciens était pendant longtemps une motivation pour se tailler une place en politique.  


Alors que les grèves de la faim sont fréquentes pour divers causes à travers le pays, rares sont celles qui ont été suivies comme celles d'Hazare, en campagne perpétuelle pour la création d'une organisation indépendante du gouvernement qui aurait le pouvoir d'enquêter sans limite sur juges, politiciens, même aux plus hauts niveaux.  


Ironie du sort, à Tihar, ou il a était jusqu'à tout récemment incarcéré, il a pu retrouver multes personnages de tout genre accusés de corruption, dont Suresh Kalmad, accusé dans l'affaire des Jeux du Commonwealth, gâtés par des contrats louches qui ont retardé la préparation des divers sites.  


Le mouvement a emballé toutes les strates de la société, des chauffeurs de taxi aux juges de la Cour suprême en passant par le gourou Ravi Shakar. Débordés par les manifestants, les forces de l'ordre ont procédé à quelques 1200 arrestations, mais voilà qui ne semblait qu'encourager le mouvement, qui pourra à présent se poursuivre sur la place Ramlila Maidan, et servir de rappel des efforts de transparence à faire au sein de l'autre grande puissance économique du continent.

Moubarak dans le boxe des accusés


Ben Ali se moque bien des 66 années de tôle auxquelles il a été condamné, depuis son exil saoudien, Gaddafi s’accroche toujours en Libye tandis qu’Assad poursuit le massacre de ses concitoyens, à Hama cette fois, où les tanks ont été mobilisés. Alors que le Conseil de sécurité tranchait enfin sur la question syrienne, la Russie estimait le pays au bord de la guerre civile. 


Mais cette semaine un premier dirigeant arabe tombé lors des révoltes, se retrouvait derrière les barreaux, en pleine période de ramadan. C’est en effet dans une cage en métal qu’Hosni Moubarak a participé aux premières audiences de son procès pour corruption et le meurtre de plus de 800 manifestants. Les mouvements démocratiques ont beau être inachevés et des manifestants ont beau toujours se pointer sur la place Tahrir pour faire entendre leur mécontentement à propos de la lenteur des réformes promises, l’image restait pour le moins étonnante en terre de Pharaons, et partout ailleurs dans le monde arabe. D’autant plus que le spectacle inespéré avait lieu dans l’enceinte d’une académie de police jadis nommée en son honneur. 


Mais les Egyptiens doutent que le régime de transition, encore composé exclusivement de militaires, soit engagé à assurer le procès équitable de leur ancien commandant, qui se retrouve devant les tribunaux en compagnie de ses fils et six anciens responsables, dont l’ancien ministre de la justice, déjà condamné à 12 ans de prison en mai. "S'ils voulaient le juger, ils l'auraient déjà fait depuis longtemps," estimait Mahmoud Samir, un commerçant du Caire. La présence en cour de Moubarak faisait l'objet de multe speculation, jusqu’à la vue de l’hélicoptère qui le transportait de Sharm el Sheik. 


C’est sur un lit d’hôpital que Moubarak a pris la parole en public pour la première fois depuis les révoltes, pour plaider non coupable. Certains estiment que tout manquement des autorités quant au processus judiciaire pourrait à nouveau mobiliser d’importantes foules et provoquer des violences à travers le pays, où la levée des islamistes dans certaines régions a eu de quoi provoquer des tensions entre les communautés. Mais la transparence du procès, diffusé à la télévision et présenté devant 600 spectateurs, avait de quoi temporairement rassurer les manifestants qui se plaignaient du fait que les cours militaires avaient été plutôt sévères envers quelques 10,000 civils condamnés depuis la révolte d'hiver, alors que les dirigeants de l’ancien régime échappaient encore à la justice. 


Selon l’avocat, Negad Borai, militant des droits de l’homme, le procès “va permettre de tourner la page sur le passé, inspirer les gens et leur permettre de travailler pour l’avenir.” La justice serait plutôt sévère envers Moubarak, qui risque la peine de mort et de connaitre, comme Saddam Hussein, une fin au bout de la corde raide. Ben Ali quant à lui, s’il se livrait à la justice, finirait ses jours derrière les barreaux en purgeant 16 ans pour corruption, une peine qui exige que sa famille verse 100 millions $ à l’état tunisien, en plus de 35 ans pour détournement de fonds publics et 15 ans pour possession d’armes et de drogues illégales. 


Mais l’ancien homme fort de Tunis risque de rester à l’écart. Certains observateurs notent qu’alors que la présence de Moubarak en cour de justice après une révolte populaire a tout d’historique, elle risque de pousser les autres dirigeants arabes faisant face à la révolte à tenir le coup jusqu’à la fin, plutôt que de participer à un pareil spectacle.