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Adieu Mandela

Que d'éloges pour ce fils de chef tribal devenu militant, incarcéré pendant 27 ans au large de Cape Town, ou entre les barreaux il gardait le regard fixe sur l'avenir de sa patrie, une nation divisée entre tribus et races, qu'il était presque facile de voir sombrer dans le chaos et la terreur. Or sa vision était autre, et l'histoire connut un autre dénouement. Et voilà pourquoi ils étaient réunis en grand nombre, entre les gouttes en ce printemps africain. Et cette communion extraordinaire de chefs d'état, souvent rivaux, chantait à elle seule les louanges d'un personnage presque messianique, qui était pourtant le premier à avouer les erreurs de son humanité.

Autant de leçons apprises pour un seul homme, des leçons d'une certaine utilité au reste d'entre nous. Pour rendre hommage au premier président noir sud-africain, le premier président noir Américain, un des 100 chefs d'états présents, le plus important rassemblement du genre. Parmi eux certes David Cameron et Barack Obama, mais Raul Castro et Robert Mugabe aussi, et quelques instants après avoir échangé une rare poignée de main avec le frère du Commandante, Obama avait un certain message à leur transmettre: "Trop de gens se déclarent solidaires avec la lutte de Madiba pour la liberté, mais ne tolèrent pas les voix contestataires chez eux". Entendu M. le vice-président chinois?

Sous la pluie les indigènes faisaient leur deuil comme seul il leur semble possible, soit en chantant et dansant, arborant les couleurs le l'ANC. Voilà depuis des jours qu'ils en faisaient de même chez Mandela, autour d'un amoncellement impressionnant de fleurs et de symboles de la lutte. Certes leurs chants étaient parfois trop bruyants pour ces orateurs, la plupart ennuyeux, et viraient parfois en huées, lorsque le président Jacob Zuma prenait la parole. Mais il ne pouvait-il y avoir de plus vibrant hommage à cette démocratie qui a, contre vents et marées, pris racine au sud du grand continent?

Cinquante ans après Robben Island, 25 ans après avoir partagé notre une de numéro de fin d'année et 20 ans après sont prix Nobel de la Paix, Nelson Mandela retrouvait le repos au son des vuvuzelas dans le stade ou il avait fait sa dernière apparition publique. Il n'aura été, somme toute, qu'un homme, la nation qu'il laisse à son sort n'étant pas des plus paisibles, sans parler de sa propre famille, proie aux déchirements depuis plusieurs mois. Mais un être d'une rare catégorie tout de même.

The new struggle in Ukraine

After the Great Berlin Wall came tumbling down, an empire col- lapsed and the dust settled, many countries behind the old Iron curtain were at long last ex- posed to free markets and democracy, and rushed to apply to join the European Union and NATO. Not all did how- ever. Despite the novelty and opportunity to break from the past and oppression, some felt more comfortable stay- ing within the Soviet, later CIS-sphere of influence, such as Belarus. Most were anxious to break their chains, notably Baltic states which had been culturally and otherwise been traumatized by Moscow. 

The Ukraine, so close to Russia but longing for Western influence, found itself struggling to defined itself, caught in the faultlines of empire, in an Eastern European no man’s land, between two ideological zones it couldn’t choose be- tween, ending up split- ting itself as a result. Last week, after years of flirting with the West, it bowed to the irresistible forces pulling along the Eastern border, where Russia was once more flexing its post-Soviet muscle, at least economically. This was palpable as Vilnius held a summit long-expected to welcome a number of post-Soviet countries within the EU’s realm, among them Moldova, Azeribaijan and Georgia, but chief among them what could become Europe’s second-largest country. 

The European Union suspects Vladimir Putin’s Russia continues to pull the economic strings in order to keep Ukraine in its sphere of influence, as Russophile President Viktor Yanukovych chose to put on hold a historic association agreement with the EU, the first stage to eventual membership. Russia has been trying to influence Ukraine with a combination of carrot, such as the promise of further trade deals, and stick, by carrying out shipment inspections at the border this year, an ominous warning of more to come if Kyiv sided with the EU. Putin made clear that to have Ukraine sign a deal, instead of joining its own group with Belarus and Kazakhstan, would pose a “big threat” to Russia’s economy. In fact he says main industries from agriculture to car and aviation manufacturers would suffer from the flood of European goods. “We are not ready to open our gates to European goods,” he said. “Do we have to choke entire sectors of our economy for them to like us?” 

The turnaround came days after Kyiv chose to keep incarcerated former opposition leader Yulia Tymoshenko, against the wishes of the continent’s Western powers. The figure of the 2004 Orange revolution, imprisoned for abuse of power, said she would start a new hunger strike, as the streets of the capital which in time had grown wary of the de- cade-old struggle were once again the scene of reminiscent rallies and clashes with police. She called for the overthrow of the government. 

Violent clashes over the weekend, accompanied by national strikes, prompted the opposition to call for snap elections as world capitals deplored the crack down. A new tent camp has been erected in the centre of town as flag-waving protesters defied authorities to put an end to their rejuvenated movement amid the president’s call for “peace and calm in our big Ukrainian family.” “I would like to underline this: there is no alternative to the creation of a society of European standards in Ukraine and my policies on this path always have been, and will continue to be, consistent,” Yanukovych declared, in an effort to calm the movement. “But I would be dishonest and unfair if I had not taken care of the most dis- advantaged and vulnerable, who may carry the brunt during a transitional period.” 

While the protesters called for “a European future without Yanukovych”, Euro- pean officials indicated they would not immediately shut the door on a future deal. “It is up to Ukraine to freely decide what kind of engagement they seek with the European Un- ion,” said European Council President Herman Van Rompuy and European Com- mission President Jose Manuel Barroso, adding Moscow’s influence shared the blame for torpedoing the talks. “We strongly disapprove of the Russian position and actions.” German chancellor Angela Merkel had a more direct message for Moscow: “The cold war is over.” 

This week, as pressure mounted following the weekend crack- down, officials temporarily flirted with the possibility of a snap election. Protesters meanwhile dug in for the long haul and indicated they were- n’t budging until Ukraine signed an agreement with the EU, remaining hopeful the country wasn’t about to turn its back on the West. “After negotiations with many influential European politicians we are positive that Europe is still interested in Ukraine’s euro-integration," said boxing champion and opposition leader Vitali Klitschko. “The doors have not been closed yet. However, it depends on us if we will ever be a part of Europe or not.” 

Critics say the country's leader is seeking short-term relief by not upsetting Russia instead of looking for long-term economic gain through the EU. The Ukrainian president had claimed the timing was simply off. “As soon as we reach a level that is comfortable for us, when it meets our interests, when we agree on normal terms, then we will talk about signing,” Yanukovych told a TV station. “When this will happen - soon or not so soon - time will tell. I would like that time to come as soon as possible.” 

Ukraine fears it has much to lose from turning its back on Moscow by joining the EU, an apparent zero-sum game played on the fringes of the continent. The calculations are complex, as are the country’s economic ties. While the EU is Ukraine’s largest trade partner, as a single country Russia is the top market, and the Ukraine still does 60% of its business with the former Soviet bloc, the old ties that still bind. It wouldn’t be the first time a post-Soviet country backed out of such a deal, Armenia choosing earlier this year, after a visit by Putin, to join Moscow’s customs un- ion, a decision European officials made clear was incompatible with member- ship in the EU. 

Ironically the EU is more of a draw now, dis- playing signs of economic recovery, with unemployment numbers down overall. In the meantime the opposition, which lost its no-confidence vote, had its work cut out re- moving the president, even if the current leader was ousted in the Orange revolution. “There are few legal mechanisms to oust the president or form a compliant government unless Yanukovych suddenly decides to cooperate with the opposition,” explained Baylor political scientist Serhiy Kudelia. “Given the opposition’s revolutionized demands, such cooperation remains unlikely and the legal way out of the crisis is still un- clear. This may further inten- sify pressure on opposition leaders to resort to extra-judicial actions in the near future.”

New tensions in Eastern Seas

The aerial dogfight over contested airspace and waters of the East China Sea brought a familiar chill to the region’s geopolitics and served as a reminder both of other claims and America’s challenge in changing the course of its foreign policy, as the White House set out to do. It was hardly the first time the region’s capitals exchanged harsh words over the fate of small islands near valuable undersea gas fields in the region, but Beijing’s decision to establish an air defence identification zone over the area promptly brought the war planes of four different countries zig zagging these tense skies, Japanese, U.S. and South Korean fighters choosing to defy China’s declaration, while Chinese fighters later scrambled to tail U.S. planes. 

While Japanese commercial aircraft chose to ignore the zone, or China’s request it receive flight plans in ad- vance, U.S. carriers American and Delta weren’t as carefree, agreeing to notify the Chinese in a move Washington stressed had nothing to do with recognizing the newly-established zone. It was in this tense environment the U.S. vice-president visited the region this week, while U.S. and Japanese vessels geared for war games, adding an extra layer of volatility to the situation. U.S. military officials on the ground however downplayed the dispute, and imposition of a special air zone. 

“We are going to continue with our operations in international airspace as we always have,” said Vice Admiral Robert L. Thomas, commander of the U.S. 7th fleet, on a carrier fresh from participating in rescue efforts in the Philippines. “It’s about international norms, standards, rules and laws. When anybody makes an extreme claim it is really an imperative that the inter- national community can continue to operate in accordance with international law and not be distracted.” Joe Biden later backed the general saying Beijing's move would have "no effect on American operations". 

Japanese officials criticized the Chinese move as “a profoundly dangerous act that may cause unintended con- sequences in the area,” while Sec. of State John Kerry said “this unilateral action constitutes an attempt to change the status quo in the East China Sea. Escalatory action will only in- crease tensions in the region and create risks of an incident.” Chinese officials argued establish- ing such zones was hardly a precedent and hoped planes flying into the zone would comply, air force spokesman Shen Jinke adding “China’s air force is on high alert and will take measures to deal with diverse air threats to firmly protect the security of the country’s air- space.” Japanese Prime minister Shinzo Abe said his country would “resolutely by calmly deal with Beijing’s attempt to change the status quo”. 

The crisis has once again shown the U.S. president has his work cut out trying to smoothen relations with friends and foe alike. “Even though at the beginning he hoped to be a transformative president, both domestically and abroad, he has failed to deliver on each,” says Aaron Da- vid Miller of the Woodrow Wilson International Centre for Scholars. Some argue there’s a correlation between these failures and a recent study which for the first time in 40 years has a majority of Americans saying their country’s influence is on the wane. The East Chine Sea dispute is hardly the only one in Asia, waters in the South China Sea also leaving countries such as China and the Philippines clashing over claims. 

The Chinese envoy to Manila said it was his country’s right to impose such zones, but added one was- n’t immediately being contemplated for the South China Sea. This week we are reminded of the territorial claims contested at the top of the world as well as Canada makes its case to expand its water boundaries over 1.7 million kilometres of Arctic sea floor. The U.S., Canada, Russia and Denmark have been collecting precious data over re- cent years to lay their claims on various parts of the North.

Nouvelles manifs en Thailande divisée

Depuis le renversement du premier ministre Thaksin Shinawatra en 2006, peu de développements politiques ne sont pas analysés à travers le prisme du coup d’état dans le pays des sourires. L’événement lui-même a causé une déchirure nationale et déclenché multes manifestations, parfois violentes, entre chemises rouges fidèles à l’ancien dirigeant, et chemises jaunes. En 2010 ces dernières paralysaient le centre de la capitale lors d’éclats parfois violents qui ont fait plusieurs douzaines de victimes. Puis l’an dernier lorsque Yingluck Shinawatra, sa soeur, a été élue au poste de premier ministre, la réaction a été immédiate: la première femme au poste dans l’histoire du pays ne faisait que figure de masque féminin aux yeux des anti-Thaksin, qui promettaient de la poursuivre pour parjure. 

Ils sont catégoriques, depuis le pays est dirigé par un homme en exil. La nouvelle ronde d’éclats n’a donc pas tardé lorsqu’une loi d’amnistie, considérée par plusieurs comme un moyen de permettre le retour du dirigeant exilé, a été présentée. Malgré son rejet au Sénat, le projet a à nouveau provoqué d’importantes manifesta- tions de la part des jaunes, prenant plusieurs ministères d’assaut et faisant appel à la démission de Yingluck. 

Cette fin de semaine de nouvelles scènes de violence se sont emparées de la rue, les chemises jaunes et rouges en venant aux coups, même à des échanges de tirs, faisant quatre morts et plus de 250 blessés avant l'intervention de l'armée. Yinluck a refusé de dissoudre le parlement, annonçant plutôt l’extension de mesures de sécurité spéciales à l’ensemble de la capitale afin de tenter de rétablir l’ordre. Mais alors que la dirigeante demandait “à la population de ne pas se joindre à des manifestations illégales et de respecter la loi”, les contestataires redoublaient les appels à “la désobéissance civile” tout en encourageant la foule à “prendre tous les ministères” après avoir pris les départements des finances et des affaires étrangères d’assaut. 

“Si les fonctionnaires ne cessent pas leur travail, nous prendrons tous les ministères demain, a déclaré devant la foule Suthep Thaugsuban, un ancien dirigeant du Parti démocrate, principal parti de l’opposition. Ce que nous voulons, c’est nous débarrasser du système Thaksin.” Avant la fin de semaine, malgré les mots amers et les manifestations bruyantes, les actes étaient demeurés relativement paisibles, Yingluck écartant initialement l’utilisation des militaires. Mais ça n’a pas duré. Visé par un mandat d’arrestation, Thaugsuban est parvenu à s’adresser aux foules aux nez et à la barbe des forces de l’ordre.

Son discours était plutôt provocateur. “Laissez les gens se rendre à tous les ministères afin d’empêcher les fonctionnaires de servir le régime Thaksin, dit-il. Une fois que ce sera fait on pourra s’en prendre à l’hôtel de ville”. Pour Yingluck cependant il ne s’agit pas de "régime Thaksin" mais bien d’un gouvernement “élu démocratiquement”. Des élections ne risquent d’ailleurs que de ré-élire un parti majoritaire, Puea Thai, qui a remporté les quatre derniers appels aux urnes. Yingluck n’a d'ailleurs eu aucune peine  à survivre à une motions de censure, mais ses appels au dialogue sont tombés sur des oreilles de sourds. 

«Je propose aux manifestants d’arrêter de manifester et de quitter les bâtiments officiels», a-t-elle déclaré appelant à «trouver une solution» au courant d’une journée où les manifestants ont privé le quartier général de la police de courant. Le porte-pa- role des manifestants Akanat Promphan a cependant indiqué que le siège des ministères allait se poursuivre. «On ne peut pas lui faire confiance». 

Cette semaine les tensions ont baissé d'un cran après le démantèlement des barricades par les policiers à temps pour fêter l'anniversaire du roi, mais une reprise des hostilités était attendue suite aux célébrations malgré les appels au calme et à l'unité de sa majesté.

Is this the year the Natives rise?

After the Occupy movement in 2011 and Quebec protests last year, is this the year Canada’s Aboriginals maketheirvoicesheard? Since October a swelling protest movement has paralyzed rail lines and brought drum beats in shopping malls, even blocking international bridges between Canada and the U.S. to draw attention to Native and environmental rights. But it was the silent protest of a native chief best known for repeatedly bringing the terrible conditions on her reserve to a national attention that has galvanized the movement called Idle no more. 

Its mission statement is a reminder of other sweeping protests of recent years, the grassroots movement calling “on all people to join in a revolution which honours and fulfils indigenous sovereignty which protects the land and water”. As protests swelled to a National Day of Action in December, Chief Theresa Spence of the stricken reserve of Attawapiskat, where a year earlier she had declared a third state of emergency in three years, announced she was beginning a hunger strike. Away from the blockades and direct actions of the protesters on an island near Parliament Hill, Spence has been pursuing her hunger strike into the new year awaiting her meeting with Prime Minister Stephen Harper, who agreed to meet with native leaders this week. 

It is his policies in particular the movement is targeting, Idle no more claiming it wants to “stop the Harper government from passing more laws and legislations that will further erode treaty and indigenous rights and the rights of all Canadians.” Held Friday, on the latest day of nationwide protests, the gathering faced the threat of boycott when Spence initially said she would not attend because the governor general would be absent. In order to avoid further protest which organizers said would target economic interests, the Queen's representative eventually agreed to hold a ceremonial meeting with the chiefs. But some band members refused to take part in either, dividing the movement and threatening more direct action. 

While the movement drew international attention with Spence, it hardly started with her, four Saskatchewan women first raising their voices about Bill C-45 in October, fearing legislation would erode native rights and spreading their concerns on social media, one Facebook site claiming 45,000 members. That’s usually how modern day protests have caught fire. Among the changes sparking concern were amendments to Canada’s Indian Act making it “easier opening treaty lands and territory.” Changes to the Navigation and Protection Act they say removed protections to most of Canada’s waterways while the Environmental Assessment Act allows a faster approval process for projects potentially harming the environment. 

The Harper government’s environmental policies have come under fire over the last year, from an overhaul of laws cancelling some 3,000 environmental assessments overnight to cuts to programs monitoring air and water quality. They are occurring at a time Canada’s focus on making oilsands available to U.S. and international mar- kets have irked environmen- talists criticizing pipeline routes and pollution tied to the resource. Early in the New Year the prime minister agreed to meet with native leaders including Spencer, but protests have carried on, participants remaining skeptic the talks with bring any changes. Over the weekend some 350 protesters gathered on the interna- tional bridge in Cornwall, already involved in native protest action during a dispute over the arming of border guards in 2009, closing it for hours. In Kingston protesters blocked rail lines, delaying passenger service for hours, while roads from the Northwest Territories to B.C. were also shut as a result. 

“Idle No More activities will not stop until we reach our two goals: Indigenous sovereignty (Nation to Nation relationship) and protection of the land and water (Social and Environmental Sustainability),” the movement stated on the week- end. “Once we reach these goals, we will continue to work to protect them. In essence, Idle No More is here to stay.”Boosted by a social-media-educated youth, the movement offers many similarities with its predecessors, such as the Occupy movement, experts say. “They are both diffuse, grassroots movements with no central organizing structure,” says Jeffrey Denis of McMaster University. “Al- though there have been distinct triggers and key organizers in different regions, like Occupy, Idle No More has taken on a life of its own and it is difficult to keep track of all the events.” However he adds: “Idle No More activists have been clearer in identifying concrete actions that can be taken right now to put us on that path.” 

Tom Flanagan of the University of Calgary says the movement is different from the Oka crisis or other Native protests over the last years and decades as “This is the first time there is a simultaneous uprising from coast to coast.” While Spence has been praised by some former leaders, such a former prime minister Paul Martin, as “an inspiration” for her stand, the chief and her predecessors at Attawapiskat First Nation have also come under scrutiny after an audit of the federal funding spent by the community found supporting documents often lacking for the $104 million given to the band between 2005 and 2011. Spence has been chief since 2010. Accounting firm Deloitte said about 80 per cent of some 500 transactions “did not have adequate supporting documents”. Funding was ear- marked for services includ- ing housing, infrastructure and education but as a result it wasn’t possible to tell if it was properly spent. “There is no evidence of due diligence in the use of public funds, including the use of funds for housing,” wrote Deloitte. 

Critics say this is a recurrent problem in reserve spending, the report itself recommending stricter enforcement measures and better First Nation’s record-keeping. And more money could be coming from the government on native is- sues after the Federal Court recognized metis and non-status Indians in Canada as "Indians" under the Constitution. “Canada spends more than any other country on its Aboriginal people,” former Mulroney chief of staff Norman Spector told CTV. “Something is amiss.” Spence defended her actions, calling the report a distraction on the current issues striking Native communities. “I remain steadfast on my journey and will not allow any distractions at this time to [waver from] the goal set forth,” Spence said in a stated response. 

While Native chiefs gathered in the nation’s capital to meet with the prime minister officials from two Alberta Indian bands, Mikisew Cree and the Frog Lake First Nation, arrived to ask for a judicial review of the environ- mental provisions in both C-45 and C-38, citing Supreme Court rulings recognizing Ottawa must consult with Native groups about decisions impacting their communities and resources. 

Veilles de pourparlers sur la Centrafrique

L’année a bien mal commencé en République centrafricaine, les rebelles menaçant de répéter les gestes devenus trop familiers afin d’évincer le pouvoir pendant que Bangui faisait appel à l’aide de la communauté internationale et particulièrement celle de Paris. En effet ce n’était pas pour protester contre un geste quelconque des troupes françaises installées dans leur pays mais justement pour condamner leur inaction que plusieurs manifestants centrafricains prenaient l’ambassade de France pour cible alors que la rébel- lion frappait aux portes de la capitale, elle qui avait repris les armes en décembre pour protester le non respect d’accords de paix avec le pouvoir. 

Lorsque des troupes françaises ont éventuellement été envoyées en renfort, c’était pour protéger les expatriés plutôt que le régime. Comme lors des rébellions précédentes les troupes du Tchad voisin sont venues soutenir la présidence croulante de François Bozizé, barricadé chez lui comme la plupart de la population alors que les rebelles prenaient une telle emprise sur le territoire de cette petite république de 5 millions d’âmes que les révoltés estimaient la prise de la capitale inutile. Pourquoi alors que, selon la coalition rebelle du Séléka, le pouvoiramanifestement"perdu le contrôle du pays”. 

Les rebelles, dont on connait encore très mal le nombre ou l’arsenal mais dont la confiance gonfle à chaque étape qui se termine souvent par la déroute ou la fuite des troupes nationales - démoralisées -, auraient d’ailleurs à se buter aux renforts tchadiens, dernière ligne de défense avant Bangui. Cette rébellion mettait à première vue fin à cinq ans de tentatives d’un processus de paix qui avait tenté de terminer un cycle infernal de coups d’états et de rébellions multiples, formant une instabilité coûteuse économiquement. Mais alors que les rebelles refusaient les premiers appels aux pourparlers, poursuivant leur progression dans plusieurs ville stratégiques, dont la ville diamantifère de Bria, s’emparant du tiers du pays tout en faisant appel aux forces de sécurité du pays de déposer les armes, ils changèrent de cap et décidèrent de rejoindre la table de négociation. Un geste plutôt inhabituel. 

Cette semaine lors de pourparlers au Congo, les deux parties s'entendaient sur un accord de sortie de crise, comportant un cessez-le-feu et la nomination d'un premier ministre issu de l'opposition. Le général Bozizé avait gagné le pouvoir en 2003 par la force, avec le soutien du Tchad, allié de longue date dont les troupes resteront sur le territoire pendant plusieurs années. Alors que Bozizé avait apporté une certaine stabilité au coeur d’un pays où des rebelles congolais avaient commis de nombreuses atrocités, son putsch avait chassé le premier président élu suite à des élections multipartis, Ange-Félix Patassé, en 1993 après 33 ans d’une série de putschs qui avaient écarté nombre de dirigeants. Le premier cinq ans seulement après l’indépendance, geste de Jean-Bedel Bokassa, qui tiendra 14 ans avant de connaître le même sort. Son successeur tiendra à peine deux ans avant d’être chassé à son tour. 

Va-t-on éviter un nouveau cycle de violences dans ce pays que même Amnesty a dénoncé à ti- tre de pouvoir trop faible pour faire face à la rébellion? Tout va dépendre de la période de l'après-sommet, de nombreux rebelles regrettant que le président reste en poste. "Le départ de Bozizé n’est pas négociable. Il ne veut pas partir mais il n’a pas les moyens de rester, avait précédemment déclaré un porte-parole. Ce dont nous devons parler avec les chefs d’Etat d’Afrique Centrale, c’est des conditions du départ de M. Bozizé”. 

Les rebelles avaient rejeté une première proposition d’intégrer des membres de la rébellion au gouvernement, menaçant d’avancer sur Bangui en accusant le pouvoir d’y commettre des exactions contre la population civile. Les rebelles accusent le président de crimes de guerre et crimes contre l'humanité. Mais les groupes internationaux, dont UNICEF, accusent les deux camps de poser des gestes extrêmes, l’organisation estime que plus de 300 000 enfants et jeunes Centrafricains sont affectés par les violences, les rendant plus vulnérables au recrutement. 

Pour l’hexagone, les anciennes notions de pré-carré sont officiellement des choses appartenant au passé. Le président français rappelait que “la France n’est pas présente en Centrafrique pour protéger un régime”, refusant catégoriquement d’“intervenir dans les affaires intérieures d’un pays. Il faut dire que Paris est déjà engagé au Mali, y envoyant des troupes cette semaine pour cibler "les terroristes" qui tiennent le nord du pays. C'était après avoir laissé entendre que des troupes africaines auraient été préférables pour une telle offensive.

Pakistan's new Bhutto awaits

While he remains too young to run during this spring’s elections, Bilawal Bhutto Zardari chose the fifth anniversary of his mother’s assassination to make a key speech on his vision of Pakistan, in fact launching his political career as the heir of the country’s most enduring dynasties. Bhutto’s speech took place in front of some 200,000 Pakistan People’s Party members and supporters near where Benazir Bhutto and her father were buried, at the family mausoleum near Larkana, ending years of waiting in the wings as PPP chairman while the widower of the late two-time premier served as president. 

Called a criminal by some, Asif Zardari has nonetheless managed to outlast many predecessors, putting him in course to become the first elected leader to complete a full term in office and ensure a peaceful transition. “Benazir sacrificed her life to uphold democracy,” Bhutto said referring to his mother, who was killed in 2007 while campaigning. “The bea- con of democracy continues to shine.” So too does the rich tradition of dynastic politics, some pointed out, something Pakistan has in common with rival India and nearby Burma, in a year where Nobel laureate Aung San Suu Kyi, daughter of the country’s founder, finally acquired a political seat after years of prison arrest. 

With the responsibilities come the risks, one outlined in a speech honouring the sacrifices made by politicians and activists in a country with a record of political violence. One growing scarier by the day in fact. While the aftermath of 9-11 has been obvious in neighbouring Afghanistan it has left deep marks in Pakistan as well, where some 45,000 have died in terrorist-related violence since, according to government figures, many in over 300 suicide bombings. According to the Daily Beast U.S. intelligence rates Pakistan among the countries most likely to fail by 2030. 

“How long you will go on killing innocent people? ... if one Malala will be killed, thousands will replace her,” he said of a 15-year-old schoolgirl and activist for girls’ education shot in October and currently recovering in Britain. “One Benazir was killed; thousands have replaced her.” As he spoke helicopters hovered overhead at a rally protected by some 5,000 officers. While he will be months short of the age of 25, the minimum requited to run, during this spring’s elections, he is expected to have an impact in a year the country faces eco- nomic troubles and violence, while the party is slammed by corruption allegations. 

Adding to the mix this week were renewed tensions with India in the sensitive Kashmir. “Putting Benazir’s son on a stage makes political sense. It’s a very poignant and emotional moment still for many people,” Osama Siddique, a professor at Lahore University of Management Science, told the Guardian, but he added it was hard to “visualise Bilawal” in a key position any time soon. 

It’s a reminder the transitions to a new dynastic heir are sometimes quite lengthy when they do occur. Bhutto paid tribute to his grand-father, using the slogan of the late populist who led the country in the 1970s before his assassination, describing the PPP as representing “food, clothes and shelter” for all. “A new Bhutto is emerging today in the shape of Bilawal who has vision of his mother and grandfather, and people are excited,” said Bhutto spokesman Aijaz Durrani. There’s more reasons why the upcoming vote will have a familiar ring, like many before it the election will pit the Bhuttos against the party of Nawaz Sharif, who was ousted in 1999 but could come back for a third term as prime minister.

 

Responding to Haiyan


When Typhoon Haiyan struck the Philippines, bringing with it death and devastation on a scale rarely seen, killing some 5,000 and leaving over half a million without food or shelter in unreachable isolated parts of the country, it sparked a response of emergency cash and supplies from around the world. The early interveners seemed to come from far away, but may not always have been acting without taking possible interests into consideration. 

This week as the first aid shipments started trick- ling towards stricken communities, the United Nations regretted only 350,000 of the estimated 13 million affected by the disaster were being reached. It could have said something about a regional power practi- cally deciding the sit this one out. As officials from the Association of South-east nations promised to send relief aid to the most stricken areas within a week, a U.S. aircraft carrier was already making its way to the hardest hit zones, while an advance Canadian Disaster Assistance Response Team was landing in the country to discuss with officials how best to lend a hand. 

Ottawa soon had two teams on the ground and agreed to match Canadian donations dollar for dollar in addition to putting down its own cash. Western donors piled up emer- gency fund pledges, the U.S. leading with $20 million (by this week this had grown to $37 million) followed by Britain (10 million pounds), Japan ($10 million) and Australia ($10 million), but an aspiring super-power stood out for what many viewed as a half-hearted measure tied to its ongoing, and visibly unrelenting rivalry with Manila on claims in the South China Sea. Beijing first promised $100,000 to the Philippines, and a matching amount through the Red Cross, or 1% pledged by the world’s third largest economy. It later bumped that number to $1.6 million in the face of international pressure, but to some observers, the lagging bitterness over territorial waters prevented the regional giant from doing its part on the aid front. 

“The Chinese leadership has missed an opportunity to show its magnanimity,” City University of Hong Kong economist Joseph Cheng tells Reuters. “While still offering aid to the typhoon victims, it certainly reflects the unsatis- factory state of relations (with Manila).” In the mean time, quick response and generous pledges have given the U.S. a much-needed boost on the international scale after the em- barrassment of the government shut down and tensions sparked by its sweep- ing intelligence gathering pro- gram. Despised by the re- gion’s powers, America’s mil- itary capabilities are more than welcome in times of crises, wrote Foreign Policy in an ar- ticle which noted U.S. marines were first to hit the ground in the stricken country. “The United States, for all of our problems, still has a lot of good working relationships and good will in that area of the world,” Michael Auslin of the American Enterprise Insti- tute told the publication. 

“The tragedy here is unfortunately an opportunity for us to show what we can do.” Beijing on the other hand had squandered its opportunity, a fact even re- gretted by members of the na- tional media. “China, as a responsible power, should participate in relief operations to assist a disaster-stricken neighboring country, no matter whether it’s friendly or not,” the state-run Global Times wrote. “China’s international image is of vital im- portance to its interests. If it snubs Manila this time, China will suffer great losses.” Chinese officials stressed parts of their territory had also “suf- fered from the disaster” and would “consider providing more support and aid within our capacity as it goes,” but at the same time faced a public opinion just as upset about Manila’s territorial claims in the South China Sea, parts of which are also claimed by Vietnam, Malaysia, Brunei and Taiwan. The latter sent two C-130s to ferry aid to the stricken country, while Ma- laysia also pledged immediate aid and Vietnam dealt with the aftermath of its own devasta- tion. But observers note imme- diate U.S. cash and logistical intervention will go a long way to obtain something Washington has always wanted since it was ordered out of Subic Bay in 1991, a U.S. presence in the country. Manila could also stand to gain from the U.S. Asian pivot. “The Philippines wants this very badly,” said Murray Hiebert of the Center for Stra- tegic and International Studies. 

“They want us as a hedge against a growing China. I can’t imagine they are going to spurn this opportunity.” This week the Chinese leadership sought to correct early perceptions by sending a state of the art hospital ship to the disaster area, saying it shared the coun- try's pain. "China has always been concerned about the Phil- ippines typhoon disaster," spokesman Lei Hong said. "We hope that this action can alleviate the current situation in the Philippines, which is lacking doctors and medicine, and reflects the Chinese peo- ple's friendly feelings for the people of the Philippines." Sending the "Peace Ark" had been urged by national newspapers such as the Global Times. In addition to upping contributions, in a week which saw the World Bank unlock some $500 million in emer- gency funds, China also said it was sending medical and rescue teams. Pale in comparison with the 50 ships and planes the U.S. is sending, but an improvement. "The Philippine Department of Social Welfare and Development head has said the Chinese relief goods are very useful," said a nearly relieved Chinese official. This was no doubt more of a PR move than a humanitarian one. 

China has been testy not only with Manila but North Korea and Japan as well, saying it wouldn't tolerate the former creating touble on its border and accusing the latter of cre- ating tensions. But this week it was Beijing which decided to define a new "air-defence identification zone" over a contested area of the East China Sea, sparking new ten- sions over regional claims with Japan. Aid workers in the Philippines meanwhile recovered more bodies and raced to prevent diseases that would take more lives. They know the risks on the ground as they confront weak, impoverished and hungry victims of the di- saster in an area notoriously awash with weapons. As teams were moving into the more devastated zones some came under fire by the Com- munist insurgency of the New People’s Army, a reminder of the forces tearing apart the Asian archipelago well before the storm swept in. 

En quête de paix au Congo

Pays immense au coeur de l’Afrique, riche en minerais mais en manque de gouvernement central suffisamment puissant, le Congo a souvent été le champ de bataille d’armées d’envahisseurs, qu’il s’agisse d’il y a vingt ans après le génocide dans la région des Grands lacs ou lors des plus récentes incursions de soldats de pays plus petits qui ont traversé son territoire. 

Après une incursion du genre en 2008 dans l’est du pays un accord de paix en 2009 avait laissé espérer la fin des violences dans cette région tourmentée du continent. Quatre ans plus tard, est-on enfin près de mettre les points sur les “i”s? C’est ce que laissait espérer la fin de la rébellion du Mouvement du 23 Mars, un groupe qui avait pris les armes l’an dernier après l’échec des pourparlers, capturant des communautés stratégiques près de la frontière rwandaise, dont Goma. 

Début novembre, après avoir connu plusieurs échecs face aux troupes congolaises et onusiennes, dont le fief de Bunagana, le M23 annonçait un cessez-le-feu, puis la fin de sa rébellion, une rare victoire de l’armée nationale. «Il est très positif de voir l’armée congolaise victorieuse, et avoir fait preuve de discipline en tant qu’armée nationale face à un groupe rebelle, se réjouissait l’envoyée spéciale de l’ONU, Mary Robinson. C’est bon pour le moral du Congo». 

La fin des combats n’a pris grand monde par surprise, les deux camps - alors qu’ils échangeaient encore des tirs - poursuivant un dialogue parallèle en Ouganda, qui avec le Rwanda a été accusé de nourrir la rébellion. De telles accusations ont causé un véritable tollé dans les capitales, mais certains analystes voient la défaite comme le cheminement naturel du conflit après le retrait de l’appui de Kampala et Kigali, qui ont subi d’importantes pressions internationales. 

Alors que les pourparlers de paix sont effectivement en branle, ils restent coincés sur certains points, dont la possible amnistie de rebelles. Kinshasa et l’ONU rejettent toute entente permettant à certaines têtes dirigeantes accusées de crimes de guerre et de crimes contre l’humanité d’en profiter. Les combats aussitôt terminés, les deux vainqueurs s’attardaient sur le sort de personnalités dont Sultani Makenga, un ancien colonel de l’armée de la RDC, accusé par l’ONU d’atrocités dans l’est du pays, notamment des meurtres, viols, enlèvements et recrutement d’enfants. Les autorités ougandaises affirmaient cette semaine détenir ce dernier. 

Un autre dirigeant du M23, Bosco Ntaganda, fait déjà face à la justice de la Cour pénale internationale après s’être volontairement fait prisonnier à l’ambassade des Etats-Unis en mars. Au courant de ce mois une déchirure au sein du M23 avait séparé les forces de Ntaganda du reste de la rébellion, marquant un moment critique dans la brève histoire du mouvement, composé après la mutinerie d’anciens rebelles tutsis intégrés à l’armée du Congo. En même temps, la communauté internationale, vu le piétinement des pourparlers, s’engage avec plus de fermeté, d’où la création d’une brigade d’intervention rapide avec mandat renforcé. Les pourparlers restent laborieux, mais Robinson estime que l’accord que préparent les rebelles et la République démocratique du Congo constitue «une étape très importante» pour enfin conclure la paix. «C’est une étape très importante vers la paix dans la région des Grands Lacs car cela nous permet maintenant d’aller de l’avant», dit-elle. 

Celle-ci ne voit qu’une manière d’empêcher un renouveau du conflit, soit de s’attaquer au coeur du problème. «Je pense qu’on reconnaît le besoin de s’attaquer aux causes profondes (du conflit) car à l’origine du M23, on trouve les griefs de Tutsis qui ne se sentent pas chez eux dans leur propre pays, le Congo», estime l’ancienne commissaire de l’ONU aux droits de l’homme. Elle a dit croire à une forte «volonté de résoudre ce problème qui tire vers le bas cette région de l’Afrique, pas seulement la RDC». 

Pour ce qui est de mettre les points sur les “i”s, ce n’est pas encore fait, le gouvernement se retirant de la cérémonie de signature de paix in extremis pour revoir le document. Kinshasa estime en effet que le M23 a été “vaincu” et re- fuse de signer un “accord” qui ferait des deux parties des égaux. Les organisateurs assurent cependant que les discussions se poursuivent et n’ont pas été rompues par le geste de dernière heure. Les rebelles pendant ce temps sont divisées sur la question, une branche refusant la signature finale. Puis d’autres groupes restent toujours en activité pour préserver l’instabilité dans l’est du pays, notamment les rebelles hutus rwandais des Forces démocratiques de libération du Rwanda, qui comptent dans leurs rangs certains auteurs du génocide rwandais de 1994.

A different kind of spotlight

Some specialize in short distances, others on the long track, but they are facing similar hurdles on the way to the 2016 Summer Games.

After years of athletic domination in track and field, the racing powerhouses of Jamaica and Kenya are coming under scrutiny after a series of drug test failures exposed the weakness of their screening regimen, bringing their athletes under a different type of spotlight. 

Recently week the World Anti-doping agency was racing to the island nation of Jamaica to investigate positive tests there which have rocked the land of Usain Bolt and Shelly-Ann Fraser-Price. The report was due shortly.

While the world-class superstars aren't under the microscope, some of their fellow nationals competing and winning at the highest levels have flunked tests over the summer, including former 100m world record holder Asafa Powell, Olympic relay gold medallist Sherone Simpson and three others. WADA, which is soon to have beefed up powers, warns that failure by Jamaican authorities to reinforce anti-doping measures could prevent Bolt and others from taking part at the 2016 games.

While attention is turning to the country's anti-doping measures, one official pointing out Jamaica had conducted just one out-of-competition drug test in the six months leading up to the 2012 Olympic Games, some are fingering everyday pressures faced by athletes competing at the highest levels of sport. 

"The results are not good," told the BBC senior drug testers Dr Paul Wright. "This year alone the results really point the finger." Officials are coming under criticism not only for the frequency of the tests, but their nature, limiting blood doping tests that have become such an important part of cheating. 

But officials deny his assertion failed tests so far were only the "tip of the iceberg", Jamaican sport minister Natalie Neita Headley saying that because over a dozen are among the world's elite athletes, they come under another battery of tests ordered by the IAAF.  

"Our athletes, as confirmed by the IAAF, were the most tested in the world of athletics, so to say your athletes weren't tested is not exactly true," she said, but adds "I would recognise that the events of the last couple of months would have harmed us tremendously. I recognise that." 

She was backed by the track body this weekend, whose president, Lamine Diack, accused the Montreal-based agency of waging a "ridiculous" campaign against the two countries.

Kenya and Jamaica "are the most tested countries in the world. All this is ridiculous. It is like WADA is making a campaign trying to make a statement," Diack echoed soon after the former said it set up a government inquiry into the allegations.

But some athletes say the extra scrutiny and tests comes with the territory, Jamaica's world domination in various track and field competitions. "I understand why people pay more attention to Jamaica," said Nesta Carter, who won a sprint relay gold at the London Olympics. "It was the same when the US dominated. People said they were on drugs and should be tested. That's a part of the sport and we have to accept that."

Kenya meanwhile, where a number of athletes, though none at the top level, have tested positive since 2012, has been leaving WADA head David Howman on the verge of "frustration" due to delays investigating the tests. As Jamaica the African long-distance champion is being criticized for having poor anti-doping oversight, not having an agency to oversee the growing problem. Bolt meanwhile said WADA's charges could cost him lucrative sponsorship deals. "I know we've been going through a lot when it comes to drug testing, WADA and the IAAF, but this is causing a lot of problems for me," he said.

Au bord de la paix en Colombie?

Près d’un an après le début d’une offensive visant la paix en Colombie, les rapports du front semblaient prometteurs avec l’annonce d’un accord sur l’intégration de la guérilla du Farc à la vie politique, une étape clé qui a permis à plusieurs pays, de l’Afrique du sud au Salvador, d’enterrer la hache de guerre. Il s’agissait de la deuxième entente conclue entre le gouvernement et les rebelles, retranchés à Cuba, après l’annonce d’un accord sur le développement rural. Après trois échecs antérieurs, est-on enfin au bord de la paix dans ce pays latino américain rongé par le conflit pendant des décennies, au coût de milliers de morts? Bien plus que cela, «nous sommes parvenus à un accord fondamental (qui) approfondit et renforce notre démocratie», déclaraient les deux parties au début du mois. 

Alors que jusqu’à maintenant la menace d’une suspension des pourparlers semblait planer sur les négociations en terre révolutionnaire, on juge celle-ci écartée, même si à l’origine le dialogue avait lieu sur fond d’échanges de tirs sur le terrain. «Ce serait irresponsable de rompre ou de faire une pause, alors que nous obtenons des avancées réelles», affirmait le président colombien Juan Manuel Santos, à la veille d’une année électorale où il compte briguer un nouveau mandat sur fond de pacification. Cette semaine d'ailleurs, il annonçait sa candidature se disant voir "la lumière au bout du tunnel". 

Battu sur le terrain par un gouvernement appuyé par Washington, et ayant perdu d’importants alliés, notamment Hugo Chavez, le Farc a dû lors de la dernière année abandonner son discours de “résistance immortelle du peuple colombien". Pourtant d’autres acteurs de la rébellion restent actifs, notamment l’Armée de libération nationale (ELN). En octobre le groupe capturait trois travailleurs de l’industrie pétrolière, avant de les relâcher quelques heures plus tard. Au début du mois ils faisaient appel au départ d’une compagnie de bois chilienne faisant des affaires en Colombie. 

Pendant ce temps d'anciens dirigeants de l’ELN en faveur du processus de paix annonçaient avoir fait l’objet de menaces de mort, un incident selon eux non sans lien aux pourparlers. «Nous sommes nombreux à avoir quitté l’ELN et il est possible que tout ceci ait quelque chose à voir avec le fait que des personnes ne soient pas d’accord avec des négociations de paix», a confié à l’AFP Fernando Hernandez. Car si les discussions avec le Farc ont connu un certain succès, les efforts avec ELN sont au point mort. Puis l’annonce de l’accord entre le gouvernement et le Farc n’a pas fait que des heureux, notamment l’ancien président colombien Alvaro Uribe, opposé à tout accord entre les parties et dont les efforts de paix avaient connu l’échec en 2002, qui a jugé “inacceptable” toute négociation avec la guérilla marxiste. 

“C’est condamnable de négocier les institutions démocratiques avec les Farc, le cartel de drogue, d’enlèvement et d’assassinat le plus grand au monde”, a déclaré haut et fort l’ancien président, ajoutant qu’"une paix avec l’impunité est une tromperie". Malgré ses déclarations, certains observateurs de la scène politique s’avouent optimistes en suivant le train des négociations. 

«Le processus de paix ne peut plus reculer, estime même Luis Eduardo Celis, du centre d’études colombien Paix et Réconciliation. Les deux racines du conflit sont le développement rural et la participation politique, le reste doit être fluide. Il peut y avoir des à-coups bien sûr, il faudra continuer de travailler, mais les deux parties ont montré leur volonté de dialoguer». Mais les réalistes se souviendront que les tentatives d’intégrer le Farc à la vie politique ont connu des ratés dans le passé. 

Un parti créé dans les années 80 avait perdu nombre de candidats aux mains des escadrons de la mort. Les vétérans du groupe revoient toujours ces scènes de massacre au moment d’imaginer une nouvelle tentative. Puis l’opinion publique est incertaine à propos de la démobilisation des guérilléros, et plusieurs ne sont pas prêts à les voir réintégrer la vie civile, encore moins voter pour eux.

Reassuring friends

His administration came in to end wars, not start them, the U.S. president intoned at the height of the Syrian crisis, before airstrikes were called off. It also promised to improve relations with the Arab world and sometimes wary allies. On all counts however Washington is having to work overtime smoothing relations with partners in the West, concerned about America’s spying capabilities and practices, and Arab world. 

This has sent Washington’s diplomat in chief on a major damage control tour in Europe and the Middle East amid the latest fallout of the Snowden revelations. Because while the instability in North Africa has notably challenged policymakers in Washington, a longstanding ally has taken exception to the logic preventing Obama, ironically, from sending U.S. planes against a Middle Eastern country. 

Longtime supporter and key oil partner Saudi Arabia lodged a rare complaint at the UN, choosing to pass on its seat at the Security Council in order to protest Washington’s decision not to strike Syria, prolonging the crisis in the region. Soon after, a well-known diplomat and key partner of the previous U.S. administration said Riyadh would go so far as to review its relationship with America. This week however US Secretary of State John Kerry capped a visit to Saudi Arabia insisting relations were “strategic” and “en- during” between the two countries, stressing there were “no differences” between them while Saudi Foreign Minister Prince Saud al-Faisal described the two nations as “friendly countries” with a relationship based on “sincerity, candour and frankness.” 

Ties with the kingdom have previously been tested, notably after the Sept. 11 terror attacks, most hijackers having been Saudis, and had 40 years ago reached a tumultuous low, causing the oil shock which had awakened, albeit briefly, the U.S. to its dependence on foreign sources of energy. For a U.S. president who had sought to create new overtures with the Middle East, his handling of the Syrian and Iranian threats were enough to unsettle the kingdom to the point of considering a “major shift” in its relations with Washington, according to intelligence chief Prince Bandar bin Sultan, who doesn’t think much of America’s latest attempt to restart the peace process between Israel and Palestine either. 

Perhaps that was because point man Kerry was busy shuttling to European capitals to calm the growing outrage over Washington’s intelligence gathering program. Perhaps indicative of the shift itself was the change in Bandar’s roles over the years, from a warm and humorous diplomat to a spy chief spearheading the kingdom’s new aggressive foreign policy. Biographer David Ottaway noted the man who had been Saudi Arabia’s envoy to Washington for 22 years had seen “five US presidents, ten secretaries of state, 11 national security advisers, 16 sessions of Congress, an obstreperous American media, and hundreds of greedy politicians” over the period. “For most people, the appointment clearly launched a new phase in Saudi international politics,” wrote Habib Toumi in his portrait of the prince in the Gulf News. “With Syria plagued by armed conflicts, Iraq hopelessly struggling and Egypt working on its uncertainty, Saudi Arabia is the only stable Arab major nation and Prince Bandar is reportedly keen on his country flexing its muscle to maintain its power and influence, at a time when rival Iran is working tirelessly to spread its base in the region.” 

The UN gesture “was a message for the U.S., not the U.N.,” Prince Bandar was quoted as saying. But observers say it is not quite clear if Bandar is speaking on behalf of the House of Saud, The Wall Street Journal reporting Prince Saud hadn’t raised Bandar’s concerns in meetings with Kerry, suggesting a possible division on the stance in the kingdom. But the rift with allies over intelligence gather- ing and over Syria has gradually formed some “real cracks” in overseas relations, says James Carafano of The Heritage Foundation. “This notion of ‘don’t worry, they’ll always be with us,’ that may not necessarily always be true.” 

Another longtime ally, Egypt, is mad Washington moved to cut aid after the military coup which ousted Morsi, an Islamist president the U.S. nevertheless saw as democratically elected. Egyptian Foreign Minister Nabil Fahmy characterized ties as being in “turmoil”. The strains with Egypt also contributed to complicating relations with Riyadh. While Kerry said the U.S. would not allow partners such as Egypt and Saudi Arabia to be “attacked from the outside”, by foes such as Iran, with whom recent overtures have also riled the kingdom, he stressed Egypt had to embrace democracy, to foster growth and social peace. 

But it’s how usually quiet disgruntlements on intelligence and Syria have been splashed in daylight and front-page headlines that has surprised many observers, especially over secretive Saudi Arabia. “It’s part of an overall trend, America’s disengagement and a seemingly aloof Obama, and in the Syrian case, that aloofness ran counter to the Syrians’ and Saudis’ interests,” said Andrew Tabler of The Washington Institute For Near East Policy. “The Syrian conflict has become so regionalized that our Saudi al- lies will now openly criticize the White House. It’s amazing.” 

Not to mention it is Israel, hardly an ally of Riyadh, which has been repeatedly hitting Syria, striking a shipment of Russian missiles last week. Whether the Saudis are truly reviewing their relationship with Washington or not, the U.S. president said America was reassessing its own security operations amid reports U.S. intelligence had collected millions of communications in Spain and Italy and reports Obama was largely unaware of the extent of the snooping. “We give them policy direction,” he told ABC of the NSA’s activities. “But what we’ve seen over the last several years is their capacities continue to develop and expand, and that’s why I’m initiating now a review.”

Intelligence officials meanwhile were unapologetic about their widespread activities, telling the French they were being spied upon for their own good and telling U.S. lawmakers determining foreign leaders’ course of action was a “top tenet” of U.S. intelligence policy, amid re- ports the U.S. had been spying on at least three dozen foreign leaders, including allies.Intelligence analysts stress snoop- ing, even among allies, is no secret at an age of high economic competitiveness. In fact the former head of the Direction Centrale du Renseignement Intérieur intelligence service in France told a newspaper he was “astonished” after Prime Minister Jean-Marc Ayrault said he was"deeply shocked" by the U.S. snooping claims. “I am amazed by such disconcerting naiveté,” Bernard Squarcini told Le Figaro. “You’d almost think our politicians don’t bother to read the reports they get from the intelligence services.” Call it a little horsing around among friends.

Fin d'une ère en Géorgie

Dix ans plus tard, la révolution rose semble avoir porté fruit, laissant place à une rare transition démocratique dans l’ancien bloc de l’est, à une époque où même certains membres de l’Union européenne laissent à désirer. En effet tandis qu’en Bulgarie et en Roumanie les manifestations se poursuivent contre la corruption, et qu'en Tchéquie les élections avaient pour but de remplacer un gouvernement douteux, les électeurs en Géorgie passaient paisiblement aux urnes pour remplacer Mikheïl Saakachvili, la fin d’une ère pour ce dirigeant qui aura somme toute porté un dur coup contre la corruption même si ses deux mandats - la limite permise - n’auront pas été de tout repos. 

En prisant une politique extérieure pro-occidentale, celui-ci aura enragé Moscou, les deux pays échangeant des tirs en 2008 lors d’une crise qui s’est soldée par la perte de deux enclaves russes: l’Ossétie du Sud et l’Abkhazie. La politique intérieure aura été déchirée à la manière de la géographie, une co-habitation difficile engageant Saakachvili et le premier ministre Bidzina Ivanichvili depuis les élections parlementaires de l’an dernier, organisées sans incident. Ce dernier, l’homme le plus riche au pays, aura d’ailleurs eu des mots plutôt crus envers le président sortant, qu’il traite de “menteur” et de “dictateur”, s’engageant à remettre sa démission et de poursuivre Saakachvili en justice. 

Depuis les parlementaires de 2012 nombre d’anciens membres de l’équipe présidentielle ont fait face à des accusations criminelles, dont plusieurs ministres ainsi que le premier ministre. Malgré tout “il faut reconnaitre que la Géorgie a été un bel exemple,” résumait Joao Soares, à la tête d’une délégation d’observateurs de l’OSCE. Le président a été dévoilé au premier tour, un proche d’Ivanichvili, Georgy Margvelachvili, remportant l’élection sans surprise avec 66% des résultats. Le parti au pouvoir s’est du coup écroulé à 20%, le résultat de David Bakradzé, qui a aussitôt félicité son opposant. 

Ancien ministre de l’Éducation et vice-Premier ministre, Margvelachvili n’aura pas les mêmes pouvoirs que son prédécesseur, plusieurs d’entre eux passant au nouveau poste de premier ministre selon les réformes parlementaires en cours. “Les relations sont extrêmement difficiles [avec la Russie]. Mais nous sommes résolus à ce qu’il n’y ait pas d’agression, pas d’actions destructrices de notre part”, déclarait le nouveau président élu. Tbilissi tentera de limiter ses démêlés avec Moscou, les deux parties ayant rompu le dialogue depuis 2008, sans pour autant tourner le dos à l’Europe. 

La Géorgie est d’ailleurs près d’annoncer un traité de libre-échange avec l’UE et poursuit ses rêves d’appartenir à l’Otan. C’est un équilibre peu facile à entretenir selon Sylvia Serrano, spécialiste de la Géorgie au Centre d’études des mondes russes, caucasien et centre-européen (Cerec). “Que l’on soit sous l’ère Sakaachvili ou sous l’ère Margvelaschvili, c’est Moscou qui a les clés en main [d’un point de vue militaire et politique]. La Géorgie n’a que peu de marge de manœuvre pour rétablir le dialogue avec la Russie”, précise-t-elle à France 24. Elle ajoute: “L’UE n’a pas intérêt à ce que le conflit dégènère à ses frontières. Tant que la question sécuritaire ne sera pas réglée en Géorgie, Bruxelles sera dans l’impossibilité d’ignorer le pays”. 

Le premier ministre reste quant à lui “réaliste sur les possibilités de la Géorgie” écrivant dans une lettre au Wall St Journal “Nous cesserons les rodomontades pour reconnaître que le pays est un petit acteur régional dans un environnement très dangereux”. Entre temps Ivanichvili désignait cette fin de semaine le ministre de l’Intérieur, Irakli Garibachvili, pour lui succéder. Il s'agit du plus jeune premier ministre jamais nommé en Géorgie, et son choix n’a pas fait l’unanimité, l’opposition reprochant à Ivanichvili de sélectionner un allié proche afin de conserver les ficelles du pouvoir, ce qu’il dément. 

«Garibachvili n’est pas la bonne personne pour le poste de premier ministre. Il n’a pas les compétences de base ni l’expérience, déclarait Guiorgui Baramidze, député du parti de M. Saakachvili. Ivanichvili l’a choisi uniquement pour sa loyauté envers lui». L’influence que semblerait conserver le premier ministre sortant serait même «extrêmement dangereuse» selon George Mtchedlichvili de l’institut Chatham House, basé à Londres: «Les nouveaux dirigeants doivent apprendre à agir indépendamment, et cela leur prendre du temps et du travail pour sortir de l’ombre d’Ivanichvili».

A blast from restive Xinjiang?

This is the square where popular discontent was crushed by a bloody crackdown, is more of the same coming? Much uncertainty remains about the circumstances surrounding a deadly car incident in Tian An Men square last week in which a man, his wife and mother died when their car plowed into a crowd by the entrance of the Forbidden City, before it was engulfed in flames, killing its occupants, two tourists and injuring dozens more. 

But observers say the outcome is more certain, namely more active repression against the country’s ethnic Muslims in the western region of Xinjiang, where the family reportedly hailed. Beijing called the rare incident, in a notorious part of the city which is heavily guarded, “a terrorist attack”, a version of events not entirely rejected by some keen observers of the country’s turbu- lent regions, though most wondered if criticism of the country's social policies wasn't responsible, owing to the few outlets available for disgruntled citizens. 

Were members of the Muslim minority responsible for this attack, heralding a bold offensive by a murky militant group, or was this just the latest attempt by China to blame social ten- sions on a region it has said was infiltrated by elements of al-Qaida? Xinjiang University terrorism expert Pan Zhiping told The Hindu this sort of attack was bound to happen one day or another in order to bring awareness to crackdowns usually happening unnoticed. “If [incidents] happen in a remote small village in Xinjiang, few people will notice them,” he said, noting “the Chechen groups targeting Moscow or Al-Qaeda, who have the same patterns”. 

The incident did come after a number of incidents in the country’s western breakaway region over the sum- mer, and while opinions diverge on the true nature of last week’s incident, they are more certain about Beijing’s next course of action, a further crackdown on Xinjiang Province. Over the weekend state media reported the sacking of the military commander responsible for the western province, Gen. Peng Yong, removed from the re- gion’s Standing Committee days after the Tian An Men inci- dent. The rare move suggested something was afoot to observers, some fearing more of the old iron hand instead of measures meant to lessen already flared tensions in the region. 

“Rather than open up the Tian An Men incident to independent investigation, Chinese authori- ties are issuing sinister threats against the Uighur people and making damaging accusations no one can check,” said Rebiya Kadeer, president of the World Uighur Congress, who added he doubted the government’s accu- sations the East Turkmenistan Islamic Movement was behind the attack. “Uighurs in East Turkestan and across China are about to enter into a period of unprecedented repression,” Kadeer said, adding that in a province where they are now outnumbered by Han Chinese, Uighurs were at the mercy of re- pressive “policies that are unbearable”. 

The province saw over 100 dead over the summer according to the group’s “conservative” estimates of tensions between Han and ethnic Uighurs, a state of affairs only made worse by Beijing’s heavy hand during the crisis, accord- ing to Joanne Smith Finley, a specialist on the region at Newcastle University. “There is no tradition in Xinjiang of any kind of radical Islamism,” she tells Reuters. “It’s only since the state has been repressing reli- gious practices in Xinjiang so hard, that ironically it has caused Uighur Muslims to re-traditionalize, to re-Islamise at a very rapid rate now.” 

Radio Free Asia said it had evidence the incident was a deadly revenge attack after the family had lost one of its members during the 2009 bloody riots between Han Chinese and Uighurs which had been the worst ethnic unrest in the country in decades. Officials have since vowed to “enhance their capacity to col- lect intelligence” and “take precautions against terrorist attacks” while seeking to better control the flow of migrants into the capital, where the family was said of having arrived just a few weeks earlier. But soft policies have fallen flat, and hard lines have been the preferred choice rather than tackling the heart of the matter, observers say. 

“Beijing’s policies do little to address the real sources of its Xinjiang problem, which are economic, political, and cultural,” notes Elizabeth Econ- omy of the Council on Foreign Relations. Further casting doubt on the Xinjiang terrorist angle were a series of small blasts which this week killed one person and injured eight near the provincial office of the Communist Party in a northern town, adding to already high tensions nationally.

Le foot en grève

Après avoir vidé sa vessie dans le couloir d'un vol commercial Gérard Depardieu avait dirigé son tir contre loi fiscale des socialistes appuyé par d'autres fortunés qui comme lui ont un salaire dépassant le million d'euros. L'offensive avait connu un succès initial mais cette semaine Paris restait intraitable avec les propriétaire des clubs de foot français, en quête d'exception. 

"La nécessité de redresser les comptes publics justifie, pleinement, cet effort demandé aux entreprises qui font le choix de verser des rémunérations annuelles d'un tel niveau, a indiqué l'Elysée. 

Par conséquent les clubs de foot français prévoient se mettre en touche et faire la grève contre cette loi qui taxe les richesses avec un taux de 75%. Il s'agit pour la ligue, ni moins que "de sauver le football français qui représente 25 000 emplois". 

Une première grève du genre au pays depuis quarante ans, on prévoit "un week-end sans matches avec une journée portes ouvertes dans les clubs" à la fin novembre. 

Les grèves de millionnaires, comme on en a connues l'an dernier au hockey, gagnent rarement la sympathie du modeste public. 

D'ailleurs les Français se disent à 85% en faveur de la taxe sur la richesse selon un sondage, et rejettent le geste des joueurs avec par une proportion similaire (83%), le jugeant injustifié.

Selon Matignon: "Un club de football est traité au regard de cette taxe comme une entreprise comme une autre".

Mais la popularité de cette mesure ne semble pas remonter celle de François Hollande le président le plus impopulaire de la cinquième république, et ce avec seulement environ 18 mois à l'Elysée. 

Hollande est tombé à 26% d'opinions favorables selon un autre sondage, un an et demie après avoir fait son entrée à l'Elysée, "franchissant ce seuil mythique des 30 % et pulvérisant par la même occasion le record historique d'impopularité pour un président de la République", selon BVA. 

Il devient alors moins populaire que le Front National (28%) qui a rejoint le Parti socialiste dans les intentions de vote. 

Pour ce qui est de Depardieu, ce dernier a été fait citoyen d'honneur de la commune d'Estaimpuis, en Belgique, ou il poursuit son asile fiscal. La localité compte un quart de Français, comme lui souvent très riches, qui s'y réfugient du fisc français.

Cette semaine le mouvement contre la fiscalité a provoqué un nouveau retrait du gouvernement lorsque le Premier ministre, Jean-Marc Ayrault, a annoncé la suspension de l'écotaxe, censé entrer en vigueur le 1er janvier, après de violentes manifestations en Bretagne.

Il s'agissait d'un revers pour les écologistes cette fois, en faveur de ce mécanisme visant à inciter les entreprises à utiliser des moyens de transport moins polluants. 

Mais pour l'ex-ministre Valérie Pécresse l'écotaxe était "la goutte d'eau qui fait déborder le vase" de la "révolte fiscale".

Libre-échange outre-atlantique

L’entente de principe sur le libre-échange entre le Canada et l’Union européenne - la première entre le bloc européen et un membre du G-8 - a non seulement mis un terme à quatre ans de négociations mais concrétise des rêves commerciaux datant de plusieurs décennies. Malgré tout d’importants détails restaient à régler entre les parties au moment de l’annonce “historique” de la semaine dernière. Avec ses 28 pays membres et leurs 500 millions d’habitants, les nouveaux partenaires économiques intimes faisaient de l’entente « de loin le partenariat commercial le plus ambitieux signé par le Canada. », selon le premier ministre lors de son passage à Bruxelles. 

L’entente promet d’emblée de libérer des contraintes tarifaires 98% du commerce entre les deux entités dont 95% au niveau agricole, le plus contentieux. Car alors que le libre-échange ouvre enfin au producteurs porcins et bovins canadiens le vaste marché continental, les producteurs de fromage criaient gare, à la veille du ras de marée laitier certain des produits notamment français et italiens. 

Les fermiers français s’estimaient également “outrés” par une entente qui selon eux ne prépare qu’un plus sombre complot... avec les Etats-Unis. C’est d’ailleurs une impasse sur les quotas de boeuf canadien et fromages européens qui avait mené les négociations au point mort en 2009. Autrement l’industrie automobile canadienne espérait décupler ses ventes de quelques 10,000 véhicules par année avec la disparition du tarif de 10% imposé sur les marques nord- américaines. L’entente ne se limite d'ailleurs pas au seul commerce des marchandises, prévoyant également de faciliter les investissements ainsi que la mobilité trans-continentale. 

En tout, le Canada espérait faire grimper son produit intérieur brut de $12 milliards, créer 80 000 emplois et, notamment, développer un genre de contre-poids après des décennies de commerce principalement nord- américain. Est-on plus près de la “troisième voie” de Pierre Trudeau? Le poids des Etats-Unis reste encore prépondérant, mais avec ses initiatives vers l’Asie, le Canada poursuit sa politique de diversification commerciale avec témérité. 

L’entente pas encore tout à fait finalisée, même si selon le ministre du commerce Ed Fast les grandes lignes ne devraient pas changer dans le texte poli par les avocats, celui-ci s’est empressé d’ajouter en entrevue que les pourparlers avec un autre im- mense marché, l’Inde, vont bon train. “L’Inde est un marché im- mense, dit-il, nous avons eu huit rondes de négociations mais il nous reste du chemin à faire” avant de parvenir à une entente. Alors que les 28 chambres sur le vieux continent doivent approuver l’entente, celui-ci reste confiant que le traité ira de l’avant, même si le tout n’a pas été épargné par certains contentieux. 

“Pour ce qui est du Japon et de la Corée nous négocions de manière bilatérale avec eux,” poursuit Fast. Mais le continent Européen, champion du libre-échange depuis des décennies, poursuit également ses conquêtes commerciales à travers les océans, signant des ententes avec la Corée et Singapour et espérant trouver au Canada le tremplin vers le riche marché nord-américain. Alors que ces négociations de goliath ont connu quelques accrochages, notamment en rai- son de l’affaire des scandales d’écoute, plusieurs voyaient des signes encourageants en vue d’une entente UE-EU. 

“C’est un bon signal, affirmait le ministre allemand de l’économie Philipp Roesler après l'annonce euro- canadienne, c’est une bonne base de négociation avec les autres, notamment les Etats-Unis”. En fait-on trop pour une entente avec un continent qui jusqu'à récemment rimait avec crise financière? 

Pour certains il n'est pas prématuré de parler d'une Europe en phase de reprise, même si celle-ci se chiffrait à 0,4% pour ce qui est de l'Espagne. De l'Espagne quand même! Par ailleurs même si la zone euro n'est pas sans risque, les signes sont plutôt encourageants. "A présent la plupart de la périphérie de la zone euro a quitté la récession," résumait au New York Times l'économiste Holger Schmieding cette semaine.

Averting disaster, for now

While America man- aged to prevent disaster with a last-minute deal to avoid default and reopen the government, it remained a prisoner to the causes of its 16-day shutdown - one for every trillion dollars of debt it owes - and had to swallow only its latest lesson of humility in the face of international criticism. At first it seemed like it would be short, and limited to a few closed parks, museums and late cheques, but even at that early stage the U.S. government shutdown sent a rather curious message to the world about the state of the global superpower. 

Then the signals became more critical, as President Barack Obama cancelled a trip to an Asian summit some wondered: would the crisis which introduced words such as furlough affect foreign policy as well, and ultimately the projection of U.S. power abroad? Before long the alarms became sustained and disturbing, especially on the financial front, as business experts the world over worried about the possibility of a U.S. default if elected officials failed to vote on raising the debt ceiling before a critical and recurring fiscal cliff which only underlines America’s dependence on foreign capital. 

Chief among them, China’s warning the U.S. had better come to its senses and avoid a financial calamity experts warned would make the 2008 crisis pale in comparison. China af- ter all is the world’s largest holder of U.S. government bonds, a staggering $1.3 tril- lion, followed by Japan. The warning came among others from the International Monetary Fund and ratings agencies such as Standard & Poor’s and Fitch, which placed America’s triple A credit rating on negative watch. The financial alerts came among what critics saw as signs of deteriorating U.S. influence, from indecisiveness on whether to strike Syria for its use of chemical weapons to a failed special ops mission which sought to capture al-Qaida-linked extremists in Somalia. 

The U.S. has also been criticized by trade partners including Brazil, Mexico, France and Germany for the recent spy scandal. A matter of perception perhaps, but the business community feared the very real impact of a possi- ble default, turning the circus on the Hill into the possible nightmare in the street, notably Wall Street, driven down initially by the failure of one attempt to clear the budget gridlock, before soaring upon hearing about a bipartisan Senate deal to settle the dispute. But until the very end the political fault lines which had tied a bill to keep the government running to health care laws prevented a resolution, and emotions remained raw on the Republican side, especially for the Tea Party-backed author of a 21-hour filibuster-style protest many associate with the shutdown, Senator Ted Cruz, who said he would not prevent a vote on the deal presented to Congress, but regretted it under its form. 

“It appears the Washington establishment is refusing to listen to the American people,” Cruz said. “The deal that has been cut provides no relief to the millions of Americans who are hurting because of Obamacare.” In its initial reaction to the deal, the White House said there were no winners after the shutdown. “The American people have paid the price,” officials said. And may pay it all over again in the future, critics points out, the agreement allowing the government to raise the debt limit until the next deadline, February 7th. 

“If all we achieve is a repetition of this charade we will not have achieved much,” told AP Henry Aaron of the Brookings Institution. Meanwhile friends and foe alike poked fun at the American spectacle, Chinese media and an adviser to the Commerce Minister saying the “gentle- men” on Capitol Hill were unconcerned how their “monkey business” was impacting the world and undermining Amer- ica’s international image. Canada meanwhile served notice, in its Throne Speech, that while its financial situation was more endearing it couldn’t let its guard down and an- nounced measures to balance the budget and “enshrine in law its successful and prudent approach” by introducing “balanced-budget legislation... In spite of continuing risks from beyond our shores, our Government is leading the world by example,” the gloating speech by the governor general read. “Canada is now among only a few countries in the world with a triple-A credit rating.” 

This week Sec. of State John Kerry quipped the teasing at world meetings was so pronounced officials were offering to buy him lunch. “Probably nothing has done more damage to America’s credibility in the world, our standing with other countries, than the spectacle that we’ve seen these past several weeks,” Barack Obama said the day following the deal on the shutdown, which hap- pened to be international con- flict resolution day. “It’s encouraged our enemies, it’s emboldened our competitors, and it’s depressed our friends who look to us for steady lead- ership.” Ironically, with the “spectacle” now in the past - even as America shudders to uncover the damage done by the last days - foes of Obamacare can finally find ammunition in the painful rollout of the program, marked by crashed websites and low initial sign-ups. This week, while reporting the number of half a million registrations to date, Obama stressed there was “no excuse” for the glitches that have made the rollout a near-fiasco. “No- body’s madder than me,” he said. 

“There’s no sugar coating - the website has been too slow, people have been getting stuck during the application process and I think it’s fair to say that nobody’s more frus- trated by that than I am.”And while the Dow Jones initially rebounded as the shutdown came to an end, analysts were weighing the tally of a crisis Obama says slowed the country’s growth. Not all rating agencies let America off the hook either, Fitch keeping tis watch and Chinese agency Dagong lowering its rating for U.S. currency despite the deal struck in Washington. 

“The fundamental situation that the debt growth rate significantly outpaces that of fiscal income and gross domestic product re- mains unchanged,” it re- ported. “Hence the government is still approach- ing the verge of default crisis, a situation that cannot be sub- stantially alleviated in the foreseeable future.” This sentiment was shared by the man who stood at the helm of the Fed for 20 years, Alan Greenspan, in an interview with the BBC. He said he feared only more stalemates ahead, adding “compromise” in Washington was far from being within reach. 

Meanwhile the crisis has only exacerbated a backlash against politicians of all stripes, a CNN poll this week saying 12 percent of Americans thought Congress was doing a good job, a number near its historic low of 10 percent, set in Sep- tember. According to one USA Today poll no less than 47% of Americans would replace nearly every single member of Congress in next’s year’s Congressional election. Consumer confidence reflected the hang ups over the shutdown by dropping to its lowest level since the end of last year. In addition: "The number of consumers that negatively mentioned the federal government in October was the highest in the more than half a century history of the (consumer sentiment) surveys.

And the winner is...

Usually when authori- tarian regimes with no intentions to hold free and fair elections organize a vote, such as Syria where Bashar Assad has stated he is mulling whether to run for re-election next year, the process at least involves a well-orchestrated charade and electoral spectacle to parade some attempt at legitimacy. But not so in Azerbaijan, where the election commission had to issue an apology after    mistakenly releasing the results of the vote giving 73% of ballots to the president before election day. 

They were right to do so, the incumbent - in this former Soviet republic which kept much of the old ways - got 84.5% in a win confirmed this week. Even foreign observers were taken aback despite knowing far well in advance the vote would be neither free nor fair, Human Rights Watch accusing the regime of pre-empt- ing the vote with “spuri- ous drug possession charges to lock up politi- cal activists critical of the government”. 

But the presidency is Ilham Aliyev’s,andwashisfa- ther’s for decades before despite the transition that came out of the crumbling Communist empire, sparking a war over Nagorno-Karabakh with Armenia which killed thousands, displaced a million and made millions more dream of a re- turn to stability at all cost, even if it meant returning Soviet-era dinosaur Geidar Aliyev to power. 

What makes the son’s presence at the helm somewhat tolerable to some is the country’s oil-fired prosperity, trickling down to some of the poorer elements of society to some extent. In the face of the government campaign’s full-court press and media blitz opposition candidate Jamil Hasanli, who came in second with 5.5% of the vote, stood little chance, but ven- tured to ask for a new vote nevertheless, if only bolstered by the international community’s pity. 

Despite the disappearance of the Iron curtain little could have been considered fair in ensuing elections, nota- bly the vote ten years ago which ensured the transition from father to son, or any of the elections since. Hasanli did try to focus his campaign on an issue plaguing the country on the Caspian sea, corruption, which has left Transparency International ranking Azerbaijan 143 out of 183 countries in its 2011 Corruption Perceptions Index, but he wasn't really in contention, the OSCE criticizing the vote for what it considered a profound lack of a “level playing field for candidates.” 

This despite riots over corruption in various regions of the country earlier in the year, sparking opposition hope this was something to mobilize the electorate around. Accusations of corruption have landed a number of critics in jail as political prisoners, so instead some citizens have resorted to their own means to tackle the issue. In one region they set the governor’s son’s car and hotel on fire, the sort of dissent that has failed to transpire at the ballot box. 

While the results were one-sided, there was a surprising array of diverging reports on the elec- tion from Western observers, sparking a controversy. Rights groups and European members of Parliament criticized a report by the Council of Eu- rope, declaring the vote “free, fair and transparent”. A similar report by the Parliamentary Assembly of the Council of Europe (PACE) concluded that “overall around election day we have observed a free, fair and transparent electoral process”. 

Washington however sided with the OSCE’s view the election was marked by “significant problems” finding “clear indications of ballot box stuffing in 37 polling stations, and the counting was assessed negatively in an unprecedented 58 per cent of the stations observed”.But presidential political analysis official Elnur Aslanov slammed “unfair and biased criticism” in media coverage which followed the election, pointing out, ironically “Such overcritical approach has even started before the announcement of the official outcome of elections." He blamed the early poll result on a technical glitch.

Le drame de Nairobi

Après des jours de deuil suivant la tuerie insensée perpétrée par des membres des shebab, faisant plusieurs douzaines de victimes, le président s’engagea à redoubler les efforts pour “balayer de l’Afrique” ce groupe lié à al-Qaida qui avait agi hors de ses frontières normales d’opération pour venger ses pertes au combat en Somalie. Ce n’était pas en septembre mais il y a trois ans après l’attentat meurtrier qui était survenu en pleine finale de coupe du monde, alors que des centaines de personnes suivaient le match dans un lieu public de Kampala. 

Trois ans plus tard l’Ouganda demeure le pays le plus investi dans la lutte militaire de l’Union Africaine en Somalie pour y évincer ces jeunes militants qui s’étaient séparés du fai- ble gouvernement des cours islamiques qui dirigeait le pays en 2006. Les shebab ont depuis subi plusieurs échecs, perdant le contrôle de la capitale, puis celui du port stratégique de la Kismayo. 

Les plans de reconstruction en Somalie se concrétisent également, la communauté internationale s’engageant, la veille du drame, à dépenser plus de $2 milliards afin de rétablir la paix au pays et de lancer la reconstruction après 21 ans de guerre civile. Mais l’attentat de Nairobi dans le havre de paix (selon la bro- chure) que le Westgate Mall, symbole de modernité en Afrique de l’est, est-il venu brutalement rappeler la force de frappe du groupe et sa capacité de causer des actes terroristes à l’extérieur du territoire somalien? Ou s’agissait-il alors des spasmes d’un mouvement mourant? 

Pourtant, plusieurs experts rappellent que le Kenya, qui a envoyé plusieurs milliers de soldats participer à la mission de l’UA suite aux débordements frontaliers de shebabs, avait été marqué comme cible depuis quelque temps. “Ce n’est malheureusement pas une surprise, affirmait Lydie Boka, directrice de StrategiCo à France 24. C’est la revanche du groupe des islamistes shebab, qui a annoncé depuis plusieurs années, qu’il était engagé contre les alliés du gouvernement central somalien. Les autorités étaient au courant que des choses se préparaient”. 

Selon la presse locale les renseignements auraient même averti des membres du cabinet du risque de ce genre d’attaque “simultanée à Nairobi et à Mombasa entre le 13 et le 20 septembre”, des signalements remontant au mois de janvier. Selon le Standard les services israéliens auraient également averti que des propriétés israéliennes, comme le Westgate, risquaient également d’être ciblées au long du mois. L’attaque du centre d’achat, un samedi achalandé, a fait plus de 60 victimes lorsque des hommes armés y ont pénétré, tirant dans la foule et faisant plusieurs otages lors d’un siège qui a duré plusieurs jours. Il s’agissait du pire acte terroriste au pays depuis l’attentat de l’ambassade américaine en 1998 qui avait fait 200 victimes. 

Les autorités américaines pensent d’ailleurs que des membres de cette cellule terroriste auraient trouvé refuge en Somalie, au sein de ce groupe qui comprend plusieurs combattants aguerris après des séjours en Irak et Afghanistan. Al-Qaida avait également tenté de descendre un avion israélien à Mombasa, en 2002, lieu important de la diaspora somalienne, mais ce n’est qu’en 2012 que les shebab et al-Qaida auraient confirmé leur alliance meurtrière. Mais le pacte n’aurait pas fait que des heureux, plusieurs membres du groupe craignant que l’entente ne détourne les opérations du territoire somalien, où ils conservent l’emprise de certaines zones rurales après avoir été évincés des agglomérations. 

Selon certains analystes, ces succès n’auraient qu’éparpillé plutôt que décimé les militants des shebab en Somalie. Alors que ce pays de la corne, dont la faiblesse du pouvoir central a été illustrée par les incidents liés à la piraterie, demeure instable, le Kenya, qui doit déjà composer avec des camps de réfugiés débordants au long de ses frontières et fait face à ses propres crises internes, redoute les retombées sur le tourisme d’un incident comme celui du Westgate, où plusieurs étrangers étaient également au compte des victimes. Puis une double tâche attend les autorités selon Roland Marchal du CNRS. 

“L’enjeu, ce sont les relations entre l’islam kenyan, notamment l’islam côtier, et un pouvoir kenyan qui est fondamentalement chrétien,” dit-il, ajoutant que le pouvoir doit “à la fois définir une politique vis-à-vis de cette communauté-là,etlamettreen œuvre de façon à l’intégrer davantage... et d’un autre côté aider au règlement de la crise somalienne.” Entre temps l’enquête est déjà lancée sur les possibles ratés du renseignement national, alors que le choc et le deuil donnent lieu à la colère. 

Cette semaine on étudiait non seulement les délais propres à l’intervention mais les gestes commis par les forces de l’ordre, des vidéos montrant des intervenants en uniforme empochant des biens dans des magasins abandonnés. Mais le Kenya est loin d’être le seul pays visé par des groupes qui se disent associés à l’Islamisme international. Presque en même temps les attaques de sites chrétiens au Pakistan augmentaient, dont celle d’une église qui aurait fait plus de 70 victimes. Plus près du Kenya, l’attaque la plus meurtrière de militants reliés à al-Qaida faisait une 40aine de victimes militaires au Yémen, la pire attaque du genre depuis un an dans cette autre pays où le mouvement s’est répandu malgré les frappes de drônes américains. Sans parler de la menace islamiste de Boko Haram dans le nord-est du Nigéria, responsable de la mort de douzaines d’étudiants lors d’une attaque cette fin de semaine. 

"Ce sont les liens de plus en plus étroits entre ces groupes à travers l'Afrique qui deviennent de plus en plus dangereux," estimait le général américain Carter Ham en décembre dernier. Le mois précédant l’attaque de Nairobi la menace terroriste se faisait sentir lorsque les Etats-Unis ont temporairement fermé 19 missions diplomatiques au Moyen-orient et en Afrique du nord après avoir capté un mes- sage entre le dirigeant d’al-Qaida, Ayman al-Zawahri, et le chef de l’aile du groupe terroriste au Yémen. Somme toute, la mouvance et ses sympathisants demeurent toujours une menace malgré le décès d’Osama bin Laden. 

“Je pense qu’on s’est un peu trop bousculé pour faire la nécrologie d’al-Qaida, estime Bruce Hoffman de l’université Georgetown, ils ont connu des ratés, c’est sûr, mais ils sont plus persistants qu’on l’imagine”. Entre temps les gestes d’unité nationale qui ont suivi le drame auraient été de courte durée, sinon quelle unité: Des politiciens faisaient appel cette semaine à la fermeture de camps de réfugiés somaliens dans ce pays qui compte notamment le plus important camp de réfugiés au monde. 

Puis la mort d'un imam a donné lieu à des gestes de représailles, comme l'attaque d'une église chrétienne, des membres de la communautés musulmane faisant un lien entre cette mort et l'intervention lors de la tragédie de Westgate.

Le vote tamoule l'emporte

Certes ils ont perdu la guerre, mais quatre ans après la défaite des Tigres tamouls au Sri Lanka, ce sont les nationalistes qui ont crié victoire lors des premières élections organisées dans le nord du pays depuis une guerre civile qui aura duré un quart de siècle et fait des milliers de victimes. L’alliance nationale tamoule a remporté 30 des 38 sièges en jeu au Conseil provincial, rien de moins qu’« un vote écrasant pour l’autonomie des Tamouls » selon le chef du parti, C. V. Wigneswaran, qui d’un même souffle cherche à rassurer que l’objectif des nationalistes n’est plus tout à fait ce qu’il était: « Tout ce que nous demandons c’est un état fédéral, d’autant que ce système est déjà en place dans le reste du Sri Lanka ».

Soit l'autonomie, et peut-être aussi le départ de troupes sri lankaises accusées d’intimider la population locale, certains agents en civil étant notamment soupçonnés de trainer près des bureaux de vote lors du scrutin pour faire pencher la balance en faveur du parti du président. Peine perdue cependant, celui-ci remportant à peine sept sièges, une déconfiture aux urnes qui pour plusieurs fait presque oublier la défaite sur le champ de bataille. L’élection sera-t-elle le premier pas espéré vers la réconciliation nationale avec la majorité cinghalaise? 

Peut-être, pourvu que d’autres pas bottés prennent le chemin du rivage puisque selon l’ancien juge à la Cour suprême Wigneswaran la présence de l’armée constitue: «le problème numéro un des tamouls dans la province du Nord. Il faut se débarrasser de l’armée. On doit les mettre dans des casernes, ailleurs». Le président sri Lankais Mahinda Rajapaksa reproche au TNA de vouloir créer un état séparé et a tout fait pour financer la reprise dans le nord troublé du pays, investissant des millions pour rebâtir les infrastructures détruites par la guerre. 

Le TNA prétend cependant se satisfaire du transfert de certains services, comme celui de la police, de fonds pour redévelopper une région ravagée par la guerre civile, et de mettre fin à la corruption omniprésente dans le nord du pays. Les nationalistes ne sont pas les seuls à critiquer le gouvernement central de la sorte. Le haut commissaire aux droits de l’homme de l’ONU avait notamment laissé entendre que le pays glissait vers “l’autoritarisme” lors d’une visite récente en prévision d’un rapport, fort attendu, qui devrait tomber en mars. 

Navi Pillay avait achevé en fin août sa mission d’enquête sur les crimes de guerre au Sri Lanka se disant « très inquiète » et affirmant que des responsables militaires avaient « harcelé et intimidé » plusieurs personnes simplement pour avoir parlé avec son équipe. Celle-ci a notamment fait l’objet de nombreux reproches à la fois de la part de certains ministres et de la presse officielle, où on pouvait lire «Elle est arrivée avec un parti pris et elle est repartie avec son parti pris ». Selon Amnistie Internationale, qui a lancé une campagne forçant le gouvernement à faire la lumière sur les violences de la guerre civile, le climat au pays était extrêmement tendu lors de sa visite. 

«Un avocat qui j’ai parlé a décrit la situation actuelle au Sri Lanka comme « un climat d’oppression », résume Yolanda Foster. Des militants renommés sont filés et interrogés. Les victimes craignent d’être punies parce qu’elles ont parlé. Elles ne savent pas comment partager au mieux leurs histoires avec Navi Pillay et néanmoins rester en sécurité.» 

Le Sri Lanka avait notamment permis sa visite controversée afin de redorer son blason à la veille de son sommet des pays du Commonwealth en novembre. Pillay aimerait que Colombo profite du temps qu’il lui reste d’ici mars pour “mettre en branle un processus national crédible” sur les allégations de violations des droits de l’homme, notamment lors des derniers mois de la guerre, en 2009, et “poursuivre les coupables”. La commissaire regrette que durant sa visite elle ait reçu peu de nouvelle information sur cette enquête qui accuse l’armée, notamment, d’avoir procédé à des exécutions sommaires. Celle-ci exige une enquête internationale si Colombo ne fait pas preuve de plus de transparence lors des prochains mois, une accusation rejetée par le gouvernement.

Is Central African Republic next?

While the attack in Nairobi was a reminder of the remaining chaos in Somalia, France warned the United Nations another country risks becoming as volatile and stateless on the continent, the Central African Republic, where it urged the world body to step up its presence and consider peacekeeping operations. Foreign Minister Laurent Fabius used the annual gathering of world leaders at the UN to draw attention to the continuing crisis in the country of 4.5 million since Seleka rebels ousted president François Bozizé in March. 

While the capital Bangui seems largely stable, the rest of the country is at the mercy of some 25,000 rebels, many of whom have gone rogue and have been marking their territory. The Seleka alliance was disbanded by interim president Michel Djotodia, a Muslim president whose choice in the largely Christian country has sparked religious violence not unlike what has become commonplace in nearby Nigeria. Two weeks after Djotodia ordered the Seleka rebel coalition dissolved the rebels still refuse to follow the command of their former leader. 

This caused Gen. Jean Felix Akaga, commander of a 2,000-strong force, to warn them this week they would be forced to hand their arms if they didn't put them down voluntarily, calling failure to disband “a declaration of war” against neighbouring states. UN officials have blamed both sides of committing war crimes, prompting the former colonial power to draft a United Nations resolution opening the way for the presence of blue helmets in the country. Fabius, as well as president Hollande, who also rang the alarm last week, sought to bring attention to the troubles amid an assembly consumed with the latest developments in Syria and Iran. 

“CAR has become a lawless state and in a lawless state the exactions in- crease and without any action it can become the refuge of all terrorists.” The United States’ UN ambassador, Samantha Power, was equally concerned about the prospect of yet another failed state forming in the continent, becoming a breeding ground for extremist groups such as al-Shabbab. “The devastating events in Kenya the last few days only underscore how terrorist groups and other extremists take advantage of law- less or ungoverned spaces,” she said, adding the CAR’s situation “constitutes a terrible human tragedy and a threat to international peace and security, and that merits the full and immediate prioritization and attention of the international community at the highest levels.” 

Meanwhile the fighting has created a humanitarian crisis of tremendous proportions, some 170,000 people - many of them women and children - sent fleeing from their villages in the latest round of bloodletting ac- cording to the UNHCR, which says 400,000 people, a 10th of the population, have been dis- placed by the fighting. “We found people in desperate need of assistance, such as food, water, shelter and medical care,” said the organization’s Jean-Claude Ndanga. “They have no food and are sleeping under trees in this rainy sea- son”. 

The agency says 400 people were killed in the latest fighting which left villages burnt, looted and deserted, the lawlessness making it insecure for its staff to provide emergency assistance. “CAR is not yet a failed state, but has the potential to become one if swift action is not taken,” added UN humanitarian chief Valerie Amos. France, which played a limited military role during this year’s transition, proposes a resolution to back the African Union mission currently in the country and eventually see that it evolves into a U.N. peace-keeping mission. Paris is confident it can count on majority support in the UN Security Council but is aware modalities need to be worked. 

CAR leaders meanwhile warn time is of the essence as chaos further gains the lawless countryside. “It is now more important than ever to react because each day that passes endangers the country even more,” Prime Minister Nicolas Tiangaye said. “We have to act now because tomorrow will be too late.” But some critics argue disbanding the Seleka itself may be a recipe for disaster without a coherent stabilization plan. “Djotodia’s decision could unleash between 20 000 and 25 000 armed fighters on a country known for recycled rebellions,” points out David Zounmenou of the Institute of Strategic Studies. 

“While he has resorted to the services of foreign private security companies for his own security, the children and women who bear the brunt of the instability have no such luxury. Without a proper plan for a comprehensive stabilisation process and a coherent political process that ends the cyclical violent regime change, the CAR could remain a source of instability for the region.”

Does Syria say anything about Iran?

While next door Syria has brought the world on the brink of war, could Iran be taking a step back from its own precipice and a bold leap in international relations? Or will its newly-elected cleric not practice what he preaches? Syria has been a first test for the new Iranian presidency months after the election of the moderate Hassan Rohani, and perhaps an opportunity to improve relations with the West. So far some signals coming out of Tehran have been encouraging, everything from a mys- terious tweet wishing all Jews around the world a happy new year to the welcoming of Russian plans to put Syrian chemicals under international supervision. 

This weekend Rohani told President Vladimir Putin he was seeking the Russian leader’s newly-minted mediating skills to help resolve “the Iranian nuclear problem” which casts an even larger shadow over the tense Mideast region, and went on to tell ABC news this week his country would never develop nuclear weapons. Even before his election this summer Rohani has spoken of the need for greater freedoms in the Islamic republic, but has staunchly defended the country’s nuclear programme. A Syrian ally, Tehran condemned the use of chemical weapons in Syria and backed plans to put Damascus’ chemical weapons under international control, but said U.S. strikes would lead to war. 

Since the beginning of the bloody 2011 uprising next door Iran has supported the Assad regime with billions in weapons and even manpower, its revolutionary guards and Hezbollah fighters taking on the rebels for control of Syria. While Tehran could consider the decision to ultimately, and after much deliberation, hold fire a sign of weakness by the U.S. administration, President Barack Obama warned this would be a mistake, and ignore an impor- tant opportunity to thaw relations with Iran. 

“The Iranians recognize they shouldn’t draw a lesson that we haven’t struck (Assad) to think we won’t strike Iran," he said. “What they should draw from this lesson is that there is the potential of resolving these issues diplomati- cally.” What some critics called an important drawdown of U.S. policy during the crisis, Obama considered a judicious balance of carrot and stick to bring solu- tions to the table. “If you have both a credible threat of force, combined with a rigorous diplomatic effort... you can strike a deal,” the U.S president told a TV interview.

The chemical threat, Obama reminded, paled in comparison with the threat of nuclear arms in the region. “The nuclear issue is a far larger issue for us than the chemical weap- ons issue, that the threat against Israel that a nuclear Iran poses, is much closer to our core inter- ests, (and) that a nuclear arms race in the region is something that would be profoundly destabilizing.” Obama said he and the Iranian president has ex- changed letters about the crisis in Syria but provided few other details, adding he didn’t expect Rohani to “suddenly make it easy” to reach a long-sought deal on Iran’s nuclear programme. 

Rohani was more elaborate during his TV inter- view, saying: “From my point of view, the tone of the letter was positive and constructive. It could be subtle and tiny steps for a very important fu- ture. While the last word in Iran often rests with Supreme Leader Ayatollah Ali Khamenei, there were signs he was giving the new president some flexibility of action, adding: “It is not necessary for the (hard-line, Revolutionary) Guards to have activities in the political field.” In another encouraging sign, the authority on Iranian nuclear issues was transferred from the hawkish national security council to the foreign ministry, headed by another moderate, Mohammad Zarif. There is even some speculation Obama and Rohani could end the decades-long freeze on face to face meetings between the countries’ leader, dating back to the Iranian revolution. 

This week the White House said Obama was open to such a meeting "provided that Iran demonstrates a seriousness about dealing with its nuclear weapons program." In the lead up to Rohani's visit to the U.S. to attend the UN general assembly, Iran freed 11 political prisoners, something Rohani promised he would do during the campaign. 

Meanwhile Moscow has been leading the diplomatic charge with yet another Muslim ally, Putin coming out of a meeting with Rohani last week agreeing to visit Iran and possibly discuss Tehran’s nuclear programme, one Putin insists the country has a right to so long as it is for peaceful means. “As far as the Iranian nuclear problem is concerned, we would like this problem to be solved as soon as possible within the framework of international norms,” Rohani told Putin dur- ing the meeting. Rohani was never considered an agent of change or reform in Iran, but analysts have been trying to pick up signs of whether a detente can at least come from the change of leadership after the troubling Ahmadinejad years, and there have been encouraging signs. 

While the latter was well known for his denial of the Holocaust, a social media account said of being owned by the presidency recently tweeted what many considered a surprising: “As the sun is about to set here in #Tehran I wish all Jews, especially Iranian Jews, a blessed Rosh Hashanah” to mark the Jewish holiday. A similar social media message came from the account of Zarif. Tel Aviv University’s Raz Zimmt told Haaretz these wishes are extraordinary for several reasons: “Iran has always maintained it differentiates between Judaism and Zionism, and that its policy is anti-Zionist and not anti-Semitic. However, this is a definite expression of a change in terminology and atmosphere that defines the new Rohani era, after years of an Ahmadinejad-led discourse that was dominated by Holocaust denial", he said, adding it was a possible sign of opening to the West the Rohani tweet extended the message to “all Jews”. 

The fact the tweet appeared at all is encouraging, considering the regime's usual ban of social me- dia networks. Zarif had said Iran never denied the existence of the Holocaust, a welcome change by some, but others remain sceptic. Israel’s Benjamin Netanyahu for one considers the ever-present Iranian threat through the prism of the Syrian crisis. “The message Syria re- ceives will resonate very strongly in Iran,” he recently said about the chemical weap- ons crisis. His office didn't seem convinced by Rohani's pitch ei- ther, stressing "one mustn't be fooled by the Iranian president's fraudulent words." 

At least one Iranian lawmaker has threat- ened strikes against Israel should US bombs fall on Syria. But in an op-ed piece in the Washington Post, Rohani said his platform of "prudence and hope" had been embraced by electors who believed his approach to international affairs was long overdue. "I'm commit- ted to fulfilling my... pledge to engage in constructive interac- tion with the world," he wrote. "Gone is the age of blood feuds. World leaders are expected to lead in turning threats into opportunities." 

Is this in fact what has happened in the usually dreary Middle-East? "We've had these overtures in the past, those were more or less sin- cere," notes Suzanne Maloney of the Brookings Institution. "The distinction (this time) is that it's the first time in Iran's political history that there's been a consensus among relevant decisionmakers to deal with Washington and overcome the difficulties that Iran faces." But she adds the jury is still out on whether Iran just wants to al- leviate the many crippling sanctions it faces or seeks genuine change in the international arena.

Elusive peace in the Philippines

Like the country’s geography, the Filipino insurgency forms an archipelago, one of dispersed and sometimes conflicting rebel groups, making any peace effort a struggle for Manila. There was a reminder of this recently as one group excluded from the current peace drive, the latest - initiated last October -, not only took up arms but paralyzed a city of a million and regional hub of the contested south of the country. That is where not only an Islamist, but also a Marxist insurgency, rages on after decades of conflict with the central government. 

As it launched its latest peace drive, the government hoped to include both rebel movements, themselves a gathering of splinter groups and rival factions, to bring stability to the archipelago, but it’s hard enough bringing all the Islamist groups to the table alone, some still clutch- ing weapons and holding on to dreams of an independent south. The group responsible for storming Zamboanga, a major city of Mindanao, resulting in the deaths of dozens while forcing thousands to flee, taking some 100 hostages along the way, unilaterally declared independence and complained it was never included in the tenuous peace process, the latest in a string of attempts to end the fighting in the country’s volatile south. Nur Misuari, the 71-year-old leader of the group, is said of being upset his faction of the Moro National Liberation Front was left out of talks altogether. 


While the army was closing in on the group this week, the rebels managed to set hundreds of buildings on fire and take hostages, but fighters were being rounded up in the face of superior military firepower. In one particularly curious incident, a police chief was made hostage him- self after being brought in to negotiate freeing a number of captives. In the end Senior Supt. Jose Chiquito Malayo negotiated his own freedom, persuading the 23 rebels to hand their weapons, which they did, releasing their prisoners. 

Still the incident was a reminder of the long arduous work ahead to bring peace to the tense region. The recent fighting was in fact far from being the only instance of resistance to the peace effort. In February rebels from the Philippines travelled by boat to the island of Borneo in Malaysia, in a clash which killed some 60 people, creating diplomatic tensions between the neighbours. Splinter groups are hard to bring together in the name of peace because they are ruled at the clan level, Ramon C. Casiple of the Insti- tute for Political and Electoral Reform tells the New York Times. 

“The power structure of the clans and tribes transcends the power of the political groups,” he said. “Whatever group they are aligned with, their allegiance is to their clan.” The peace agreement would create a semi-autonomous zone in the south of the country, giving the Moro Islamic Liberation Front greater say in its regions of the south. 

The predominantly Muslim region would have its own police, budget and receive a share of wealth from natural resources. Sharia law would be applicable to Muslims. In exchange the re- bels would have to disarm and renounce independence goals. But a variety of militant groups, from the Al-Qaida linked Abu Sayyaf, the Bangsamoro Islamic Freedom Fighters, to the Khilafah Islamiyah Movement have yet to abandon dreams of ruling their own land in this region awash with weapons. And the Philippines army has come under stern criticism for its handling of this week’s crisis, critics saying the soldiers have responded too violently, often catching civilians in the crossfire.

Le vote norvégien

L’ironie est triste, tragique même, et éclipse presque l’élection de la dame de fer du septentrion, la deuxième à obtenir le poste de premier ministre en Norvège: deux ans après le massacre d’Anders Breivik dans un camp de jeunesse politique, le parti anti-immigrant auquel il appartenait risque d’occuper pour la première fois une place au sein du gouvernement après un scrutin où non moins d’une trentaine de survivants avaient tenté de se faire élire. 

Pourtant Jens Stoltenberg, le premier ministre travailliste sortant en quête d’un rare troisième mandat, avait plutôt bien fait dans les heures suivant la tragédie qui a fait 77 victimes, la plupart dans la fleur de l’âge, réconfortant une population dévastée par le carnage d’Utoya et l’explosion d’Oslo qui l’avait précédé. Mais un rapport ultérieur faisant état des défaillances institutionnelles lors de l’intervention policière avait porté un dur coup au gouvernement de gauche. 

En fin de compte les conservateurs, guidés par Erna Solberg, ont enregistré leur meilleur résultat depuis 28 ans, avec 26,8% des suffrages, mais pas assez pour seuls tenir le gouvernail du pays scandinave. L’occasion était donc rare pour le parti progressiste, le troisième au pays lors de l’élection, qui prône parfois des politiques dignes des pires envolées orales du meurtrier qui se prétendait dernier templier tenant tête aux hordes immigrantes ciblant le petit pays de cinq millions d’habitants. 

“Les électeurs avaient le choix entre 12 ans d’un gouvernement rouge-vert ou d’un gouvernement qui apportait de nouvelles idées et de nouvelles solutions,” déclara Solberg le soir du sacre. Mais quelles idées pour cette coalition de centre-droite plutôt osée? Entre autre une baisse d'impôts - parmi les plus élevés dans un pays où éducation et santé sont publiques et gratuites-, chez les plus riches, et de nouvelles occasions pour le privé dans le domaine de la santé. Alors que le parti progressiste avait déjà connu de meilleurs résultats, terminant second en 1997, 2005 et 2009, il était jusque là plutôt tenu à l’écart de tout gouvernement. 

En 2009, gonflé par son résultat, il avait proposé de sabrer le nombre de demandeurs d’asile de 90%, tout en cherchant à interdire le port du voile islamique à l’école et l’immigration de certains pays “de pauvre et d’illettrés” dont la Somalie, l’Afghanistan ou le Pakistan, accusant ses immigrants d’abuser le l’état providence. Pourtant cette année ce sont encore les travaillistes qui avaient enregistré le meilleur résultat, avec 30,8% des votes, mais une alliance avec les socialistes et le parti du centre ne ferait guère mieux que 40% des voix, plus faible que la coalition de quatre partis proposée par celle que l’on dénomme l’Angela Merkel norvégienne. 

“Il nous faut de nouveaux et différents emplois indépendants de l’industrie pétrolière,” déclare-t-elle, dans ce pays qui roule sur l’or noir dont le taux de chômage reste en -dessous de 3,5%. Mais chez certains survivants de la tragédie, le rôle du parti progressiste au sein du gouvernement laisse un goût amer. 

“Certains de leurs représentants les mieux connus se servent toujours d’un langage très anti-immigrant, fait remarquer Vegard Groslie-Wennesland, qui était sur Utoya au moment de la tragédie. Ce genre de rhétorique va créer un environnement plus hostile”. 

Autant dire que les anciens liens entre Breivik et le parti, qu’il a d’ailleurs abandonné, le considérant pas assez agressif, n’a pas manqué de faire la manchette, et de porter au dur coup à la fierté norvégienne. Quelques jours après le scrutin, le ministère des affaires étrangères se désolait de constater que la presse de 12 de 19 pays a fait le lien, et du coup entaché l’image de la nation. Le secrétaire d’état Torgeir Larsen, lors d’une offensive visant à corriger cette perception, a rappelé que tous les partis, même les progressistes, avaient condamné l’attentat du 22 juillet, et regrettait le “contexte négatif” véhiculé dans les médias, qui pouvaient donner une image“xénophobe” au pays qui se vante d’être parmi les plus tolérants et égalitaires de la planête.

The case against Syria

There had been attacks on civilians before in the bloody Syrian conflict which has claimed over 100,000 lives and sent two million refugees fleeing to neighbouring countries, spreading a humanitarian crisis throughout the region. There has even been quite conclusive evidence of a previous chemical attack, that red line Western powers warned could not be crossed without consequence. But there hadn’t been anything like this, not on this scale. Images of rooms and streets littered with otherwise unbloodied bodies, over 1,400 of them in all including over 400 children ac- cording to Sec. of State John Kerry, left news rooms across the world debating whether to place them on the cover or not. 

The graphic photos showed lifeless men, women, and small children, sometimes wrapped in white sheets, with survivors barely able to breathe, their bodies twitching some- times violently, all vic- tims of what the UN says was clearly a chemical at- tack, but could not say by whom. The U.S. however did not hesitate when it came to as- signing the blame for what Kerry called “inconceivable horror” as he listed the evidence intelligence agencies held with “high confidence” showing the Assad regime had gassed its own people. 

Preparing their bat- tle plans with what they said was certainty Syria had committed the unthinkable, Western powers readied their war machines, London putting forward a UN resolution “authorising all necessary measures to protect civilians” in Syria. But a decade after the Iraq war, this would not prove to be an open and shut case for intervention. As expected the resolution went no- where and Britain’s call to arms would suffer a historic blow. 

Over the weekend U.S. President Barack Obama said that af- ter carefully weighing his decision he found the U.S. should strike Syria for what he called the worst chemical attack in the 21st century, but would seek congressional approval to do so. The Assad regime saw this as a small victory and sign of indecisiveness by the commander in chief. By the be- ginning of the week Obama had won the support of key mem- bers of Congress, the president insisting the red line that had been crossed hadn’t been his alone, but one that defined by the international community. A familiar refrain to those recalling the months leading to the invasion of Iraq. UN Sec. General Ban Ki-moon warned military intervention could spark turmoil in a region already facing an acute refugee crisis, the agency putting the number of internally displaced people to 5 million. 

If it is shown chemical weapons were used in Syria, however, he said the Security Council should then unite and act to respond to such “an outrageous war crime”. Obama had concluded early on there was little doubt the regime was responsible for the attack Damascus has been accusing the rebels of carrying out, and stated the regime had carefully planned it, but the president added he would seek to avoid a lengthy engagement such as Iraq and instead consider a“limited, narrow act” to deliver a clear message to Assad. A recipe for failure to some observ- ers, but to others, the least terrible option available to the president. 

“It’s important for us to recognize that when over 1,000 people are killed, includ- ing hundreds of innocent children, through the use of a weapon that 98 or 99 percent of humanity says should not be used even in war, and there is no action, then we’re sending a signal that that international norm doesn’t mean much,” Obama said. But this would have to take place without Britain, whose parliamentarians ultimately voted against a strike against Syria, reflecting a public opin- ion where two-thirds were against military action against the Middle-Eastern country. 

The government would “act accordingly” Prime Minister David Cameron said after the defeat. As the U.S. said it would go it alone if necessary, France, the first country to call for an intervention against the country and seek to arm Syria’s rebels, reiterated its support for a strike, but later said it too would sum- mon lawmakers. But for Cameron, the loss was the source of a major embarrassment, the prime minister having failed for the first time since the 18th century to rally the troops for war, falling short of securing the support of parliament. As expected, attempts to get the Security Council to back firm action had also failed given opposition by veto-holding China and Russia. 

Moscow and Paris meanwhile sent warships to the region, joining a gathering of U.S. vessels carrying cruise missiles of a possible long-distance strike aimed at teaching Assad a lesson rather than seeking regime change. Syria meanwhile, where it is suspected the leadership has been anticipating military action for months, called the US charge a total fabrication while Russia’s Putin urged Washing- ton to fully present the evidence, calling the gas attack a “provocation by those who want to drag other countries into the Syrian conflict.” Even a limited strike could have much wider regional implications as Iran warned it would respond to any attack against its ally, and Israel prepared for being in the receiving end. 

An Iranian law- maker threatened just that as Tehran upped the rhetoric in a crisis testing the young Rohani presidency. “The Zionist regime will be the first victim,” told local media Hossein Sheikholeslam. In an interview this week with French media Assad suggested “French interests” could be the subject of reprisals in case Paris participated in a strike, a message also meant for Washington as Congress weighed its decision. Russia and China warned a strike would have “catastrophic consequences” for the region. “Attempts to bypass the Security Council, once again to create artificial groundless excuses for a military intervention in the region are fraught with new suffering in Syria and catastrophic consequences for other countries of the Middle East and North Africa,” said foreign ministry spokesman Alexander Lukashevich in a statement. 

Overall experts were still struggling to understand the logic be- hind Assad’s use of chemical weapons. The Syrian army had turned the tide of rebel gains in June by recapturing the town of Qusayr, on the border of Lebanon, where the government feared the further implications of a war which had already brought violence to its cities. But since the rebels had re- bounded with new gains, bring- ing the fight to the suburbs of Damascus, where the chemical attack took place. Syrian officials could be overheard discussing the implications of the attack on a phone conversation captured by U.S. intelligence. The Russian president called the U.S. charge “utter nonsense", a rebuttal sustained during a G20 summit which left many of the participants divided on Syria. What would make Assad risk using chemical weapons he must have known would bring the wrath of the international community and almost certain airstrikes? Did he? 

“What makes military and strategic sense to Assad may not make military and strategic sense to us,” military analyst Emile Hoyakem told the New York Times. “Assad is fighting his own fight on his terms and on the timing of his choosing. He may have made a mistake this time - perhaps he didn’t mean to kill that many, or assumed the international community had become less sensitive - but it doesn’t mean that it didn’t make sense from his perspective.” After all, didn’t the world stand idly by when Saddam Hussein gassed his Kurdish population 25 years ago, killing more than ten times as many people? But as the rebels regained their strength, more radical elements joined them, making any post-strike scenario one to contend with. 

As for removing Assad, that could change the balance of power entirely and even spark further ethnic attacks according to Stratfor. “It is far from certain that sectarian carnage would end with Assad’s demise, it would possibly even intensify” wrote Robert Kaplan, amid re- ports of Islamic rebels targeting a Christian village. But as the British step back showed, there was little appetite for a strike among many, and some were critical of the half-measures being considered, including some rebel elements, who regretted the midway approach Obama seemed to be considering. “It’s good and not good, because the strike would not be lethal to the Syrian regime,” a Free Syrian Army officer told Global Post.

Rentrée pleine d'émotions au Québec

Les saisons changent, les partis au pouvoir aussi, mais le débat s’éternise sur les accommodements raisonnables au Québec, et la rentrée parlementaire ne préparait que le tout dernier acte sur la question alors que le PQ marque le premier anniversaire de son élection. Après le débat de l’été sur le port du voile sur les terrains de foot, c’est le projet de charte des valeurs québécoises qui, avant même d’être rendu public, sème la controverse après l’apparition prématurée de ses grandes lignes dans la presse. 

Parmi elles l’interdiction du port de signes religieux dans la fonction publique, une idée qui a déjà été mise au banc d’essai dans les écoles en France, et qui selon les premiers sondages aurait l’appui de trois Québécois sur cinq. Mais alors que la première ministre estime que cette soi-disant charte de la laïcité constitue un point de ralliement au sein de la population, l’idée est loin d’être approuvée par tous, notamment par les anglophones de la province, chez qui elle obtient l’appui de seulement 25% des citoyens. Et autant dire que le Québec est la seule province au sein de la confédération où ces idées obtiennent un appui majoritaire. Quoi faire pour rassembler les deux solitudes? 

“(La future charte) va devenir, j’en suis certaine, un élément fort d’unité entre les Québécois comme c’est le cas pour la loi 101, qui nous a réunis plutôt que nous diviser” soutient pourtant Pau- line Marois, ajoutant que c’est au contraire “l’absence de règles claires” qui divise la population. Autant dire qu'au sein de la classe politique, le projet était loin d’être unanimement accepté. Le chef libéral Justin Trudeau se disait “inquiet” du projet, y voyant une charte motivée par la “peur”. Thomas Mulcair, chef du Nouveau Parti démocratique, exige que le PQ respecte les recommandations de la Commission Bouchard-Taylor. Dans son rapport de 2008 celle-ci recommandait entre autre que les juges et policiers ne portent pas de signes religieux visibles mais donnait libre-choix aux fonctionnaires, enseignants et professionnels de la santé. 

Questionné sur la nouvelle charte, le co-président de la commission, Charles Taylor y voyait même un geste digne du président Poutine. “Je vous défie de trouver un autre pays dans l’hémisphère où on a ce genre d’exclusion. Il y a des pays beaucoup plus diversifiés que le nôtre comme le Brésil, qui vont trouver ça ahurissant. Ils vont dire : ‘qu’est ce qu’ils ont dans la tête ces Québécois’, a-t-il commenté à La Presse. Ça dit : si vous avez certaines convictions, [...] vous êtes un citoyen de seconde zone, parce que ceux qui ont de telles convictions ne peuvent pas postuler à des emplois dans le secteur public”. 

Par ailleurs le chef de la Coalition avenir Québec rejetait certaines des idées “radicales” du PQ, sans pour autant nier le besoin d’une charte de ce genre, et appuyant entre autre l’idée d’interdire les signes religieux aux enseignants. «On sait que ce débat va diviser les Québécois, mais on n’a pas le choix de le faire», estimait François Legault. Marois a-t-elle dépensé le capital politique qu’elle semblait avoir accumulé avec son intervention rapide suite à la catastrophe de Lac Mégantic? En fait les derniers sondages montrent un PQ de retour à sa popularité électorale. 

“L’adoption d’une charte de la laïcité - ou des «valeurs québécoises» - n’est pas nécessaire ni souhaitable puisqu’elle n’apporterait rien de plus ou de bon au bagage législatif dont est déjà muni le Québec, fait remarquer le philosophe Sébastien Lévesque dans un blogue. Nous devrions davantage nous pencher sur les problèmes liés à l’intégration économique des immigrants, principale clef de leur épanouissement parmi nous.” Curieusement, alors que la majorité des citoyens de la belle province disent appuyer le projet 48% sont convaincus que son adoption va “créer plus de chicanes ”, 28 % seulement y voyant là la solution aux problèmes d’accommodements religieux. 

Marois accorde cependant toute son importance à la démarche, allant jusqu’à comparer le projet à la Charte de la langue française. “La charte, elle va devenir, j’en suis certaine, un élément fort d’unité entre les Québécois, comme c’est le cas pour la loi 101, qui nous a réunis plutôt que de nous diviser”, a-t-elle soutenu. Avouant que certaines des idées “causent plus de préoccupations que d’autres, le premier ministre Stephen Harper a rappelé que l’important était d’assurer que ”les droits de tous les Canadiens, les droits fondamentaux de tous les Canadiens soient protégés" et se demandait si le projet péquiste n’avait pas d’autres intentions. 

Pendant que le ministre français de l’éducation annonçait en cette rentrée que la charte de la laïcité sera affichée “dans tous les établissements” scolaires publics d’ici à la “fin septembre”, au Québec une fédération des enseignants s’opposait au projet, se disant refuser de participer à la “chasse aux sorcières” provinciale.

Nigeria's enduring violence

It’s been four months since Nigeria declared a state of emergency in the violent northeastern part of the country, and confusion about the whereabouts of the leader of Boko Haram added to a spike of violence since his alleged demise, claiming dozens of lives, have only shaped a more chaotic state of affairs in parts of Africa’s most populated country. Adding yet another dramatic twist to events are suspicions members of the hunted group are resorting to cannibalism to survive. 

Has the outbreak of violence sought to dispel rumors of Abubakar Shekau’s death, claimed by security forces in August, or was it staged to show the militant group’s continuing potency? It wouldn’t be the first time Shekau, the former n.2 of the organization until leader Muhammad Yusuf was killed in police custody in 2009, has been reported killed or injured, leading many observers to doubt claims of his death last month, after what officials said was an earlier injury suffered during a gun-battle. 

The circumstances of Yusuf's own demise had been foggy until well after his death and to some remain unclear today. Since Shekau’s alleged demise some 100 people have been killed in the Muslim state of Borno the group has been targeting for years, leaving 3,000 dead in its wake since 2009. This week Boko Haram fighters were suspected in the death of some 20 people in two villages, after a weekend they killed 38 others, including members of rival vigilante groups in Borno, which borders Niger, Chad and Cameroon. 

The vigilantes have taken it upon themselves to pick up arms to combat Boko Haram, to show they will no longer be intimidated by them, but some- times commit their own acts of violence against the population. The attack came as gruesome details of previous attacks by the group were being reported. Dozens of victims from the Borno village of Dumba were reported to have had their throats slit and eyes gouged out in an attack whose methods were said of being preferred to shooting, to avoid attracting the attention of security forces out in great numbers in the state. While the group has been spreading carnage in the state it has been increasingly squeezed by the special task force soldiers brought in since the introduction of the state of emergency and there are indications, leaderless or not, some of its members’ resources have been diminished to the point some are resorting to cannibalism to survive. 

The sensational report is alleged in the testimony of a suspected member of Boko Haram who said he managed to flee members of a group he feared would kill him to survive after what he described as acts of cannibalism. Momodu Bukar told media he left the group after it became stranded with no supplies and members started dying from lack of food. “I thank God that I escaped because I would have been slaughtered by now to provide meal for my col- leagues at the camp,” he said, after claiming he witnessed killings to feed the surviving members of the group. 

“It all started last Monday when three of the combatants in camp died of acute hunger, and it became obvious that all of us will die if action was not taken,” he said. “The leader of the group, Abu Omar, directed that a non-combatant member be slaughtered to provide meal for the rest. The meat provided meal for the combatant for just two days and another person was killed in the same manner on Wednesday. So, it became certain that I might be the next person since I am also a non-combatant member.” The state emergency in place in Borno also applies in the states of Yobe and Adamawa in predominantly Muslim northern Nigeria. 

But while Boko Haram is largely considered an extremist islamist organization seeking the imposition of Sharia law, with possible ties to al-Qaida, it did not hesitate to kill Muslims militants in bloody attacks in Borno. Over the weekend president Goodluck Jonathan told Euro- pean officials the group had been weakened and sought to correct notions the country as a whole was out of control due to militant action. “Boko Haram is being progressively weakened but we are not resting on our oars," he said. “We will continue to do everything possible to achieve greater security for all who reside within our borders.” But that was before the latest killings showed the group still has the means to attack.

Début chancelant des pourparlers

Vingt ans après les accords d’Oslo nous y revoilà. Les répliques sismiques post- révolutionnaires n’ayant pas fini de faire trembler la région, le moment était-il le mieux choisi pour tenter de faire repartir le processus de paix au Moyen-orient? Neuf mois suffiront-ils pour mettre un terme à des décennies de guerre et de tensions déchirant les communautés de la région? Les questions sont aussi nombreuses que les doutes alors que négociateurs israéliens et palestiniens tentent de mettre fin à un blocage de trois ans sur le dossier explosif du Moyen-orient. 

Pour plusieurs observateurs, les premiers signes n'ont rien d'encourageant. Le dialogue à peine engagé, Israël enrageait ses partenaires arabes en annonçant la publication d’un appel d’offres pour la construction de 1,200 logements dans les colonies de Cisjordanie et de Jérusalem-Est, des communautés qui n’avaient guère besoin de nouvelles tensions. A quelques jours du coup de départ officiel des pourparlers, le geste démontrait, selon le négociateur palestinien Mohammad Chtayyeh, qu’Israël “n’est pas sérieux sur les négociations et a l’intention, par ses activités denses de construction dans les colonies, de détruire les bases d’une solution appelée de ses vœux par la communauté internationale, qui vise à établir un Etat palestinien dans les frontières de 1967. Il est clair que le gouvernement israélien est seulement intéressé par la construction de colonies illégales, renonçant aux efforts américains et internationaux pour relancer les négociations”. 

Regrets également dans le camp médiateur américain, qui exprimait sa “préoccupation”, la question des colonies ayant porté un terme aux rondes de négociation précédentes, lancées alors que Washington faisait du processus de paix une priorité. Aucun recul dans le camp israélien cependant, le ministre du logement Uri Ariel, un nationaliste, estimant qu’ “Aucun pays au monde n’accepte de diktats d’autres pays sur les endroits où il peut construire ou pas. Nous allons continuer de mettre des appartements sur le marché et de construire partout dans le pays”. 

Quelques heures plus tard cependant, un geste plus encourageant lorsqu’Israël respecta ses engagements d’approuver la libération d’un premier groupe de 26 prisonniers palestiniens, soit le quart des 104 détenus palestiniens qui doivent être libérés, eux qui croupissent dans des prisons israéliennes depuis les lointains accords d’Oslo de 1993. Le président Mahmoud Abbas avait fait de cette libération une condition à la reprise des discussions, mais alors que le premier geste a été posé, personne ne doute de l’ampleur de la tâche qui attend les partis engagés. Déjà faut-il connaitre l’avis des interlocuteurs régionaux, en constante évolution. 

Dès la rencontre de Washington à la fin de juillet, qui marquait le coup de départ officieux du sempiternel effort de paix au Moyen-orient, camp palestinien et israélien étaient divisés sur la nature des sujets à aborder au premier plan, le premier préférant s’en tenir aux questions de frontières et de sécurité. Mais d’ordre général les partis sont «tombés d’accord pour que toutes les questions du statut final, toutes les questions fondamentales et toutes les autres soient toutes sur la table des négociations» déclarait le secrétaire d’état John Kerry. Autant dire que la lourdeur de la tâche ne lui échappait pas non plus: “Ce n’est un secret pour personne qu’il s’agit d’un processus difficile. Si c’était facile, cela aurait été fait depuis longtemps”. Certains observateurs applaudissaient cependant les efforts initiaux qui permettaient aux pourparlers de se rengager sur les rails. 

L’ambassadeur d’Israel en Belgique, Jacques Revah, était d’ailleurs plutôt heureux que Kerry ait “réussi à faire ramener les parties à la table des négociations sans les conditions préalables que les Palestiniens souhaitaient imposer”. A la veille des premiers pourparlers, l’Union européenne exhortait les deux camps à ne pas “faire dérailler ces négociations”, le porte-parole de la chef de la diplomatie Michael Mann avertissant que: “Ces colonies risquent de rendre impossible une solution à deux États”. Comme à chaque chapitre de l’interminable processus de paix, le premier ministre doit composer avec les pressions internes rassemblées contre lui, en l’occurrence une aile dure qui s’opposait à la libération des prisonniers, dont certains purgaient une peine pour meurtre. 

“Ces terroristes qu’on libère ont tué des femmes et des enfants. Je ne comprends pas bien en quoi relâcher des prisonniers peut aider la paix”, a fustigé le ministre Ariel. Pour le porte-parole de l’OLP, Yasser Abed Rabbo, le geste sur les colonies était “sans précédent” et risquait tout simplement de mettre fin aux négociations avant qu’elles soient même entamées. On ne peut pas dire que les mots sont plus encourageants du côté israélien. “Voilà 20 ans depuis Oslo que nous essayons de mettre fin à ce conflit de 120 ans, résuma le ministre de la défence Moshe Yaalon. Le ton de mes remarques ne manque pas de scepticisme, mais on essaie tout de même de tenter notre chance à nouveau". 

Mais de la tenter loin des micro- phones et des projecteurs, afin d'éviter la honte d'un nouvel échec? En manque d'inspiration, les camps pourraient se tourner vers le football afin de relever les espoirs. La déception semblait également à l'ordre de jour en marge du championnat des moins de 17 ans de la fédération d'Asie de l'ouest. D'une part Israël bloquait l'accès des joueurs arabes aux territoires, de l'autre la Palestine demandait l'exclusion du pays hébreu de la FIFA. En fin de compte, Israël a repensé sa décision et permis aux joueurs irakiens, jordaniens et autres de participer. Un simple geste, mais pour une paix durable il en faudra plusieurs.

Bulgaria's patient protest

The politicians have long taken the road out of the Bulgarian capital for the summer break but there’s no pause to the daily protest of demonstrators who have been denouncing parliamentarians as “mafia” and “thieves” for the last few months. Their less violent and often creative means of expressing popular discontent have helped keep the momentum of outcry going, even if some participants wished for more direct action to get their point across. From yoga pro- tests to beach party invi- tations, the initiatives seem to ridicule the barricades and anti-riot squads there to counter them. 

That’s the point. Lacking the clashes of the anti-austerity pro- tests elsewhere in Eu- rope or the mass arrests of last year’s Quebec protests, the Bulgarian movement is an even further cry from the riots decried in Egypt. This is a more relaxed, more civil method of protest some would argue, but its message is no less urgent. The catalyst of weeks of demonstrations was the appointment of media mogul Delyan Peevski as head of the Bulgarian security agency, a move that to many symbolized everything that’s wrong with post-Soviet Bulgaria, notably corrupt mafia-like links be- tween all-powerful oligarchs and the political elite. 

“The appointment of Peevski was the tumbling stone,” protest organizer Asen Genov told the Epoch Times. “It tore down the facade of corrupted democracy in Bulgaria, where money, private financial interests... and political power are entwined into one criminal food chain.” A sadly familiar story in much of the old East Bloc. But at least the demonstrations have been allowed to carry on. And that they have, daily, since June 14, with thousands gathering in the capital regularly, some of the protest movement even trickling to the countryside. One reason the protesters have been able to carry on undisturbed lies with the kind of support they can count on, notably that of the country’s outspoken president, Rosen Plevneliev. But confidence in the political class over- all is low after years of corruption and nepotism which distinguished government after government. 

“We have a deep crisis in all major modes of political representation; in the institutions and mechanisms of political representation. People currently have completely lost their trust in political parties,” says political scientist Vladimir Shopov. “I don’t think we are going to have sufficient political resolution of the current political crisis with just one round of elections. We are really entering quite a prolonged period in which we are really going to completely reshape and completely change the way in which politics is done.” 

Thus the prolonged demonstrations perhaps, though some participants wished a little more hustle to get the message across. “I am get- ting sick of just strolling around. I prefer occupying, I prefer blocking streets. I think it would be better to go to [the government’s] vacation spots or make noises outside the restaurants where they are eating,” economist and protest participant Stoyan Panchev told a German news crew. “I’m getting tired of just walking.” 

Parliamentarians may be away for their annual R&R, they can’t be ignoring the ongoing protests in Sofia entirely, considering this batch has only been in power since May snap elections prompted by the collapse of the previous government in the face of pro- test over energy prices. And the yoga stretching exercises may only be the warm up to some- thing more fiery, more violent perhaps, when parliament resumes and the capital’s citizens return from vacation in September.

La saison des clandestins

Un bateau clandestin est refoulé à Malte et détourné vers l’Italie tandis qu’une embarcation précaire s’abime à Catane, causant la mort de six immigrés égyptiens. Pendant ce temps les autorités en France et en Espagne font sauter un réseau clandestin qui introduisait illégalement des immigrés chinois en Europe et aux Etats-Unis. Avec le beau temps de la saison estivale les réseaux clandestins redoublaient leur efforts, cherchant à déverser leur cargo humain sur le continent prospère au nord de l’Afrique, un exercice annuel qui fait des arrestations et des victimes. 

Aux masses subsahariennes tentant désespérément le trajet aquatique après un long et pénible séjour sur terre il faut depuis les révolutions ajouter un nombre grimpant de nord-africains, pour qui les bouleversements n’ont pas tout réglé. Parmi eux ces six victimes d’entre 17 et 27 ans, morts noyés lorsque leur chalutier a sombré, avec sa cargaison de plus de 100 immigrants. La plupart ont survécu et se sont rendus sur le riv- age, parmi eux les trois passeurs toujours recherchés par les autorités. Les affaires sont plutôt bonnes pour ceux qui s’adonnent à ce sombre commerce alimenté par la misère. 

Les membres du réseau qui a été démantelé, arrêtant 75 personnes en tout, “touchaient entre 40 000 et 50 000 euros pour transporter, sous de fausses identités, des citoyens chinois aux Etats-Unis et dans des pays comme l’Espagne, la France, la Grèce, l’Italie, le Royaume-Uni, l’Irlande et la Turquie”, selon les autorités. Les chiffres grimpent, notamment ceux des victimes. Rien qu’en Italie 24 277 immigrés ont débarqué sur les côtes entre août 2012 et 2013, selon le ministre de l’Intérieur. Même si le tiers sont arrivés sur une période de 40 jours, celui-ci estime que l’immigration n’est pas encore devenue “une situation d’urgence ingérable”. Sa Sainteté le pape François voit ça autrement, lui qui s’était rendu à Lampedusa, lieu d’arrivée de nombreuses embarcations précaires, afin de “pleurer” les victimes qui ont tenté le trajet lors de ces dernières années. 

Ce printemps la Commission européenne avait par ailleurs tiré la sonnette d’alarme à propos de la hausse du trafic d’êtres humains au sein du continent, lui qui a vu le nombre de victimes grimper de 18% entre 2008 et 2010. La Chine et le Nigéria y sont bien représentés, mais il faut aussi compter de nombreux Européens de l’est, de Bulgarie et de Roumanie entre autre. Les tentatives de traversée sont plus nombreuses aux coins de la carte où les deux continents se rencontrent, notamment entre le Maroc et l’Espagne, où les autorités en une journée interceptaient une douzaine d’embarcations de fortune, les plus périlleuses, transportant environ 90 personnes. Mais les moyens sont parfois plus imposants, et lucratifs pour les passeurs, comme ce pétrolier transportant à lui seul 102 personnes à Malte, détourné par les autorités pour se retrouver dans l’engrenage de la police italienne, qui ne connait que trop bien ce genre de commerce en raison de la proximité de nombreuses iles au rivage maghrébin. 

Comme le bateau transportant les Egyptiens, qui transportait également des Syriens et autres immigrants d’origine arabe, le bateau-citerne s’est retrouvé dans la région sicilienne, où les autorités ont été obligées de le vider au compte goutte étant donné la petite taille des ports environnants. A son bord 102 immigrés, notamment érythréens et soudanais, dont quatre femmes en- ceintes “et un nouveau-né, selon les autorités. Tous sont en bonne santé”. Voilà au moins un récit qui finit bien. Du moins pour l’instant. Ces réseaux s’étendent à travers la Méditerranée et la Grèce constitue une autre porte d’entrée importante de l’immigration clandestine vers l’Europe. 

Traversant une crise depuis plusieurs années, le pays parvient mal à gérer ce flux massif d’arrivants irréguliers. Récemment de violents éclats avaient lieu dans un centre de rétention d’immigrés près d’Athènes qui contient pas moins de 1600 immigrés dans des conditions souvent condamnées par les groupes internationaux. “L’incapacité de la Grèce à respecter les droits des migrants et des demandeurs d’asile prend la proportion d’une crise humanitaire, notait John Dalhuisen de Amnesty International. Sur fond d’une pression migratoire soutenue, d’une crise économique profonde et d’un sentiment xénophobe croissant, la Grèce se révèle incapable de répondre ne serait-ce qu’aux besoins les plus basiques de sécurité et d’accueil des milliers de demandeurs d’asile et de migrants qui arrivent chaque année”. 

Autant dire que Malte n’a pas échappé au mécontentement de l’UE et des ONGs non plus en refoulant le navire clandestin, soulignant sa responsabilité humanitaire. “Malte sait qu’en refoulant ces personnes vers la Libye (son port de départ), il y a un risque de persécution. Cela montre à quel point on ne s’est pas préoccupé de leur sort. C’est quand même grave pour un pays européen”, déclara Jessica Blommaert du groupe Coordination et initiatives pour réfugiés étrangers.

Nouvelles manifestations en Tunisie

Chasse à l’homme pour les responsables du meurtre de deux membres de l’opposition, mort de soldats abattus par un groupe armé, le premier pays des révolutions arabes reste proie à toutes les instabilités en cette fin de Ramadan plus de deux ans après le bouleversement qui a emporté le continent et qui parfois donne l’impression de s’éterniser. Alors que de fraiches manifestations réclament de nouveaux changements, quel risque de dérive sérieuse en Tunisie? 

La crise politique créée par le nouvel assassinat politique a provoqué de nouveaux appels à la démission du gouvernement, lui dont le premier ministre vient pourtant d'être évincé, sur fond de grèves généralesetdemanifes- tations régulières parfois violentes. Cette semaine, en annonçant la suspension des travaux de l’Assemblée nationale constituante (ANC) jusqu’au début de négociations entre les partis récalcitrants, le président de l’ANC Mustapha Ben Jaafar s’est dit regretter le manque de volonté de s’unir en période de crise. 

“Malgré la gravité de la situation et au lieu d’aller vers l’unité, malheureusement, les dirigeants de partis politiques sont allés dans la direction inverse, vers la division en mobilisant (la rue), dit-il le jour d’une manifestation monstre à Tunis. Chaque partie agit comme si elle détenait la vérité absolue (...) elles n’ont pas pesé l’intérêt national et chaque jour s’en éloignent. Le peuple en a marre de cette situation et ne peut plus supporter cette attente”. La semaine dernière le gouvernement s’est retrouvé davantage fragilisé après la démission du ministre de l’Éducation Salem Labyed, tandis que celui de l’Intérieur, Lotfi Ben Jeddou, évoquait l'éventualité de son propre départ. 

Alors que le président Moncef Marzouki décrétait trois jours de deuil national après la mort de huit soldats, lors d’échanges de tirs près de la frontière algérienne avec un groupe “terroriste” associé à al-Qaida, la traque de l’homme ciblant Boubakeur Hakim se poursuivait. Ce franco-tunisien salfiste de 30 ans connu des services de police français est accusé d’avoir assassiné Mohamed Brahmi quelques mois après la mort de l’opposant Chokri Belaïd. Là-dessus, le ministre de l’intérieur Lotfi ben Jeddou se dit formel, une même cellule serait derrière les attentats: “La même arme automatique de calibre 9mm qui a tué Chokri Belaïd a aussi tué Mohamed Brahmi”, ajoutant qu’au total 14 suspects salafistes ont été identifiés dans l’assassinat de Belaïd, dont huit seraient impliqués dans celui de Brahmi. Six d'entre eux seraient déjà derrière les verrous mais pas encore ceux qui ont brandi l'arme mortelle. 

Les proches de Brahmi, comme deux de Belaïd auparavant, sont de ceux qui accusent le parti au pouvoir d’être responsable du décès. L’homme au coeur de tous les soupçons, Boubakeur Hakim, a un dossier plutôt étoffé et était d’ailleurs tout juste libéré de prison en janvier 2011, alors que la révolte saisissait ce petit pays du Maghreb, après avoir été condamné à sept ans de prison pour son rôle de “combattant” et de “superviseur” dans l’organisation d’une filière djihadiste. C'est alors que le groupuscule d'Ansar Al-Charia aurait pris naissance. 

Ce nouveau meurtre d’opposants depuis le début de l’année a eu l’effet de provoquer de nouveaux éclats dans la rue tunisienne, où plusieurs n’hésitent pas à pointer du doigt le parti islamiste Ennahda porté au pouvoir depuis la révolution. Alors que le Premier ministre tunisien Ali Larayedh a exclu la démission de son gouvernement, il a proposé de nouvelles élections cet automne à une date symbolique, soit celle du troisième anniversaire de l’incident qui avait tout déclenché. C’est en effet le 17 décembre que l’on proposait de tenir le scrutin, date en 2010 où le vendeur Mohamed Bouazizi s’est immolé par le feu, provoquant les manifestations aux quatre coins du pays qui ont fait tomber la présidence Ben Ali. 

«Ce gouvernement continuera d’assumer ses fonctions, nous ne nous accrochons pas au pouvoir mais nous avons un devoir et une responsabilité que nous assumerons jusqu’au bout», a-t-il déclaré à la télévision. Dénonçant la mort d’acte de «terrorisme», Larayedh a cependant appelé «tous les Tunisiens, partis, as- sociations (à) éviter de se laisser entraîner dans des appelsversl’inconnu,lechaos et la violence». Mais devant l’impatience de la rue encore une fois mobilisée le chef d’Ennahda, Rached Ghannouchi, évoquait cette semaine l’organisation d’un référendum pour sortir de la crise: “Nous en sommes aux cent derniers mètres du processus transitoire et nous refusons de tout recommencer à zéro. Les deux camps ne peuvent plus continuer à faire appel à la rue. Nous réfléchissons à l’idée d’un référendum comme solution alternative à la crise”. 

La situation s’envenime de manière à rendre possible l’optique d’une dérive tragique, comme celle vécue chez les voisins, fait remarquer Jean-François Daguzan de la Fondation pour la recherche stratégique. “Une telle dérive ne peut pas être exclue. Il y a, incontestablement, en Tunisie une montée du risque djihadiste, explique-t-il à l’Express. L’autre phénomène inquiétant, c’est l’état de tension au sein de la société entre les partisans d’Ennahda et les anti-islamistes - qui ne sont pas tous, loin s’en faut, des 'laïcs' au sens où nous l’entendons. Pour ces derniers, les assassinats de Chokri Belaïd et Mohamed Brahmi ont été un choc. Ils n’ont jamais été aussi remontés. La répression policière lors des manifestations n’arrange pas les choses. Le tout alors que le pays est toujours sans institutions et que la situation économique est désastreuse." 

Les deux camps ont bien leur part de responsabilité dans la crise selon le constitutionaliste Kais Said: "La légitimité électorale est en crise, dit-il. Il faut que chacun,oppositionetmajorité reconnaisse qu'il n'a pas été à la hauteur, qu'il n'a pas répondu aux aspirations du peuple." Rajoutant aux ten- sions, une bombe artisanale explosait près de la ville de Mhamdia, au sud de Tunis, un attentat qui visait les forces de l’ordre selon la police locale. Quelques jours plus tard deux autres militaires tombaient à nouveau près de la frontière algérienne, où les opérations militaires se multiplient.

Zimbabwe opposition rejects vote results

He’s one of Africa’s last remaining independence-era strongmen, and he’s not going away. At the tender age of 89 Robert Mugabe lives on to trouble his global counterparts for a new mandate after taking a third decision against rival Morgan Tsvangirai in the decades-long bout which has over the years left the opposition physically battered. 

While no one expected a return to the 2008 post-electoral standoff which sparked country- wide violence, no one expected the opposition to take its latest electoral loss without protest, one which surfaced before the official results were even announced. While the Mugabe camp appeared conciliatory enough, the strongman promising to step down if defeated, Tsvangirai’s Movement for Democratic Change filed pro- tests of electoral corruption as the first results trickled in. As expected Tsvangirai announced this week he would challenge last week’s vote, which gave Mugabe 61% of the polls and a seventh term as president of Zimbabwe. 

“We are going to go to court, we are going to go to the AU (African Union), we are going to go to the SADC (Southern African Development Community),” said Tsvangirai, who had been serving as Prime Minister in a fractious unity government under Mugabe following a 2009 arrangement to keep the peace. “We did not lose this election. It is in the imagination of ZANU-PF that they won,” Tsvangirai added, saying his party had evidence of “monumental fraud” countering claims of a landslide win for the ruling party in parliament. 

He said his party would no longer work with Mugabe’s, as it has been since the creation of a unity government four years ago. Considering the ZANU-PF won two-thirds of the seats in parliament, it hardly needs the MDC’s support, the majority being enough to change the constitution single-handedly. The European Union, which has erected sanctions against the government, also expressed concern about “alleged irregularities and reports of incomplete participation”while the Zimbabwe Election Support Network, claimed registration problems prevented up to a mil- lion people from voting, mostly in MDC strongholds. 

The U.S. State Department added its voice to calls for an investigation, stating results were not a “credible expression of the will of the Zimbabwean people”. Adding his criticism to the con- duct of the vote was Mkhululi Nyathi, one of the members of the election commission, who resigned over the way the election was conducted. 

“While throughout the whole process I retained some measure of hope that the integrity of the whole process could be salvaged along the way, this was not to be,” he said. But some observers say the opposition has a large share of responsibility in the outcome of the vote, in part for not checking voter rolls. Overall the MDC “has been to blame for ZANU’s success across the board,” University of London professor Stephen Chan told the New York Times. 

“What they got (in 2009) was a compromise deal that was almost worse than being in opposition.” In addition, the challenge launched this week will only go so far, considering how stacked the courts are in Mugabe's favour. The MDC is asking that the election be nullified and a new vote held within 60 days.

A rainbow movement on Sochi?

After Moscow 1980, Sochi 2014? It may not come to that, but some critic's of Russia's new laws banning “homosexual propaganda”, which are quite open to interpretation, say nothing short of a boycott of the Winter Games should greet statements by the country's sport minister athletes would not be immune to laws seen elsewhere as "homophobic".  

The legislation, recently signed by President Vladimir Putin, makes "events like pride parades and pro-gay groups illegal, and made possible the detention of any foreigner for 14 days who is suspected of being sympathetic to sexual minorities," stressed Kristopher Wells of the Institute for Sexual Minority Studies and Services at the University of Alberta in an article in which he called for a boycott. 

"In what are akin to state-sanctioned hate crimes, the attacks against LGBTQ people in Russian are rising daily," he adds, provoking cries of outrage by groups such as Amnesty International, which says "local and federal authorities' legal and administrative initiatives effectively fuel discriminatory attitudes and violence against LGBTI people, instead of protecting the fundamental human rights of all people." 

The law slaps fines of up to $116 on people who promote “nontraditional” sexual relationships among minors, a vague description that critics say leaves homosexuals easy targets of abuse. At the centre of the storm was Minister Vitaly Mutko, who said last week athletes travelling to the country for the Winter Games in a few months could be charged under the law. 

“No one is forbidding a sportsman with a nontraditional sexual orientation to come to Sochi,” he said. “But if he goes out on the street and starts to propagandise it, then of course he will be held accountable. Even if he’s a sportsman, when he comes to a country, he should respect its laws.”  

To prevent a storm so soon before the classic winter event the International Olympic Committee rushed to say it had “received assurances from the highest level of government in Russia that the legislation will not affect those attending or taking part in the Games” but this did not prevent protests outside Russian diplomatic missions and calls for a boycott of an event expected to give Russia's status a boost on the world stage after years of slipping from the spotlight since the tumbling of the Berlin Wall. 

The country is under pressure to reclaim its top podium standing at the Games after years of slipping in the standings. Once dominant both in Summer and Winter it didn't do better than 6th place in Vancouver, if you count by medal total and not gold medals (in which case it didn't make the top 10).

Critics such as Wells fear the new legislation is just the next step in a sweeping plan to stifle gay rights, at a time same-sex wedding is being embraced in some 16 countries.  "The next anticipated step in Putin’s master plan is to ban gays and lesbians from adopting, which includes prohibiting same-sex adoptions of Russian children in countries like the U.S. and Canada," he says. "There is also a strong indication that other laws will be enacted to forcibly remove children from the homes of same-sex parented families, which already has many Russian families planning to seek exile in other countries." 

Human Rights Watch was among a number of groups not satisfied by the IOC's reassurances. "Instead of listening to Russia's hollow assurances, IOC president Jacques Rogge should stand up for the Olympic charter's commitment to promoting human dignity and insist that the Russian government immediately takes steps to repeal the law and, in the meantime, refrains from implementing it," the group said on its website.  

This week the protest movement gathered steam as celebrities endorsed a ban of Sochi, Star Trek's George Takei going so far as to suggest Vancouver as replacement. British author and actor Stephen Fry urged Premier David Cameron to support a ban in an open letter in which he compared the situation to the decision to hold the 1936 games in Nazi Germany.

Not all are convinced a boycott is the best way to go however, stressing that participation to beat Russians on their own field and make a statement would be a more effective means to protest. "Instead of walking away, LGBT athletes and their nations should march into Sochi holding their heads high," said gay athletics organization Outsports.

At odds with Russia over its granting Richard Snowden temporary asylum, U.S. president Barack Obama further deepened the divide with Moscow over gay rights telling U.S. TV: "I have no patience for countries that try to treat gays or lesbians or transgender persons in ways that intimidate them or are harmful to them. I think they understand that for most of the countries to participate in the Olympics, we wouldn't tolerate gays and lesbians being treated differently."

Après la crise, le tour aux urnes

Après les violences et la crise des mois précédents, un calme plat, une paix électorale. Les élections du 28 juillet au Mali se sont déroulées sans incident, c’était déjà un bon départ même dans les régions du nord touareg, où le taux de participation était cependant plus bas. Ces chiffres sont d’ordre général rarement élevés au Mali, 38% au plus dans le passé, mais les organisateurs pouvaient presque se vanter d’avoir bien fait cet été, enregistrant une participation dépassant les 50% des 6,9 mil- lions d’inscrits. Parmi eux, le gouverneur de la région comprenant Kidal, où organiser des élections quelques mois seulement après les violences constituait un défi à la mesure du désert environnant. 

“Je suis un homme heureux, confiait le colonel Adama Kamissoko à l’AFP. Nous avons relevé le défi de voter à Kidal, une zone d’insécurité ou presque tout le monde est armé, sans aucun incident, sans un seul coup de feu”. Egalement au compte des heureux, l’ancien Premier ministre de 68 ans Ibrahim Boubacar Keïta, surnommé IBK, donné favori et terminant en tête avec 38% des intentions de vote, une forte avance sur son rival du second tour Soumaïla Cissé, l’ancien ministre des Finances, mais pas assez pour éviter un deuxième tour. Les deux rivaux n’en sont pas à leur premier duel, les résultats ayant été inversés au premier tour de l’élection de 2002. 

“Le score qu’on a réalisé est vraiment encourageant, résumait à France24 Souleymane Sanogo, partisan du meneur, cela montre que le peuple est derrière nous. Jusqu’à présent, nous tenons le bon bout et nous croyons que la victoire reviendra à notre camp. Pour ça, il n’y a aucun problème.” Même son optimiste dans l’autre camp malgré le 19% enregistré au premier tour, puisque les partisans redoutaient qu’un second tour ne soit pas nécessaire si IBK l’avait emporté avec plus de 50% des voix. Mais le camp Cissé n’a pas tardé à accuser celui de l’ancien premier ministre de manipulations électorales au premier tour. “L’arbre de la grande mobilisation du peuple malien le 28 juillet dernier ne doit pas cacher la forêt de l’impréparation, de la mauvaise organisation et de la fraude qui ont caractérisé le premier tour de l’élection présidentielle”, déclarait Cissé. 

Mais alors que celui-ci espérait regrouper pour la suite l'appui des “anti-IBK”, Dramane Dembélé, qui a terminé troisième avec 9,6% des voix, a semé la consternation en donnant son appui à IBK, ayant à l’encontre de l’avis de son propre parti. “Considérant l’aspiration profonde des Maliens à la stabilité, la paix et la sécurité, prenant en compte leur volonté de redonner à notre pays son honneur et sa dignité... je lance un appel solennel à tous mes compatriotes qui ont voté pour moi à reporter leur voix sur le candidat Ibrahim Boubacar Keïta au second tour”, a-t-il déclaré à une semaine du second tour. 

Autant dire que le premier tour a été bien accueilli de manière générale dans les principales capitales. “La participation sans précédent témoigne de l’attachement des Maliens aux valeurs démocratiques, a déclaré le président français, dont les troupes ont joué un rôle capital pour évincer les forces islamistes qui pendant des mois ont fait crouler le nord sous la loi charia. Cette élection consacre le re- tour du Mali à l’ordre constitutionnel, après la victoire obtenue sur les terroristes et la libération du territoire”. Alors que selon certains observateurs cette élection avait lieu trop vite après le conflit, empêchant une organisation satisfaisante du scrutin, d’autres au contraire estimaient sa tenue, sous l’oeil vigilant de 3 200 militaires français et 6 300 casques bleus de l’ONU, absolument nécessaire. 

«Cette élection doit avoir lieu ici et maintenant» a insisté Louis Michel, le chef de la mission d’observation de l’Union Européenne, qui craignait que retarder le scrutin ne parvienne qu’à «ouvrir un boulevard aux forces négatives susceptibles de relancer le chaos au Mali». Pour le président intérimaire Dioncounda Traoré, il ne s’agissait ni plus ni moins du “meilleur scrutin” depuis l’indépendance: “Je suis très satisfait des conditions générales d’organisation du scrutin. Je pense que de mémoire de Maliens, c’est le meilleur scrutin qu’on organise depuis 1960". 

Mais plusieurs électeurs rapportaient cependant certains ratés, dont Boukary Konate, qui rapporte sur une page électorale Facebook, après avoir voté à Bamako: “Je n’ai pas relevé d’incidents, mais des centaines d’électeurs, hommes et femmes, n’ont pas pu retrouver leurs bureaux de vote. Il y avait de l’ambiance. Tout le monde tient à voter, mais beaucoup sont dans la difficulté de pouvoir retrouver leurs bureaux de vote. Ils/elle continuent à les chercher et je souhaite qu’ils/elles arrivent à retrouver leurs bureaux de vote pour leur permettre d’accomplir leur devoir de citoyen auquel ils/elles tiennent beaucoup.”

Protest in verdict's aftermath

The U.S. president urged calm soon after a Florida jury acquit- ted a former neighborhood watch volunteer of second-degree murder in the shooting death of a black teen, but the outrage quickly spilled to the streets and promised to spark more demonstrations after calls by black preachers for protests in 100 cities over the weekend.

“Trayvon Martin could have been me 35 years ago,” Obama told reporters in a surprise appearance Friday. The African-American community is “knowledgeable that there is a history of racial disparities in the application of our criminal laws, everything from the death penalty to enforcement of our drug laws,” he said. “And that ends up having an impact in terms of how people interpret the case.” 

The trial of George Zimmerman has been a tense-filled one from the onset, as 44 days went by before he was even charged in the shooting of hoodie-wearing Trayvor Martin in an atmosphere thick with accusations of racial bias. In the end, one of the six women jurors said race was hardly considered in the case, a statement his mother found to be "a joke", and that while half of them thought Zimmerman was guilty, they could find nothing under the law that could stick, and ultimately found him not guilty. 

It wasn’t long that protests spilled into the streets of major cities, some in Los Angeles degenerating into violence, in what could be a sign of more tensions ahead. The preachers called for peaceful protests over the week- end, but also said they would make their message heard loud and clear. “People all over the country will gather to show that we are not having a two- or three-day anger fit,” said Al Sharpton, joined by 15 other preachers. While some, such as renowned author Maya Angelou said the verdict showed “how far we have to go” as a country and pointed to the unfinished work of the civil rights movement, others such as singer Stevie Wonder vowed to boycott Florida after the deci- sion. 

But the decision hardly brings an end to the legal saga, as both Martin’s family and the federal government weighed other charges against the 29-year-old hispanic. The family was considering a wrongful death civil suit, according to attorney Benjamin Crump, to obtain “a sense of justice.” This would be in addition to a similar claim they made against the homeowners’ association of the gated community where the shooting took place, and for which they have received a settlement. 

But in the streets the cry is about much more than money, and particularly targets the state’s “Stand your ground” law, which justifies the use of force, in this case, under the presumption of fear of death or great bodily harm. While Mar- tin was unharmed, the juror who later spoke out said she had “no doubt” Zimmerman truly feared for his life during the altercation between the two. 

Attorney General Eric Holder pledged a full investigation into Martin’s death and took aim at “stand your ground” laws in a number of states such as Florida, which he said “senselessly expand the concept of self-defense and sow dangerous conflict in our neighbourhoods.” He added: “By allowing - and perhaps encouraging - violent situations to escalate in public, such laws undermine public safety.” 

The juror later said her prayers were with "those who have the influence and power to modify the laws that left me with no verdict option other than not guilty".

Recueillement au Lac Mégantic

NPU Photo

Du haut des marches de l’église Ste Agnès, au coeur de Lac Mégantic, des citoyens en larmes observent un moment de silence alors que la cloche sonne 50 fois, en hommage aux victimes du terrible désastre du 6 juillet, une nouvelle date tragique dans les annales de la Belle province. De ce point de vue certains sur les plus hautes marches peuvent entrevoir, au-delà de la statue de Jésus dans le jardin, au-dessus de l’écran qui protège ce qui est devenu une scène de crime, ce qu’il peut rester de leur centre-ville, rasé par l’explosion apocalyptique des wagons du train fantôme - car sans conducteur - qui a causé tant de douleur dans cette ville des âmes, pour reprendre la belle expression de l’hebdo régional. 


A l’intérieur de l’église les familles, les amis, les connaissances des victimes - bref tout le monde dans cette communauté de 6000 personnes qui en une nuit terrible a presque perdu 1% de sa population se recueillent en sanglottant près de murs tapissés de messages d’amour en forme de coeur à côté de l’autel. Que l’église ait survécu relève un peu du miracle, et plusieurs y croient. Des hauteurs du parc de la croix, qui comme celle du Mont Royal surplombe la ville, citoyens et curieux peuvent voir avec étonnement a quel point la ligne est fine entre la zone calcinée, où on tente encore de récupérer les derniers corps - cette zone de crime analysée à la loupe par 200 agents de police et nombre de spécialistes, et la partie intouchée. 

L’église surplombe la scène d’horreur, séparée par l’écran noir qui divise le quartier comme le mur en Cisjordanie, le clocher veillant presque sur le cimetière qu’est devenu le centre ville. De ces hauteurs une citoyenne explique à des touristes que vivre ici c’est comme la ville en campagne, et Lac Mégantic est une des plus belles et coquettes villes du coin. “Du moins ce l’était... avant”. A deux pas de l’église, des citoyens longent les rails où le train avait pris une vitesse excessive avant de répandre ses wagons, son carburant pétrolier, et sa malédiction sur la rue Frontenac, formant de gigantesques boules de feu dont les images ont vite fait le tour du monde et étonnent encore plusieurs jours après la tragédie. 

Ces images de ciel rouge de sang, scènes issues d’un enfer sans pitié qui a avalé plusieurs pâtés de maison du centre ville en une chaude soirée d’été ou les bars étaient remplis. Ils étudient les rails, comme pour mieux comprendre le cataclysme qui s’est produit. Ils suivent le rail jusqu’à l’écran, où est inscrit: “Accès Interdit - Sûreté du Québec - Info-Crime” et un numéro. Plus d’une semaine après la tragédie le compte des décès est encore incomplet, 42 corps confirmés, pas la moitié encore identifiés, des 47 personnes manquantes et sans doute perdues. Ca on le sait à cause de ce constat fait bien tôt après la tragédie: il n’y eut pas de blessés, seulement des morts et des survivants. 

Du moins des blessés physiques, car la blessure morale et psychologique au sein de cette petite communauté frontalière était incommensurable. Tout le monde avait perdu quelqu’un de cher, un membre de famille ou un ami, un collègue ou une connaissance de longue date. Et cette absence devait être acceptée dans des circonstances particulières: la sévérité de l’explosion signifiait que les corps de plusieurs personnes manquantes ne seraient jamais retrouvés. 



Devaient s’ajouter à ces conditions déjà insoutenables l’évacuation prolongée de centaines de personnes trop près du site du sinistre, les conséquences environnementales du déversement, et avant tout le manque d’une explication claire de l’incident, accueilli avec un mélange d’horreur, de deuil et de colère. Et des larmes, que de larmes. Voilà pour le court terme, à long terme il faudrait rebâtir une communauté, des commerces, des vies, et peut-on reconstituer une mémoire collective? Parmi les immeubles touchés figurait la bibliothèque municipale où étaient conservées les archives, l’héritage de la communauté. 

Au plus fort de la crise 2,000 personnes avaient été évacuées et plusieurs d’entre elles ont trouvé refuge dans un établissement scolaire où elles vivaient des heures d’angoisse alors que les flammes brûlaient toujours au centre de cette communauté frontalière. Selon les autorités le train s’était déplacé de son propre chef après avoir été garé pour la nuit sans surveillance, se renversant et déversant sa cargaison de mazout inflammable vers 1 heure du matin. Le PDG de la société-mère américaine, Ed Burkhardt, a fait savoir qu’il avait suspendu le conducteur du train, lors d’une première visite houleuse, sur fond de citoyens en colère. 

«Pourquoi est-il suspendu? Je pense qu’il a fait quelque chose de mal. Il nous disait qu’il avait appliqué 11 freins à main mais il semble que ce n’est pas le cas », a-t-il dit en conférence de presse. « Je peux conclure que les freins n’étaient pas appliqués sans quoi il n’y aurait pas eu d’accident ». Burkhardt s’est dit comprendre la colère des citoyens, et a rendu ses excuses auprès de la population en lui faisant savoir que sa compagnie ferait ce qu’elle pourrait afin de venir en aide à la communauté. Mais il n’effectua qu’une courte visite sans rencontrer ni la mairesse, dont le statut a connu une ascension majestueuse durant la crise, ni les citoyens. 

Ces derniers lançaient cette semaine un recours collectif contre sa compagnie, qui pourrait très bien jamais se remettre de la tragédie non plus. Selon le Bureau de la sécurité des transports, qui a dressé un premier bilan, le train, sans conducteur, a pris sur la pente entre Nantes et Lac Mégantic - une pente de 1,2% considérée “assez raide” - une vitesse “au-delà de la vitesse autorisée de la courbe,” qu’elle a rencontré en plein coeur de la communauté, où les wagons se sont entassés et ont explosé. Le train venait tout juste d’être inspecté selon Transport Canada, dont le ministre responsable a été remplacé par le remaniement ministériel cette semaine. La police a lancé une enquête criminelle sur l’incident. 

Selon le bureau du coroner l’intensité de l’explosion était telle qu’il est possible que plusieurs corps ne soient jamais retrouvés. Plusieurs craignaient le pire. Claude Charron, propriétaire de la pharmacie locale, déclara à La Presse: «Cinq de mes amis proches sont morts. J’ai demandé, et un pompier me l’a dit. Ils étaient tous au restaurant, il y avait plein de monde, et sur les cinq, il y avait trois personnes de la même famille». Ils y étaient pour assister à une fête, les scènes qui se sont produites par la suite relevaient de l’apocalypse. «Le ciel était rouge, j’avais l’impression qu’on était en Irak. [...] Un de mes amis m’a raconté que quand il a entendu la première explosion, il est sorti et a vu que le train était en feu. Alors il a pris son petit garçon, l’a lancé dans la voiture, et il a juste eu le temps de partir. Il voyait le feu qui le suivait tout près derrière la voiture». 

Visitant le site de la tragédie le lendemain, le premier ministre Stephen Harper se disait déjà très préoccupé par des éléments de l’enquête. «Nous avons des règles pour prévenir de telles choses. Il y aura des enquêtes. Les enquêtes vont retenir certains coupables, certains responsables, je pense.» La scène avait pour lui toutes les apparences d’ un «site de guerre».La tragédie a immédiatement soulevé de nombreuses questions sur le transport de produits pétroliers au coeur de ce pays en pleine expansion en tant que puissance énergétique. 

Le groupe environnemental Greenpeace a rappelé la multiplication de ce genre de déversements et des risques encourus par le transport de produits inflammables. “Qu’il s’agisse d’oléoducs ou de transport par rail, nous connaissons de sérieux problèmes de sécurité dans ce pays, a commenté Keith Stewart de Greenpeace. Voilà une autre indication que le gouvernement fédéral continue de mettre les profits de produits pétroliers avant la sécurité du public.” Cruel rappel, sur la page web de l’hebdo local, l’Echo de Frontenac, au moment du drame, figurait un texte récent sur un déversement de diesel ayant été produit par un déraillement. 

Alors que certains y voyaient une démonstration des avantages des oléoducs, alors que le Canada développe ses infrastructures de pétrole vers les marchés américains et asiatique, d’autre rappellaient une étude le l’Agence de l’énergie internationale selon laquelle le transport par rail est responsable de trois fois moins de renversements, pour une pareille distance. Ce débat a donné lieu à un tollé lorsque le chef de l’opposition Thomas Mulcair a laissé entendre que les politiques conservatrices et la multiplication des transports de pétrole par rail avaient leur part de responsabilité dans l’incident. Selon des chiffres récents, alors que ces transports augmentent le nombre d’incidents ferroviaires est à la baisse. 

La compagnie en question, Montreal Maine and Atlantic Railway, a cependant connu une série d’incidents, qualifiés de mineurs par Mr Burkhardt, depuis sa naissance en 2003. En fin de semaine le NPD faisait appel à une nouvelle règlementation en matière de systèmes de freinage automatique et de gestion du risque dans le transport des matières dangereuses, dont la présence de deux ingénieurs en tout temps et l’utilisation de wagons plus sécuritaires. Un enquêteur du Bureau de la sécurité du transport estimait que la tragédie apporterait des changements dans l’industrie, notamment au niveau du freinage et de la taille de l’équipage. De son côté la firme de notation Moody’s prévoyait également des changements, notamment une certaine augmentation des coûts du transport de pétrole par train aux États-Unis et au Canada, en raison de réglementations plus sévères. 

Entre temps cette communauté endeuillée était divisée à propos de l’avenir des rails qui la traversent, comme une cicatrice noire dans un centre ville anéanti. A-t-on vu passer le dernier wagon dans cette communauté bâtie par le chemin de fer et où plusieurs commerces en dépendent? Mais pour la plupart des gens ces ques- tions peuvent encore attendre. Le deuil n’est pas encore fait. “Le pire c’est de ne pas avoir de corps, de papier, explique une femme ayant perdu un membre de la famille qui n’a pas encore été retrouvé. On va s’en remettre, mais ça va être dur et ça va être long. Et on commence où, on fait quoi?”

Upheaval in the duchy

Quietly nestled between France, Germany and Belgium, you hardly ever hear a peep from prosperous Luxembourg unless it’s about banking or European politics. But as the Snowden controversy drags on related to leaks on America’s extensive intelligence programme, a brewing scandal in the European duchy reached a new high, toppling a prime minister in power for 18 years after a revealing parliamentary probe pinning on the Service de Renseignement de l’État everything from a bombing campaign to secretly taping the prime minister with a wristwatch. 

But last week it was Jean-Claude Juncker himself, in power since 1995 and the continent’s longest-serving leader, who was forced to step down in the wake of the scandal after losing a confidence motion in parliament, setting up elections in the fall. If the name sounds familiar that’s because he was one of the architects of the Maastricht treaty and was later in the spotlight during the continent’s euro crisis, which he struggled to bring under control as president of the so-called Eurogroup of finance ministers, leaving him perhaps distracted on domestic affairs. 

As the parliamentary probe unveiled scandal after scandal, including wiretaps and extensive files on citizens while employees used funds to buy and resell luxury cars, Juncker was forced out for failing to act on the growing controversy. The probe formed a perfect storm on intelligence matters over the head of the SREL as two former police officers were on trial over a series of mysterious bombings in the 1980s blamed on leftist militants at the time. The bombs had a traumatic effect in this country where political violence is un- heard of. Many suspected the blasts, which didn’t hurt anyone, were the work of a group trying to get governments to up budgets on security matters. 

In the course of the parliamentary inquiry details emerged of the existence of 13,000 secret files kept on people and businesses, secret recordings of Luxembourg’s Grand Duke, the monarchial head of state, and revelations the latter himself was in regular contact with Britain’s MI6. The intelligence service, Juncker conceded “was not my top priority,” adding “Can you really expect from the [Prime Minister] that he knows around the clock what 60 SREL employees are doing? I don’t think so.” 

But it was enough that the service reports directly to him that he bore responsibility for the rare crisis whipping the tiny country of half a million people, opponents argued. “The prime minister has to take responsibility not because he is dishonest or incompetent but because he made bad choices,” said Socialist leader Alex Bodry. “When one thinks one is infallible it’s hard to admit to making mistakes.” 

Relatively young, at 58, despite his extensive experience, which includes 30 years as minister, Juncker has nevertheless denied be would abandon domestic politics and seek a European role, despite time spent on continental issues opponents say prevented him from seeing the crisis unfolding at home. If anything Juncker is widely expected to run again for his post, and win it as his party has mostly done since World War II, in the fall. 

“Jean Claude Juncker is the electoral locomotive of his party. It’s not the CSV, it’s the Juncker party,” says Philippe Poirier, politics lecturer at the University of Luxembourg. In other words an immovable ob- ject in an perpetual party. “In short, nothing will change until the elections, and not all that much is likely to change after,” noted Luxembourg-based author Cecilia Rodriguez. “Which is the way Luxembourgers tend to like things.”

Changement en Belgique

Un symbole de stabilité alors que son petit pays traversait une tempête politique et constitutionnelle le laissant sans gouvernement pendant plus d’un an, le roi Albert II a annoncé son abdication et cédé sa place à son fils, alors que plusieurs pensent davantage réduire les responsabilités de ce poste déjà hautement symbolique. Il s’agissait d’une autre rareté en Belgique, après cette période record sans gouvernement, car un roi n’avait précédemment abdiqué qu’une fois dans le passé. 

“Ce fut pour moi un honneur et une chance d’avoir pu consacrer une large partie de ma vie au service de notre pays et de sa population. Nous n’oublierons jamais tant de liens chaleureux tissés avec la population. La fin de mon règne ne signifie pas que nos chemins se séparent, bien au contraire” a déclaré le roi sortant de 79 ans, laissant place au prince héritier Philippe. Après l’annonce-choc du pape Benoit XVI plus tôt cette année, les raisons de son départ avaient un ton plutôt familier. 

“Mon âge et ma santé ne me permettent plus d’exercer mes fonctions comme je le voudrais”, a-t-il expliqué, annonçant le 21 juillet, journée de la fête nationale, comme jour de son départ. Son fils de 53 ans avait déjà commenté sur l’avénement de sa succession plus tôt cette année en déclarant, au plus fort des rumeurs de changement au trône, qu’il se “préparait à la succession de son père avec enthousiasme”. 

Alors que certains doutaient du niveau de préparation du futur monarque, Albert II avouait sa pleine confiance à son égard. Malgré son rôle largement protocolaire et symbolique, le roi s’est avéré un personnage clé il y a trois ans alors que le pays traversait une période sans précédent de 541 jours sans gouvernement, devenant pour plusieurs le “ciment” qui a gardé uni ce pays divisé entre Flamands et Wallons. Ces premiers son d’ailleurs plutôt moins favorables à la monarchie. 

Au sein de la crise le roi a rappelé “fortement son rôle constitutionnel en tenant à mettre en garde sur l’attitude des responsables politiques belges peu favorables à s’entendre pour former un gouvernement et ainsi à trouver un compromis pour sauvegarder l’avenir du pays, explique Laurent Doucet de Courtuy, spécialiste des familles royales et princières. Il s’impliqua avec ténacité et fermeté pour aboutir à une issue à cette crise en se présentant comme le dernier rempart contre l’éclatement de la Belgique en deux entités flamande et wallonne.” 

Il ne s’agit que du plus récent bouleversement au sein des familles royales du vieux continent, alors que la bébé-manie s’empare de la Grande-Bretagne, en attente de la naissance de l’enfant de la Duchesse de Cambridge. Plus tôt cette année la cour d’Orange avait également vu couler du sang neuf alors que le prince Willem-Alexander est devenu le roi des Pays-Bas le 30 janvier. Les scandales et problèmes de santé du roi Roi Juan-Carlos en Espagne laissent aussi imaginer une passation prochaine du trône vers un autre Philippe, ou plutôt Felipe, le prince. 

En attendant le débat est engagé sur les responsabilités du futur monarque, notamment sur le maintien de la sanction royale des lois, un changement recherché dans la partie flamande. D’autres entrevoient également un changement du rôle du roi lors de la formation de nouveaux gouvernements." Autre débat tout à fait à part: plusieurs se demandent si l'affaire impliquant la supposée fille naturelle du roi, Delphine Boel - qui a entamé une procédure judiciaire pour obtenir la reconnaissance officielle de son père -, n'a pas joué un rôle dans l'abdication.

Happy anniversary

Owing to the chaotic state of Egyptian politics, and some might argue the country as a whole, nobody was expecting a cake and a big party when the first anniversary of President Mohammed Morsi’s rule rolled around this month. But nor did many see him so soon turfed out by a military fed up with a new round of violent protest against the president’s rule, a move widely acclaimed in the streets. Some observers however feared the implications of ousting the country’s democratically-elected government, and the possibility more radical groups may once more take up arms. 

On Wednesday the head the army announced Morsi, who was detained, was no longer in office. The military had given officials 48 hours to resolve an increasingly tense crisis bringing protest and counter-protest to the streets as the country marked Morsi’s first and last anniversary as head of state. Gen. Abdul Fattah al-Sisi said the constitution had been suspended and a man backed by the protest movement, the chief justice of the constitutional court, Adly Mansour, was sworn in as interim leader the following day after Morsi had “failed to meet the demands of the Egyptian people”. Mansour said he would “correct” the wrongs of the revolution.

While anti-Morsi protesters rejoiced in Tahrir square, foreign leaders voiced caution following the turn of events, President Barack Obama saying he was “deeply concerned” by the developments which brought an end to the short rule of the Muslim Brotherhood, but refrained from describing the week’s events as a “coup”, which may have had wider implications. Morsi however said the army’s actions “represent a full coup categorically rejected by all the free men of our nation.” But in the streets opponents rejoiced chant- ing: “The people and the army are one hand!” 

Al-Sisi pledged early elections would take place, ending his TV statement with “May Allah preserve Egypt and its people.” A possible future president, opposition figure Mohammed El-Baradei, said he hoped “all of us come back as reconciled people together. I hope that this ‘road map’ will be a beginning to continue with the revolution for which the Egyptian people have spent dearly to achieve social justice for every Egyptian man and woman.” 

Two years after the Arab Spring, sometimes it seems Egypt has never stopped revolting, leading some to marvel its complicated electoral process yielded a clear winner in the first place in what were seen as generally fair elections. For many, Morsi’s rule already appeared to have lasted too long, despite coming after decades of continuous tyranny, pointing to failures from the economy to rising crime and favouritism. 

Stuck between the demands of irate protesters once more occupying Tahrir square and an increasingly impatient military giving him hours to settle the crisis, Morsi faced a crucial test to his ill-fated presidency, vowing neither to yield to street protests, which had made more victims, nor to threats from the military brass. But he was powerless in the end after what some observers termed a “soft coup” which de- spite the army’s key role was not to be followed by military rule. Still concerns arose when troops started rounding up the Brotherhood’s leadership after the coup and new clashes creating more victims. 

The military's move followed bloody fighting between supporters and protesters, which claimed dozens of lives. In one of his final statements as president, a defiant Morsi declared: “When there’s violence and thuggery I must act” and pledged to “give my life” to defend constitutional legitimacy, which he called “only guarantee against further blood- shed”. The previous day eight people were killed when protesters ransacked the Muslim Brotherhood’s Cairo headquarters. Observers feared new violence in light of the Brotherhood’s removal. 

“The Muslim Brotherhood, which has effectively been out of power, must figure out how to respond,” stated a Strafor analysis. “The group probably will not respond violently but will engage in civil unrest that will lead to violence.” More radical elements, such as the Salafists, would probably lose faith in the political process “in favor of armed conflict,” Strafor opined. 

While Morsi vowed to launch a national dialogue to end the pro- tests as well as a “reconciliation committee”, opponents said the country had reached a point of no return: “This is a president threatening his own people,” said opposition leader Mohammed Abdelaziz. “We don’t consider him the president of Egypt.” 

Morsi felt increasingly isolated days after the first anniversary of his election as no less than half a dozen ministers, including Foreign Minister Kamel Amr, tendered their resignation, followed by other party members. Amr later told U.S. officials what had taken place was no coup but the “overwhelming will of the people”. The Brotherhood, one of the world’s largest islamic movements, vowed it would keep its voice heard, planning “peaceful, people-led protest” in the days ahead. Egypt isn’t the first post-revolutionary Arab Spring country to so soon see a swift political change. 

In the country which started it all, tiny Tunisia, the prime minister stepped down earlier this year amid scenes of protest and soldiers in the streets. There as well the constitution remains a work in progress, and some wonder what true institutional changes have really taken place since the revolts of two years ago. 

“The irony of the Egyptian Arab Spring is that while it brought forth new players, it has not changed the regime or the fundamental architecture of Egyptian politics,” analyzed Strategic Forecasting Inc following this week’s events and protests which, surprisingly, were even more massive than those seen two years ago. “The military remains the dominant force, and while it is prepared to shape Egypt cleverly, what matters is that it will continue to shape Egypt.”

La reconstruction


NPU Photo

Sous le soleil de Port-au-Prince, une chorale vide son coeur, des airs qui élèvent une joie étonnante haut dans les airs, sous le ciel bleu de la capitale haitienne. Le petit groupe est après tout réuni à l’ombre des ruines de la cathédrale, en plein centre-ville, un amoncellement de pierres réuni entre quatre murs qui tiennent à peine. A quelques mètres d’eux une petite famille a érigé ses tentes, son domicile fixe depuis les événements terribles. Trois ans et demie après le séisme dévastateur qui a transformé la géographie urbaine de la grande capitale des Caraïbes on a retiré les débris, du moins les plus gros morceaux, mais la reconstruction peine à commencer. 

Le symbole par excellence en est le palais national, ce gâteau de mariage écroulé longtemps resté la plaie ouverte d’un peuple au désespoir, qu’on a presque fini de démolir mais dont les projets de reconstruc- tion restent flous. Cinq ans peut être, mais sans doute plus, sa version ancienne n’avait-elle pas pris 15 ans à construire? Le Champs de Mars au coeur de cette ville de quatre millions grouillante, et longtemps avant-gardiste dans les Caraibes, est un énorme champs en construction. Le parlement est lui-même près d’être dégagé, alors que certains politiciens font appel au vote législatif qui avait été repoussé à cause du désastre. 

Un champs de construction, mais une base de départ aussi. Quand la clôture s’ouvre à l’ombre de la façade détruite, une cortège de 4x4 fend l’air. Le président Martelly fait une sortie, et ce déplacement rappelle que le président, élu avec tant d’enthousiasme après le séisme, travaille au coeur de ce qui reste des décombres, et tente de rapiécer le pays morceau par morceau. Certains regrettent déjà les délais, manifestant dans les rues pour que les choses bougent, l’électricité soit branchée et l’eaucoule. La reconstruction qui fait de plus en plus la une n’est pas celle du palais ou des autres bâtiments réduits en poussière, mais d’un immense camp en marge de la capitale, Canaan, qui donne à la période de transition un air de permanence. 

Plusieurs ont fait des habitation temporaires, des tentes des organismes de charité, des domiciles permanents sans eau courante ou électricité, qui de toute façon est encore chancelante dans plusieurs quartiers de la ville. C’est là qu’on retrouverait, sans eau ou cou- rant, la majorité des 300,000 sans-abris qui ont quitté les anciens lieux plus visibles, comme le Champs de Mars. C’est bien moins que le 1,5 million d’après-sinistre, mais encore énorme. Le premier ministre Laurent Lamothe estime que “le pays a fait du chemin depuis le tremblement de terre,” et a promis d’alimenter Canaan en eau et en électricité, mais il ne s’agit pas du seul coin de la capitale à développer. 

Port-au-Prince de manière générale, plongée dans le noir le soir à moins d’une génératrice - essentielle - reste un symbole d’insécurité, l’ambassade du Canada avertissant les visiteurs ces derniers temps des risques s’ils fréquentent cinq quartiers de la ville. Certains sont des lieux chauds bien connus, comme Cité Soleil, dans le nord, d’autres sont près de sites touristiques fréquentés, comme Bel Air, près du marché de fer où les ar- tisans luttent pour obtenir la faveur des rares touristes. A l’extérieur de plusieurs institutions, surtout des banques mais aussi des stations service, des gardes armés d’imposants calibres veillent au maintien de la paix. 

C’était pourtant bien pire avant, se rappelle Jinel, un comptable qui a vécu toute sa vie dans la métropole, surtout après le séisme. “Martelly a quand même réussi à apporter un peu de sécurité, mais il reste encore beaucoup à faire,” comme rendre le pays plus attrayant aux investisseurs. Evidemment les scènes d’hommes armés avec des fusils de chasse ne sont pas le monopole de Port au Prince, la capitale du voisin dominicain n’étant pas si différente. Mais une autre chose s’est produite après le 12 janvier, dit-il, une date qui garde toute sa férocité: “Il y a eu une trans- formation sociale importante, les jeunes ont remplacé les parents, qui ne travaillent plus, mais les jeunes, en qui la reconstruction dépend, ont perdu espoir.” 

Un peu sévère peut-être,maisuneanalysequi souligne le travail qui reste à faire à la base de la reconstruction: l’éducation. Celle-ci fait grandement défaut, dit celui qui espère envoyer ses enfants étudier au Canada “où l’éducation a une place capitale”. Alors que le Canada envoyait une trentaine de soldats porter main forte aux casques bleus de l’ONU, en place depuis des lunes, 8000 en tout, le travail de reconstruction reste criant. 

Les fidèles se rassemblent encore au coeur de l’église de Ste Anne, dont un seul des quatre murs tient toujours. Devant la seule muraille qui a survécu au choc, deux femmes implorent la grace du ciel, dans une ville où les références à Dieu sont omniprésentes autant sur les véhicules que les enseignes de commerce. Même s’il n’a pas perdu de membre de famille immédiate, Jinel connait de nombreuses personnes qui ont perdu la trace de proches lors du séisme. Il se rappelle du chaos régnant alors que les répliques faisaient chuter les structures que le séisme lui même n’avait pas encore achevées: “Plusieurs pensaient ce c’était la fin du monde. Moi je gardais espoir, mais c’était chaotique, on ne pouvait communiquer avec personne, il n’y avait pas de radio, pas de repères (dans une ville où les rues sont rarement signalées) les gens ne pouvaient pas sortir ou entrer de la ville.” 

Malgré le travail qui reste a faire, cet ancien appel “Haiti bouge”, reste d’actualité. Haiti se reconstruit sinon, même si c’est lent. Plusieurs projets de reconstruction voient le jour, dont une aire de spectacle qui faisait le plaisir des Haitiens au Champs de Mars. Entre ce qu’il reste des décombres, la ville est redevenue le marché sans fin qu’elle était, vivante, grouillante, riche de vie. On y trouve de tout: des livres, des appareils électroniques, vêtements et aliments, mais aussi des carapaces de tortues géantes, des paons bien en vie et une multitude de services de tout genre. La Grande- Bretagne va même y réouvrir une ambassade après des décennies d’absence. 

Et puis même pour les jeunes il y a du nouveau, comme la place Boyer, un parc inauguré au printemps, un parc récréatif avec terrain de basket et wifi très vite investi par la jeunesse qui le prend d’assaut chaque après-midi. Et si l’absence du palais, selon l’auteur Dany Laferrière le point central autour duquel les rêves de grandeur et les espoirs du peuple se rencontrent, reste troublante, un autre lieu donne de l’espoir. De l’autre côté du Champs de Mars une flamme éternelle brûle toujours. Née sous François Duvalier elle n’a pas manqué de créer de la controverse et avait été éteinte à la fin de la dictature, mais comme il fallait trouver une lumière au but du tunnel, un phare pour guider la recon- struction, Martelly a reparti la flamme, devenue un témoignage de l’idéal humaniste qui a porté la révolution haitienne.

Du progreso mais pas vraiment d'ordem

Si l’heure du Brésil a sonné, ce n’est pas pour tout le monde. Voilà le cri qui a retenti lors de la Coupe de la confédération, pourtant remportée par la Seleçao, où les slogans des manifestants s’en prenaient autant au gaspillage et à la corruption qu’au coût de la vie, certaines augmentations ayant notamment touché les classes pauvres.Tout comme la Grande Bretagne en marge des JOs, le Brésil a vu des manifestations se multiplier lors de dispendieuses compétitions internationales, cette première préparant la grande fête de la Coupe du monde l’an prochain, deux ans avant l’organisation des JOs.

Malgré un changement de cap à Brasilia sur certaines décisions controversées et des promesses de réforme d’une présidente sympathisante, les éclats se sont poursuivis alors que se répandait ce qu’on a vite fait d’adouber Occupy Brasil. Un an avant le Mondial les ratés se multiplient en fait au sein de ce géant régional qui a attendu des années pour prendre sa place sur la scène mondiale, après les Expos et JOs de Chine et le Mondial sud Africain. 

En juin on fermait déjà pendant un an l’accès à un stade tout récemment inauguré après des problèmes de toiture. Les architectes sont vite revenus à leurs plans après qu’on ait fait rouler quelques têtes. Il s’agissait en fait du deuxième cas du genre et de manière générale la majorité des stades ont dépassé les échéanciers fixés par la FIFA. Le stade Joan Havelange de Rio doit en fait accueillir les compétitions athlétiques lors des Jeux de 2016 et servait de stade de foot alors que le Maracana était en rénovation pour la Coupe du Monde. 

Par ailleurs les opérations de nettoyage au fond des favelas se butent souvent à une résistance violente, donnant lieu à plusieurs morts. La présidente Dilma Roussef a par ailleurs annoncé un financement de $1,2 milliard pour améliorer le sort des habitants des favelas, où l’eau et l’électricité font souvent défaut. Le tout sur fond de manif comme on en a peu connues ces dernières années. 

Alors que le Congrès a voté en faveur d’une mesure utilisant les redevances touchées en rapport avec les nouveaux gisements de pétrole afin de financer la santé et l’éducation, il a rejeté un projet de loi qui aurait limité le pouvoir des procureurs fédéraux, une autre mesure souhaitée par les manifestants qui craignent davantage de corruption. Plusieurs juridictions ont déjà annulé les hausses de coût de transport, qui avaient été à l’origine de la crise. 

Malgré tout de nouveaux éclats avaient lieu en marge de la Coupe de la confédération, un tournoi préparatoire pour le mondial de l’an prochain, malgré une victoire brésilienne convaincante. Les critiques en veulent au gouvernement notamment pour se permettre des dépenses si extravagantes alors que la pauvreté et l’inégalité persistent au Brésil. A Fortaleza, où le stade a été le premier à respecter les échéancier de la FIFA, des manifestants regrettaient des politiques qui ne feraient selon eux qu’empirer la ségrégation dans une ville classée parmi les 10 plus inégales. 

“(Les manifestations) ont plusieurs buts, expliquait le politologue Luis Eduardo Soares à la BBC, mais le droit des citoyens, la qualité des services publics et le choix des prioritiés sont au coeur du débat. Les gens ne peuvent plus laisser les politiciens faire semblant que tout va pour le mieux dans cette terre de promesse, ce paradis tropical”.

Iran fêtes new president

In a carefully scripted electoral process where the potential trouble-makers are weeded out early and even the eventually elected moderates can do little against the country’s religious and spiritual rulers, could the removal of the twice-elected and controversial Mahmoud Ahmadinejad achieve anything in terms of steering Iran closer to the West? 

The odds weren’t encouraging, but Iran’s moderates at least hoped to set aside the disappointment of losing their most prom- ising figure, former President Akbar Hashemi Rafsanjani - rejected from the ballott by the all-ruling Guard- ian Council -, rallying behind former nuclear negotiator Hassan Rowhani, who ad- dressed the crowds on the need to lessen government restrictions and rebuild ties with the West. His first-round victory, scoring over 50% of the votes, sent jubilant Iranians to the streets shouting “long live Rowhani!” and “Bye Ahmadi!” 

Addressing crowds, the pragmatic cleric called his a “victory of moderation over extremism”. Crowds even dared chant the name of Mirhossein Mousavi, a 2009 candidate now under house ar- rest. During the campaign simi- lar chants were harshly criticized by conservatives who warned such displays could dis- qualify Rowhani’s contention in the presidential poll. Rowhani’s emergence as the preferred leader of moderate and reformist voices came as a distant second choice, but picked up steam as the only other moderate of the eight orig- inal candidates vetted for the election, Mohammad Reza Aref, a vice president under moderate leader Mohammad Khatami, withdrew from the race to allow Rowhani to consolidate support. 

Khatami joined other moderates backing him and observers noted the country’s hunger for change, or any hope of espousing a new stance, after the tumultuous Ahmadinejad years which fur- ther isolated Iran. “What we have been witnessing ... since 1989 is that the size of the Ira- nian elite and the size of the popular support for the Islamic Republic has narrowed down significantly,” Mohsen Milani, an Iran expert at the University of South Florida told Reuters. “There is a large constituency, I would say somewhere between 55 to 65 percent of the electorate that is hungry for reform, hungry for change,” he told reporters. “The conservative faction does not have support among this constituency.” 

But it certainly has the support of Supreme Leader Ayatollah Ali Khamenei, and electors who regret the turbulence which accompanied the aftermath of the previous election. Saeed Jalili, a top nuclear negotiator who obtained the support of ultra-conservative cleric Ayatollah Mohammad Taghi Mesbah Yazdi, was said of being the front-runner, but conservatives rightly feared a Rowhani surge late in the campaigned could tip the balance in his opponent’s favor. In order to avoid this a conservative among the eight approved candidates also bowed out to throw his support behind other hard-liners. 

But it wasn’t even close in the end.While he speaks of openness and gathers the support of moderates, would Rowhani truly prove to be a champion of reform in Iran or does he just represent the slim hope of avoiding another calamitous presidency after eight years of disaster? Like the others he stood firm on controversial issues such as the country’s nuclear programme and steadfast support of the Syrian regime.While slamming as “unfair” sanctions imposed on Iran and reaffirming his support for the country’s uranium enrichment activities, Rowhani did hint his government was ready to be more transparent about the controversial nuclear programme.

That was enough for Iranians after eights years of hardline rule. "Tonight we rejoice, as there is once more hope in Iran,” one jubilant voter told reporters after the first-round victory was announced this weekend. Rare birds, moderate candidates often capture international attention during Ira- nian elections, the safer ones carrying a few spots among the few vetted candidates allowed to run. In this case well over 600-plus candidates registered to run, all but the eight having been rejected by the council. Between the disappointment of the Ahmadinejad years and lack of electoral choices, many young electors vowed to boycott the election, leading some in Canada to launch a campaign to get out the vote entitled “I vote” which picked up steam in Iran. 

Authorities hoped high participation levels would help legitimize the vote in the eyes of international public opinion. In the end 77% of the 50 millions eligible voters turned out to cast their ballots. Many Iranians however are too busy worrying about the state of the economy, a topic little dis- cussed by the candidates in de- bates leading up to the vote, to worry about elections in a coun- try with 13% unemployment.

Une solution à Istanbul?

Alors que le printemps arabe retentissait à travers l’Afrique du nord, un pays faisait souvent figure de modèle pour les pays en frénétique transition, du moins chez les Occidentaux qui redoutaient de nouvelles voix islamistes du Maroc à l’Egypte. A présent ce modèle de quasi-laïcité, avec son gouvernement musulman modéré sur un terrain partagé entre deux continents mais majoritairement musulman, vit-il ses propres émotions existentielles? 

Pas selon son premier ministre, Recep Tayyip Erdogan, qui a exigé, comme tant de despotes du pourtour de la Méditerranée avant lui, une fin aux “manigances” des manifestations quotidiennes, lancées par un appel au respect environnemental d’un espace urbain à Istanbul qui devait faire place à un centre commercial. Les soirées parfois chaudes de la place Taksim ne seraient pas confondues avec celles de la place Tahrir, insista-t-il, alors que manifestants et policiers se livraient aux accrochages dans la grande métropole turque. 

En peu de temps les appels s’étaient transformés en “Tayyip démissionne!" Les images des éclats, qui ont fait quelques morts et qui ont provoqué la mobilisation de manifestations à travers le pays, avaient-ils transformé un Occupy Istanbul, avec ses campements et ses ban- deroles, en printemps turc malgré tout? Le langage utilisé par le premier ministre n’a pas aidé, ce dernier utilisant un dialecte parsemé de notions d’"influences externes" préféré des despotes chancelants en 2011 et blâmant les médias sociaux, enflammés sur la question de la brutalité policière, d’avoir aggravé la crise. 

En peu de temps le mouvement avait pris de l’ampleur, bousculant les marchés financiers et précipitant les appels au calme des capitales occidentales. Après un peu plus d’une semaine de tumulte et au moins un appel au calme, du vice-premier ministre, regrettant les “excès” policiers, Erdogan laissait savoir qu’il rencontrerait les manifestants, un geste qui se distingue nettement de celui des tyrans nord-Africains. En même temps il martellait que les manifestations ne pouvaient plus se poursuivre. Cet appel au dialogue parviendrait-t-il à libérer la place Taksim de ses manifestants? 

Pas à temps pour le premier ministre, qui a envoyé les policiers dès le lendemain vider l’espace. Ceux-ci ont alors accroché d’immenses drapeaux turcs autour d'un portrait du père de la nation, Kemal Ataturk. Les manifestants se sont retirés sous les jets de gaz lacrymogène mais seulement pour revenir à la charge quelques heures plus tard, donnant lieu à de nouveaux affrontements. Le lendemain Ankara épousait une approche mixte alors que les manifestants se regroupaient à nouveau, Erdogan soulignant qu’il ne “tolérerait” plus les manifestations mais ouvrait la porte à un possible référendum sur le projet. 

Après avoir rencontré des représentants du mouvement, le premier ministre acceptait de laisser une cour trancher sur le projet, retenant l’assaut des bulldozers. Même si la crise immédiate venait à un terme, et ce n’est pas évident puisque les éclats se poursuivent entre les manifestants et les policiers, les germes de la contestation demeurent. Les manifestants ont notamment critiqué l’autoritarisme du dirigeant doublement ré-élu, et pour certains ces gestes - en plus des excès policiers qui ont fait cinq morts en 5000 blessés - étaient une autre preuve de ce retournement de cape du parti au pouvoir. 

Des syndicats faisaient appel à la grève générale cette semaine pour soutenir les manifestants évincés du parc après une mobilisation en faveur du premier ministre qui a rassemblé 100000 sympathisants dans les rues de la métropole. Cette semaine le pouvoir laissait savoir qu’il pourrait même se servir de l’armée pour mettre fin aux manifestations. Alors que le pays a connu une croissance qui rendrait plusieurs voisins européens jaloux au courant de la dernière décennie, faisant du pays la 17e économie au monde, certaines critiques regrettent les gestes “anti-démocratiques” d’Erdogan, notamment les réformes du système judiciaire de 2010 qui selon eux réduirent l’indépendance des juges. Son parti restant encore largement favori dans les sondages, Erdogan, qui ne peut être ré-élu, dirigerait ses prochains efforts électoraux vers la présidence, un projet que pourrait gâter les manifestations.

Not being very smart about intelligence

Just as surely someone’s freedom fighter is somebody’s else’s terrorist, someone’s freedom-loving “courageous” whistle blower can become someone else’s “traitor”. Such was the term used to describe the man responsible for what some are calling the most substantial intelligence leak in U.S. history, Pentagon papers included. Or at least, since the Wikileaks dump which, despite the attention being diverted to the main suspect’s trial, still reveals confidential documents and cables on a regular basis, its mastermind, Julian Assange, remaining in exile in London’s Ecuadorian embassy. 

His message to the man behind the leak the U.S.’s vast surveillance network mined data directly into the servers of nine major U.S. technology firms, including Apple, Facebook and Google: “Go to Latin America.” Instead former CIA contractor Edward Snowden said he was neither a traitor nor a villain but pledged to fight extradition in Hong Kong, as the world looked into the implication of the programme the U.S. insisted was legal under domestic law and targeted no Americans. Willingly. Or Wittingly. Whatever the intelligence vacuum collected, officials said, would weed out data on Americans, leaving out the “foreign” elements looked into for anti-terrorism measures. 

What the “foreigners” thought of this however, though not as vocally those who, like Canada and Britain, shared close intelligence ties to the U.S. and admitted the existence of their own programme, was an entirely different matter. Days after the leak EU Commissioner Tonio Borg said Europe wanted a “clear commitment” from Washington it would respect the rights of EU citizens to data protection. China is another country that asked for an explanation after Snowden told a Hong Kong newspaper the U.S. had been snooping on the city and the country for years. 

Meanwhile privacy regulators in Europe warned Internet companies making data from the programme available to the National Security Agency could bring on possible legal action in the EU. The hi-tech and social media giants denied any role in “Prism”, but despite the apparent legal aspect of the programme faced possible court time both at home and abroad. Verizon, which provided phone records of mil- lions of Americans, was targeted by one class-action lawsuit and others named as being part of Prism, including AOL, Apple, Facebook, Google, Microsoft, PalTalk, Skype, Yahoo! and YouTube braced for more of the same. But in the U.S., nearly half the people polled said they accepted the government’s programme, within certain limits. 

The poll was taken as the U.S. president defended the program, telling Americans it was the right balance between privacy and security, and promising Americans “nobody is listen- ing to your telephone calls.” “In the abstract you can com- plain about Big Brother or how this is a potential pro- gram run amok, but when you actually look at the de- tails I think we’ve struck the right balance,” he said, call- ing it vital in the fight against terrorism. Government monitoring, sometimes involving espionage of commercial and other assets even belonging to allies, or “foreigners”, is nothing new, but even intelligence specialists such as James Bamford, the author or key books on the NSA, said the agency has in time reached a new level of invasiveness. 

He told Politico the latest reports described “an expansion of power that’s never happened before – the use of NSA for domestic surveillance on virtually all of the Americans in the U.S,” comparing it to East Germany’s notorious Stasi police, where he said the motto was “everybody’s a suspect until you prove you’re not a suspect.” And in an article for the Centre for Research on Globalization Bamford saw more of this sort of thing coming down the pipes as he detailed the development of a $2 billion centre for the NSA in Utah, ready this fall, which could store “near bottomless databases” and keep the NSA “the largest, most covert, and potentially most intrusive intelligence agency ever.” 

On a smaller scale Canada’s Communications Security Establishment, whose data collection program was also thrust into the spotlight following the leak on Prism - a U.S. program Canadian officials said they did not benefit from while making similar assurances their own surveil- lance targeted foreign and not domestic communications - , was also seeing an expansion of available facilities. Leaving the city’s south end the branch of the Defence Dept. is moving to the nation’s new intelligence hub, the Cana- dian Security Intelligence Service campus in east Ottawa, where it will set up shop in a massive 72,000-square metre complex estimated to cost around $880 million. 

Canada’s privacy czar meanwhile said she was also probing the possible fallout of the extensive U.S. surveillance program. Jennifer Stoddart is no light- weight, having kept Internet giants Facebook and Google on a tight leash - tightening weak privacy settings - while keeping the Canadian telecoms in line, at home. Britain, while admitting to its own program, in addition said it had been benefiting from Prism, food for thought as the three countries, in addition to Australia and New Zealand, are intimate intelligence-sharing partners known as the Five Eyes. 

This in turn got London in a little bit of a pickle during the G8 this week as Snowden further claimed the U.K. had spied on participants of its 2009 G20 summit, prompting countries such as South Africa to press Britain for answers.Thus the growing mistrust of Americans, and in fact all users of social network and internet giants such as Facebook and Google over these companies’ ability to make user data available to advertisers or map everybody’s front lawn no longer takes the spotlight away from the original big brother, starting a new debate on the great data collection game over a decade after it had received new sweeping powers following Sept. 11. 

Right on cue Amazon sales of “1984", George Orwell’s quintessential big brother book, jumped dramatically. And mistrust sometimes starts with a little white lie, or what a former president would call “untruth”. While the U.S. president stood by the program, officials say prevented dozens of attacks, he had a tougher time defending an intelligence chief who just months earlier had delivered under oath what he later admitted was the “least untruthful” answer he could give to a congressional committee grilling him about the extent of surveillance on U.S. citizens. 

Growing frustrated by James Clapper’s responses at the committee, Democrat Don Wyden asked: “What I wanted to see is if you could give me a yes or no answer to the question: does the NSA collect any type of data at all on millions or hundreds of millions of Americans?” to which the intel boss answered, cryptically: “No, sir. Not wittingly. There are cases where they could inadvertently, perhaps, collect, but not wittingly.”

Un été chaud?

L'été sera-t-il chaud et alarmant? En quelques semaines quatre pays occidentaux ont vu rejaillir les affres du complot terroriste, de l'éclat meurtrier de Boston aux attaques de militaires en France et Grande-Bretagne en passant par l'attentat tué dans l'oeuf qui visait un train canadien. 

Alors que dans ce dossier les services de sécurité sont intervenus à temps, dans deux des autres cas les suspects seraient passés à l'acte malgré avoir été suivis par les agences de renseignement. Alors que les leçons sont près d'être analysées, la phobie étant pourtant loin de s'emparer de l'occident, le message est donné à quelques semaines des grands départs: vigilance pour les vacances. 

On est pourtant loin du compte des contrées qui connaissent mieux ces désagréments, une seule journée en Irak la semaine dernière faisant 28 morts après une série d'attaques, dont un officier supérieur. Mais les quelques attentats et tentatives d'attaque terroriste en occident, la plupart à saveur islamiste, avaient de quoi remettre en question les méthodes de surveillance (et ce même avant le scandale d'écoute américain de cette semaine). Par conséquent il était permis de croire que l'organisation d'une des plus grosses simulations d’attentats jamais organisés en France, à Lyon au milieu de juin, n'avait plus besoin de justification. L'exercice devait selon les autorités permettre «dans le contexte international actuel de tester et renforcer les moyens de lutte contre le terrorisme». 

En mai un jeune de 21 ans qui selon son avocat s’est converti à l’islam "à la fin de sa minorité et a probablement agi au nom de son idéologie religieuse" blessait un militaire avec une arme blanche dans le quartier de la Défense à Paris. Il fera face par la suite à une accusation de "tentative d'assassinat en relation avec une entreprise terroriste". L'incident aurait été classé dans les faits divers s'il n'avait pas suivi l'horrible décapitation d'un militaire britannique à Londres trois jours plus tôt par deux islamistes radicaux. La semaine dernière, Michael Adebowale, l'un des auteurs présumés du meurtre de Lee Rigby en plein jour, quittait l'hôpital où il avait été soigné pour retrouver la cellule d'un commissariat. 

Pendant ce temps la famille du deuxième suspect, également blessé, Michael Adebolajo, a fait part de "sa honte profonde" dans un communiqué. Ce dernier, qui avait si fièrement revendiqué son acte dans une vidéo tournée peu après l'attaque, un couteau ensanglanté à la main, n’était pourtant pas un inconnu des services secrets britanniques puisqu'il avait soulevé des soupçons en 2006 lors de sa participation à de violents affrontements entre islamistes et forces de l'ordre. Elevé chrétien en Grande-Bretagne, celui-ci commence à fréquenter les milieux musulmans radicaux britanniques en adolescence, se convertissant par la suite à l’islam et critiquant sévèrement le rôle britannique lors de la guerre en Irak et en Afghanistan. 

Le suspect français était également connu des services de police pour des petits délits, alors qu'il était jeune. Pendant ce temps les deux suspects accusés de vouloir faire dérailler un train alors qu'il traversait un pont au-dessus des chutes du Niagara, qui selon la police canadienne étaient soutenus par des éléments d'Al-Qaïda basés en Iran, paraissaient devant les tribunaux, l'un d'eux, Raed Jaser, niant les allégations portées contre lui. Les deux sont accusés d'«association terroriste» et de «conspiration en vue de commettre un meurtre en association avec un groupe terroriste». 

Clamant également son innocence, Dzhokhar Tsarnaev, 19 ans, le suspect qui a survécu à la traque qui a suivi l'attaque meurtrière de Boston, affirmant à ses parents qu'il était innocent. Mais plus d'un mois après cet attentat les autorités à Londres comme à Washington se demandent comment des individus pourtant surveillés ont réussi à passer à l'acte. En fait c'est une question qui avait été posée un an plus tôt lors des tragiques événements de Toulouse. 

Les deux suspects de Londres et le suspect décédé de Boston, Tamerlan Tsarnaev, étaient connus des milieux de renseignement, ce dernier ayant même été questionné par le FBI. Selon l'ex-dirigeante de MI5, Stella Rimington, il est tout simplement impossible de garder la trace de tous les individus suivis par les services de renseignement. Rien qu'en Grande-Bretagne, 2,000 personnes seraient surveillées.

Back with a vengeance?

Sometimes it’s hard for the world’s largest democracy not to feel under siege, especially when there are constant reminders the occasional flare-ups with hyper-rival Pakistan only constitute part of the complex regional security equation. A resurgence of tensions in Kashmir, where militants have been fighting for an independent state and are adding to the military death count, and new offensives by the country’s enduring Maoist insurgency have left Delhi on high alert as the annual monsoon season approaches the subcontient. 

But critics have also been coming down hard on the government’s response to the crises, sometimes only it exacerbating ten- sions. While the violence in the Kashmir Valley is nothing new, figures since the beginning of the year show more and more men in uniform are falling in the conflict over the Line of Control. According to the Institute for Conflict Management twice as many Indian soldiers have died there this year than militants, reversing the usual ratio, that’s 19 soldiers to 9 insurgents. Already more than the 17 who died all of last year, where 87 militants fell in battle, in an area where some 700,000 troops are concentrated. 

And the army has been on alert, not only over Pakistan, but hunting down the Naxalite culprits behind the death of two dozen people in a recent attack on a convoy of the Indian National Congress Party. While the convoy, travelling in the state of Chhattisgarh - in territory known to be an area of activity for the group -, wasn’t without protection, it was helpless against an attack by anywhere between 200 and 1,000 guerillas of the Maoist insurgency which is seeking the overthrow of the government. 

In the end three leaders of the party were felled in what Prime Minister Manmohan Singh called “a dastardly and anti-democratic act." He, party president Sonia Gandhi, and a number of other dignitaries visited the site of the shooting to remember the victims of what is called the bloodiest attack by the group in years. “We are shocked, astounded and pained by the attack on our colleagues in Chhattisgarh,” Gandhi said, referring to the offensive as “an attack on democratic values.” 

Among the victims was senior party leader Mahendra Karma, who has a bulletproof vehicle at his disposal but was not travelling in it at the time. Karma was often targeted by the group for his association with Salwa Judum, a militia he founded to fight the Maoists which was often accused of atrocities. Last week the Maoists publicized a hit list of people connected to the militia, pledging more attacks: “We will punish the salwa judum activists and the police,” the group warned in a letter. “You will not be able to protect them even by de- ploying your entire force”, the letter threatened. 

It wasn’t long the government was boasting a drop in Maoist attacks, but as in Kashmir these developments show militants aren’t about to disappear. In fact security analyst M.M. Khajuria told the Telegraph a strategy of escalating attacks has been in place since January. “These attacks are seen as low investment and high profit,” he said. “It also creates the impression if the policemen can’t protect themselves, then how can they protect people?” Fanning the flames was the Feb. 9 execution of Muhammad Afzal, who was convicted of conspiracy and sentenced to death for his role in planning an attack on India’s Parliament in December 2001. 

Pakistan isn’t entirely free of responsibility as it serves as base for attacks, the institute says. Already on alert in the always explosive Kashmir, Indian troops have been fanning across central India in search of the Maoists responsible for the party attack. “There are hills, rivers and dense forests and the population is very sparse. Searching these areas is very difficult,” said Chhattisgarh police official Ram Niwas. Analysts say the attack was meant as a warning by the 30,000-strong group for party officials to stay away from the region, all the while showing it still had some bite. 

But the act in turn sparked the largest army operation there in years, causing some to fear a new round of violence as the Maoists espouse more violent methods themselves, having previously been seen as sparing civilians. Over the years, the conflict has been a bloody one, claiming some 6,000 lives since 2005. And it has left many dissatisfied in its wake. The Maoists are said of partly feeding on the outrage of area tribes who have often been displaced or made unkept promises because they sit on land right with natural resources. 

“The government has no idea of what the people in these areas need and they don’t even care,” says sociologist Nandini Sundar, leaving the insurgents “quite deeply em- bedded in the local community.” Amnesty International said it feared civilians would be caught in the growing crisis, calling for both Maoists and security forces to exercise caution. “Both the CPI (Maoist) and state forces must refrain from committing any attacks that could directly or indirectly lead to civilian casualties. Authorities must also take immediate steps to guard against any attacks, including reprisal attacks, which could cause further civilian casualties.” 

Even former army brass have been critical of Delhi’s handling of the crisis. “It is not the right response [from the Indian government] but [it is] a typical Indian response - that after the horse has bolted, you lock the stables,” retired Indian army general Ashok Mehta told Al-Jazeera. “This is a response only to placate the people who have been affected.” While Delhi's stance is unchanged, the Maoists indicated they were not only willing to alter their tactics on the battlefield but on the political scene as well, deciding this week to field sympathizers as candidates for coming polls, after earlier preferring not to engage in politics.

Opening the ice lanes

It’s starting to get a little crowded at the top of the world as a growing number of countries see some green to be made in the great white north. As Canada took the helm of the Arctic Council last month, looking to turn the group’s focus more toward the region’s business and commercial potential, six new countries were given observer status, and - unlike the host nation of Sweden - were not likely to have homes where snow shoes are everyday items. The interest shown by the likes of Japan, Korea, China, as well as India, Singapore and Italy reflected the group’s now preferred theme, but there were reminders the council’s traditional focus on science and climate remains more relevant than ever. 

While the summit was taking place the level of carbon dioxide in the atmosphere averaged above 400 parts per million for an entire day, something unseen in not thousands but millions of years. Black carbon reduction being among the summit’s top issues, which also included everything from emergency preparedness to the shrinking ice cover, there were few indications the environmental focus would entirely disappear. But there is no doubt the likes of China and Korea were more interested in developing the north than fretting about the environment, their new status going to show the council’s increasing profile. 

“In the coming years, the debate among member states to determine whether the Arctic Council should move beyond environmental issues and become a forum to address issues related to militarization, natural resources and trade routes will become more prominent,” noted a Stratfor analysis on the council. These countries’ moves shouldn’t come as much of a surprise, says Rob Huebert, a specialist on the North at the University of Calgary. 

“In the past few years, China has been investing considerable resources to ensure it will be a major Arctic power. Like other countries now looking northward, it wants to exploit the emerging shipping opportunities and the largely unexploited energy and mineral resources in the region.” For trading nations such as Japan, far from being a circumpolar state, the possibility of northern sea-lanes open year-round, cutting costly cargo transit time, opens a world of economic promise. 

“So far, we have not shown a big interest in the commercial and economic interest of the Arctic zone,” Japanese ambassador Norihiro Okuda told iPolitics.ca. “But who knows, I think there may be a situation in which Japan, as well as other stakeholders, may show a stronger interest in that.” 

While the Northwest passage is of growing interest cutting precious time connecting Atlantic to the Pacific by way of the busy Panama canal, a similar interest is growing in the Northern Sea Route running along the northern coast of Russia. Thinning ice there also opens sea lane for larger stretches of the year, some 46 ships transiting through its lanes last year versus 34 the previous year. 

While it seems a far cry from the council’s original focus on environmental issues, serving as an intergovernmental forum involving Arctic indigenous groups, Canadian officials say the announced business focus will be an opportunity to discuss best practices on northern development, and consider topics such as effective responses to northern oil spills. This week council chair, Canadian Health Minister Leona Aglukkaq, said she’ll focus on development for people in the North as well as responsible resource development and safe Arctic shipping during her term. 

In Sweden members signed a legally binding agreement to coordinate response efforts to marine pollution incidents. But skeptics wonder if the focus on these possible incidents is because growing commercial interests will only make them more likely. Ahead of the summit Indigenous groups signed onto a joint statement rejecting oil development in the Arctic. “This conference is an indication of where the world is going,” said Bill Erasmus, Dene National Chief and international vice-chair of the Arctic Athabaskan Council, which is a permanent participant at the Arctic Council. “People are worried about the land, regardless of their backgrounds or professions, and people are getting together because of their concern.” 

Greenpeace’s Ruth Davis said the council failed to act on its own agenda of regulating carbon emissions and planning preparedness.“The Arctic Council has long been renowned for commissioning top-notch science and then ignoring its implications. There were two conferences going on here — one that warned of the dangers of climate change and rapid industrialisation in this fragile region, and another, attended by Foreign Ministers, that took almost no concrete steps to address them,” Davis said. “The council seems in the thrall of business interests wish- ing to extract more oil and gas, whatever the costs to local people, wildlife and the future health of the planet."

La banlieue suédoise brûle

Son économie largement épargnée par le pire de la crise économique, son index de développement humain encore une fois parmi les 10 plus impressionnants de la planète, les spectateurs incrédules des émeutes des dernières semaines avaient peine à trouver une explication au carnage urbain qui s’est emparé de la banlieue de Stockholm avant de s’étendre ailleurs dans la ville puis dans d’autres municipalités de ce soi-disant modèle égalitaire scandinave. Le chef de la po- lice lui-même, Kjell Lindgren, ne parvenait pas à trouver une réponse à toute épreuve: “Nous ne savons pas pourquoi ils font ceci, avoua-t-il, il n’y a pas d’explication”. 

On retrace six nuits de carnage à la mort d’un sexagénaire dans un quartier immigrant qui aurait brandi une machette devant les policiers avant d’être abattu. Prétexte ou élément déclencheur? Les deux peut-être lorsque l’incident à Husby a provoqué la colère de la jeunesse locale, renversant et mettant le feu à plusieurs véhicules dans les rues d’un pays immaculé, les pires émeutes depuis des décennies remettant en question l’accueil et l’intégration des immigrants, un thème que l’on semble revisiter après chaque crise. N’était-ce pas celui qui avait entre autre suivi, à tort ou à raison, la tuerie sans pareille de Norvège? Ou alors la première attaque suicidaire en Scandinavie la même année? 

C’est de quoi perdre ses repaires dans un nord européen largement épargné par la crise. Largement mais pas complètement. Celle-ci a eu un drôle d’effet en Suède, havre de paix économique qui a attiré un flux de capitaux impressionnant du reste du continent. De sorte que plus tôt cette année la hausse de la couronne a fait ralentir les exportations, rendues plus coûteuses. Le pays tirant la moitié de sa croissance des exportations, notamment vers l’Europe, le ministère de la finance a du revoir à la baisse la croissance en raison du resserrement: 1,2% cette année et 2,2% la prochaine; pas terrible, mais beaucoup mieux qu’ailleurs en Europe. 

Mais selon les syndicats nationaux, l’état réussit mal à accueillir même ses immigrants plus spécialisés, et du fait, la Suède parvient mal à intégrer ses nouveaux-venus, dont le taux de chômage (12%) est beaucoup plus élevé que la moyenne. Au sein des classes immigrantes, le taux aurait grimpé de 33% à cause de la crise économique, car celle-ci a largement, mais pas totalement épargné le pays des Vikings. A Husby, des conséquences y ont été ressenties, mais le 8% de chômage justifie-t-il l’éclat des derniers jours? 

Le premier ministre Frederik Reinfeldt a accusé des “hooligans” d’être responsables du drame, mais a effleuré le thème de l’immigration en faisant mention de “la période de transition difficile entre différentes cultures”. Le débat y est ainsi engagé, mais le thème reste matière à tabou selon l’auteur Aje Carlbom, qui s’intéresse aux question d’immigration: “Toute personne qui veut limiter l’immigration est immédiatement identifiée comme étant nationaliste, en d’autres mots, raciste, dit-il. Il est impossible de lancer un débat sur la question”. 

Mais certains politiciens de droite ne se retiennent plus de faire appel à de nouvelles limites à l’immigration, et ils ont capté l’oreille de certains électeurs. Il y a deux ans les Démocrates de Suède remportaient 20 sièges au parlement malgré une plate-forme faisant appel à une coupure des niveaux d’immigration de 90%. Ils ont récolté 5,7% des votes, mais même avant les derniers incidents leur appui avait déjà grimpé à près de 10%, ce qui les mettrait au troisième rang si les élections prévues l’an prochain avaient lieu aujourd’hui. 

A Husby, la population est à 85% immigrante, et alors que le taux de chômage n’est que légèrement plus élevé que la moyenne, il est plus du double celui de la capitale, et est particulièrement élevé chez les jeunes. Alors que l’immigration augmente, le 7% de 2012 étant le plus haut niveau enregistré, l’inégalité fait aussi ses ravages, le pays glissant du premier rang en 1995 au 14e en la matière, selon une étude de l’OCDE. L’immigration, représentant 15% de la population et de plus en plus associée aux métiers moins qualifiés, a-t-elle atteint un seuil au pays? L’état-providence est-il remis en question à jamais? Alors que les incendies se font plus rares le débat persiste, et traine dans l’air comme une odeur de brûlé.

Sharif's triple play

Sure there was violence, unrest, and suspicion of fraud after some 49 election stations reported over 100% voting. But this is Pakistan so a clear victory by any party would have to do, especially since this was the first democratic transfer of power since the country’s creation. The result was widely expected, ahead of two-time PM Nawaz Sharif’s record setting third election, though at some point a former star from the nation’s favourite sport generated enough enthusiasm to put Pakistan Muslim League’s victory in question. 

That didn’t last long, the PML scor- ing a few seats shy of the 137 needed for a simple majority in the 272-seat national assembly. Some 50 people died on election day after a campaign which claimed at least twice as many lives, but in the end, a Taleban threat to target polling stations didn’t discourage some 60% of 86 million eligible voters from casting their votes. But political violence, which is nothing new to Pakistan, had little to do with Sharif having to visit rival Imran Khan in hospital to bury the hatchet after an acrimonious campaign. 

The latter, a star cricketeer in his days, had fallen off a platform during the campaign. “Today, we have made peace,” Sharif said after meeting him. “He was receptive and acknowledged my gesture. We all have to work together to get the country out of a quagmire of prob- lems.” And quagmire isn’t a term used lightly in the region which saw the Afghan conflict fester and tensions boil anew between Pakistan and rival India over the Line of Control. There’s enough problems right at home, Sharif is aware, his country facing internal economic and security problems. 

Last week blasts near mosques in the volatile north-west of the country killed a dozen people at least, injuring 30 more. Then over the weekend gunmen on a motorcycle shot and killed Zohra Shahid, a senior member of a political party, in a country where politi- cal assassinations are only too familiar. Ms. Shahid was the vice president of Khan’s party. Khan said he held MQM party leader Altaf Hussain responsible for what he called a political killing because the exiled politician had made threats against his party after it had been accused of electoral fraud. 

Corruption issues have notably bedevilled the government and were front and centre in Khan’s campaign. Something was definitely off when 49 polling stations, 32 of them in Punjab, reported over 100% voting. Of course that is a drop in the bucket of 8,119 polling places monitored by the group reporting the discrepancy, the Free and Fair Election Network. 

The outgoing Pakistan Peoples Party, blamed for much of the corruption and economic woes, barely registered 31 seats, a blow to chairman Bilawal Bhutto Zardari, too young to run this year but seen as the heir of the country’s most enduring dynasties. 

Blogging on his experience after the election, international monitor Anja Manuel recalled “we witnessed many ‘election irregularities’ – especially at the women’s poll- ing stations. However, most ‘irregularities’ I saw were committed due to inexperience or to help people vote, not as an attempt to rig the outcome.” Observers also saw an outpouring of enthusiasm and support for the electoral process, Manuel remembered. “The winners and losers matter less than the historic process,” he said. 

“For the first time, the entire nation was galvanized by election fever. A stunning 36 million new voters registered, especially women and young people. Our rickshaw driver and tour guide proudly showed us his name on the candidate list. He said he wanted to help create a new Pakistan.” While the winner and his party were familiar in the 1990s, the electoral effort gave way to “a new Pakistan” others agreed. “I can’t say that the elections were totally fair but they were much better than before in terms of rigging,” student Fahad Aziz wrote in a commentary to the BBC website

Nigeria goes all out against Boko Haram

Declaring a state of emergency to bring an end to surging violence in the country’s north is hardly new to Nigeria, where presidents have taken such drastic measures four times in the last decade. When former statesman Olesogun Obasanjo did it, twice, in 2004 and 2006, he replaced elected northern governors with former soldiers. While his successor Goodluck Jonathan didn’t go that far this time, he no less launched a “massive deployment of men and resources” to combat the plague that has become the Boko Haram militant group in the last few years. 

The group, which has been tied to some 2,000 deaths since 2010, claimed responsibility for two particularly bloody incidents this spring, resulting in over 200 deaths. But the military repression accompanying its attacks has been known to aggravate the death count. In mid-April an attack in Baga was dealt with rather harshly by the army, causing some 187 deaths. A few weeks later, the group, based in the Muslim north of the country, claimed an attack in Bama which killed at least 50 lives. So much for previous reports of its demise following the death of its spiritual leader, Mohammed Yusuf, in an army raid. 

When the group resurfaced in 2010, after his death, it widened its wings, targeted the capital Abuja, not only northern municipalities, and used more lethal tactics, such as suicide bombings, leading to suspicions of ties to Al-Qaida. Successor Abubakar Shekau “isn’t necessarily using Yusuf’s playbook,” notes Gilles Yabi of the International Crisis Group. “He is more determined, more violent and chooses wider targets, giving an international dimension to his attacks.” 

Ties to al-Qaida in the Islamic Maghreb are probably behind “the tactical evolution of Boko Haram (“western education is a sin”) in the means used since 2010-11 and the strengthening of their capacities,” he adds. Al-Qaida links or not, “we will hunt them down, we will fish them out, and we will bring them to justice,” vowed Jonathan as the offensive sought to “assert the nation’s territorial integrity” and “enhance security”. The Ministry of Defence said authorities were conducting operations to “rid the nation’s border territories of terrorist bases and activities”. 

Beyond the border is certainly where many of the militants have fled to rearm, in a region awash with weapons left over from the Libyan conflict and spilling into neighbouring crises, from Central Africa to Mali. Islamists, with suspected ties to the regional chapters of al-Qaida, have crossed into neighbouring Chad, Niger and Cameroun, giving a usually domestic sectarian division between Christian south and Muslim north a regional dimension.“We are confronted with a rebellion and an insurrection by a terror group which represents a very serious menace to territorial integrity,” Jonathan said, calling the latest attacks “declarations of war”. 

But Jonathan has not entirely ruled out striking a deal with the group, even possible am- nesty, to bring an end to the bloodshed. As a gesture of goodwill this week, Jonathan ordered the release of women and children arrested in connection with the insurgency. In the meantime the military was striking from the air and on the ground what it called militant camps in the north of the country. “The special operations ... resulted in the destruction of much of the insurgents’ weapons and logistics such as vehicles, containers, fuel dumps and power generators,” said Brigadier-General Chris Olukolade. This weekend the army imposed a curfew in the often troubled city of Maiduguri, a main stronghold for Boko Haram, vowing the offensive would continue “as long as it takes”. 

While a week in Jonathan was considering the mission a success in most of the re- gions targeted, that city remained out of his troops' grasp. A local journalist was skeptical of the early mission accomplished declaration. "Every time the army is seen to defeat them, Boko Haram regroup and come back stronger," noted Stella Onyebuchi. Targeting the north has been particularly damaging to the country’s economic potential, it being both the most populated country in Africa and largest oil producer. But police and military action have also brought considerable criticism to the government over its handling of the longstanding crisis. 

“The problem is Nigerian security forces don’t necessarily distinguish between the civilian population and Boko Haram,” Yabi notes. “This does not encourage locals to collaborate with federal forces to fight against the group.” In some cases, the blame can be laid evenly between the two, he tells Le Monde. The latest military offensive may in fact only make things worse, fears Kyari Mohammed, political scientist at Modibbo Adama University. “The deployment risks spreading the insurrection instead of limiting it,” he warns. “The president has given the soldiers carte blanche,” which he says could lead to more “violations of human rights.” 

According to Human Rights Watch, the violations the army is accused of undermine the fight against Islamists and could very well find it guilty of crimes against humanity. “The breach of fundamental rights by security agencies isn’t one incident or one event,” said Civil Rights Congress president Shehu Sani. “It’s be- come automatic and institutionalized." As the army deploys, the country’s Senate has begun an investigation while the National Human Rights Commission is planning an independent investigation into the violence. As operations ramped up U.S. Sec. of State John Kerry urged caution about possible collateral damage and human rights violations. 

“We are ... deeply concerned by credible allegations that Nigerian security forces are committing gross human rights violations, which, in turn, only escalate the violence and fuel extremism,” he said. The U.S., the largest foreign investor in the coun- try “condemns Boko Haram’s campaign of terror in the strongest terms”, he added, but urged better disci- pline among the troops.

Les iles de la discorde

Avec leur flotte navale importante et leurs intérêts stratégiques les Etats-Unis étaient déjà des spectateurs engagés des bisbilles insulaires de la mer de Chine. Puis lorsque le nom d’Okinawa a été évoqué, lieu du trois quarts des bases militaires américaines au Japon, les querelles entre la Chine et le Japon ont pris une tournure encore plus sérieuse. 

La controverse a encore une fois coulé de la presse officielle chinoise, le People’s Daily, gazette du parti communiste, ayant fait appel à re- mise en cause “de la question historique des iles Ryukyu”, désignant la région du sud du pays composée de plusieurs iles. Jadis un royaume indépendant, l’archipel a été annexé au pays du soleil levant à la fin du 19eme siècle, en période de pleine expansion. Selon le secrétaire du cabinet Yoshihide Suga, l’article était de toute évidence “inconsidéré”, ce dernier laissant savoir que Tokyo avait logé une plainte formelle auprès des autorités chinoises. 

La région avait-elle besoin d’une nouvelle querelle de tracé marin? Les deux pays avaient déjà échangé quelques remarques peu diplomatiques après l’achat par le gouvernement japonais des iles Diaoyu, qui appartenaient à un citoyen japonais. Le geste avait provoqué le survol du lieu par des avions militaires et des manifestations dans plusieurs villes de Chine, visant notamment des commerces et missions étrangères appartenant au Japon. La scène politique au Japon n’a pas découragé les accrochages, les nationalistes y faisant plusieurs gains électoraux, dont le contesté Toru Hashimoto, maire d’Osaka dont le nouveau parti, Nihon Ishin no Kai (Renaissance du Japon) a pour certains pris des allures populistes alarmantes. 

Récemment celui-ci a provoqué la consternation en affirmant que les maisons closes de la Seconde Guerre mondiale étaient une nécessité pour éliminer le stress de soldats risquant leur vie au front. La citation ne pouvait pas tant plaire à la Chine puisque des centaines de milliers de femmes passées par ces « centres de délassement » étaient capturées dans des pays occupés. Le premier ministre Shinzo Abe avait lui-même enragé plusieurs pays voisins en affirmant qu’il n’existait aucune preuve du fait que les femmes étaient forcées à se prostituer dans ces «établissements », une déclaration qui avait été accompagnée d'excuses. 

Pékin, dont la direction n'est pas moins nationaliste, a critiqué le geste diplomatique de Tokyo suivant la publication du rapport, qui selon les autorités avait été rédigé par des académiciens à titre personnel.Japon et Chine sont d’ailleurs loin d’être les seuls pays à s’entêter à propos d’iles dans la mer, corps dont le sous-sol regorge de richesses naturelles et traversé par les zones navigables les plus importantes de la planète. "Si le but de Pékin était d'organiser des pouparlers avec Tokyo sur la région, des articles comme ça vont dans la mauvaise direction," estimait Taylor Fravel, expert chinois au MIT. 

Pékin est d’ailleurs au coeur de nombre de ces disputes, poursuivant notamment avec Manille une bisbille sur les iles Huangyan (appellation chinoise). La Chine, le Vietnam et Taiwan se disputent également sur la souveraineté des Paracelles alors que le Brunéi, la Malaisie et les Philippines viennent s’ajouter au compte des contestataires sur les iles Spratlys, où tous ou presque y sont représentés militairement. Cette semaine d'ailleurs Manille promettait de se battre "jusqu'au dernier homme" pour défendre les iles, alors visitées par des navires chinois. 

Les tensions sont par ailleurs toujours aussi vives après le tollé diplomatique créé par la mort d’un pêcheur taïwanais dans ces eaux contestées et riches en poisson. Taipei a rappelé son ambassadeur après le décès de Hung Shih-cheng, qui avait été la cible de tirs des gardes côtiers philippins. Manille s’était excusé du geste tout en promettant de compenser la famille, mais les autorités de Taiwan ont trouvé que ce par- don manquait de sincérité. L’incident a eu des échos à Taipei, où des Philippins auraient été intimidés. L’ambassadeur du pays à Taiwan a même demandé que ceux-ci restent chez eux en attendant que se calme le climat. En attendant Taipei a imposé un moratoire sur l’embauche de travailleurs philippins, en plus de porter un frein aux échanges. 

“En ce mo- ment les Taiwanais sont émotionnels et les tensions demeurent importantes,” a souligné le diplomate Amadeo Perez. Taiwan a envoyé pas moins de 14 inspecteurs à Manille pour étudier les circonstances entourant l’incident mortel.

A new toughness versus Syria?

Amid continuing confusion whether Syria may have crossed Washington’s “red line” and used chemical weapons on its own people and with a backdrop of surging violence, the U.S. has been rushing the define the limits of any intervention in the Mideast country which has seen the death toll from fighting climb above 70,000 since 2011. By the end of the week it even lined up a conference in the hopes of finding a political so- lution, no matter how unlikely one appeared to be. 

Meantime the U.S. president has indicated his administration would continue tracking the Assad regime about possible use of the weapons, “a game changer” according to him, stressing that if its systematic use is confirmed he would present that evidence to the in- ternational community. For now, “we don’t know when, where or how”, the president said. But the evidence is mounting, his secretary of state said, while Turkey said it was convinced by the proof it had collected. 

Israel meanwhile said it had enough information to take ac- tion, striking Syria repeatedly, targeting what it called Iranian missiles intended for Hezbollah. The incidents taking place during a resurgence of violence the Assad regime blames on “terrorists”, Syria says Is- raeli action betrays coordination with “terrorists”. Barack Obama sought to avoid any echoes of Iraq by quickly adding he foresaw no scenario in which U.S. troops would be sent to the civil war-stricken country. But Washington has been considering new possible measures to oust Bashar Assad’s regime however, such as arming the rebels seeking to topple the regime. 

This was long seen as unpalatable by the administration, in part because some rogue rebel elements are suspected of having pledged allegiance to al-Qaida, but Defence Secretary Chuck Hagel conceded “Arming the rebels - that’s an option,” adding “You look at and rethink all options. It doesn’t mean you do or you will. These are op- tions that must be considered with the international community: what is possible, what can help accomplish [our] objectives.” 

Gen. Martin Dempsey, chairman of the Joint Chiefs of Staff, said he was skeptic a military intervention would bring a favourable outcome: “Whether the military effect would produce ... an end to the violence, some kind of political reconciliation among the parties, and a stable Syria – that’s the reason I’ve been cautious ... because it is not clear to me that it would produce that outcome.” The U.S. meanwhile has upped non-military aid to the rebels. The change of stance is occurring as violence spikes anew in Syria, with reports of dozens killed in coastal areas during what the government called operations to kill “terrorists” but what activists called the latest massacres by the regime in a campaign of sectarian cleansing. 

This came days after Syria’s prime minister, Wael Nader al-Halqi escaped what appeared to be an assassination attempt, surviving a car bomb set off in Damascus. This was just the latest attack rebels have staged against officials and ministries in their continuing campaign to destabilize the re- gime, but they have long claimed they lacked the support to ultimately put an end of Assad’s days in power. Meanwhile United Nations Secretary General Ban Ki-moon reiterated his request that Syria allow member of his fact-finding panel on suspected chemical weapons use to enter the country and determine with certainty whether the regime had indeed crossed a dangerous line in the two-year-old conflict. 

As a semblance of spectre of Iraq loomed over the crisis, British Defence Sec. Philip Hammond made the challenge of providing evidence plain. “There is a very strong view that we have to have very clear, very high-quality evi- dence before we make plans and act on that evidence,” he said. “If there were future use of chemical agents, that would generate new opportunities for us to establish a clear evidence of use to a legal standard of evi- dence.” So far officials have gathered intelligence assessments of possible use of sarin gas based on “physiological samples” such as bodily fluids and tissue as well as soil samples. But some Turkish doctors said they found no sign of sarin in tests they conducted on blood samples from victims of a suspected chemical weapons attack. 

To create greater confusion the UN Commission of Inquiry on Syria distanced it- self from comments made by one of its members saying there was evidence sarin was used by the rebels. Former war crimes prosecutor Carla del Ponte, who made the comment to Swiss television, said she herself was “a little bit stupefied by the first indications” obtained from interviews of victims and physicians in nearby countries. But the commission stressed later that day a conclusion had yet to be reached. Of course anything nearing the pre-Iraq factual haze is alarming and enough to make foreign powers think twice about intervening. 

But Israel wasn't so shy. It wouldn’t be the first time Israeli jets have targeted the country, striking it earlier this year. In 2007 another Israeli attack targeted a suspected nuclear reactor site. A U.S. official told the Daily Beast, “Israel shares its intelligence on Syria with us almost in real time. These latest strikes were an example of Israel enforcing its own red lines.” That would be any advanced weapons or chemical weapons in the hands of its enemies. 

Meanwhile Syria obtained a rare declaration of support, from militant group Hezbollah, whose leader Sheikh Hassan Nasrallah said the organization would assist Assad’s efforts to put down the rebel uprising. Nasrallah added this week the Assad regime would avenge the Israeli raids by supplying sophisti- cated weapons to his group. “If the aim of your attack was to prevent the strengthening of the resistance’s capabilities, then Syria will give the resistance sophisticated weapons the like of which it hasn’t seen before,” he warned. 

Russia has been a staunch ally of the regime, sup- porting its defence deployment efforts and blocking UN resolu- tions condemning Syria with its veto at the Security Council. But the U.S. and Russia pledged this week to engage in a new track to solve the crisis, agreeing to work toward an international conference to find a political solution. Foreign Minister Sergei Lavrov and Secretary of State John Kerry said they would try to “bring both sides to the table” despite their clashing allegiances on Syria. At least they agreed on talks, Washington stressing Assad would have no role in a political solution. 

After a step toward confrontation, this was a step back, since Russia had indicated it was not willing to accept Assad’s departure as a pre-condition for a peace deal. “There is no way that anybody here believes that the opposi- tion is ever going to give con- sent to President Assad to be running that government,” Kerry said. But showing the two sides needed more work to come together, he added: “I think we have made it crystal clear that we would prefer that Russia is not supplying assistance,” amid reports Russia was preparing to sell missile defence systems to Syria.

Le long parcours du mariage gay

Il n’aura pas été de tout repos ce chemin menant à l’autel pour le mariage gay en France. Presque un chemin de croix en fait, tant l’ambiance était tendue, le débat houleux et les coups, parfois bien bas. Alors que trainait le débat sur ce projet de loi particulièrement contentieux, les manifestations pour et contre se multipliaient, et les gestes contre la communauté gay prenaient une ampleur démesurée. Une France divisée, une France mécontente de manière générale par la performance de son président un an après la fin de 17 ans de règne républicain dans l’hexagone. 

Avec un chômage touchant plus de 3,2 millions de Français et un scandale mettant en examen l’ancien ministre du Budget, Jérôme Cahuzac, pour blanchiment et fraude fiscale, François Hollande connait 74% de mécontents, le taux le plus élevé un an après une élection depuis `58. Pourtant la loi autorisant le mariage homosexuel constituait, avec l’intervention au Mali, un des moments forts de cette première année, mais les débordements ont été nombreux. Avant et après le vote à l’Assemblée nationale qui allait éventuellement permettre le mariage et l’adoption aux couples de même sexe, plusieurs incidents ont eu lieu à travers le pays. 

Dans le nord, quatre hommes étaient arrêtés après avoir fracassé la vitrine d’un bar gay, alors qu’à Bor- deaux le client d’un établissement homosexuel était roué de plusieurs coups. Même dans la capitale, lieu d’une immense gay Pride annuelle, un couple gay a été victime d’actes homophobes. Etant donné l’avance du pays en matière de droits homosexuels de manière générale, plusieurs ont été étonnés de constater le tollé créé par le projet de loi. Les parlementaires eux-mêmes étaient quasiment pris à partie, le président de l’Assemblée, Claude Bartolone, recevant une lettre de menaces contenant de la poudre de munitions et la demande de reporter le vote controversé. 

Le groupe SOS homophobie a noté une forte hausse d’actes homophobes depuis janvier, ayant compté trois fois plus d’appels et de courriels entre le 1er janvier et la fin mars (1 200 personnes, contre 1 556 pour l’année 2011 au complet). Le vote a cependant bien eu lieu et été remporté avec 331 voix pour, 225 contre et 10 abstentions. “Nous pensons que les premiers mariages seront déjà beaux, qu’il soufflera dans ce pays un souffle d’allégresse, et ceux qui contestent aujourd’hui seront sûrement confus d’être saisis par l’émotion du bonheur des mariés et de la joie des familles”, déclarait la ministre de la justice Christiane Taubira, qui se disait “submergée par l’émotion”. 

D’autres cependant condamnaient les déclarations de l’opposition au cours du débat, l’estimant responsable des dérapages. “Quand vous avez depuis des mois des gens qui expliquent que les homosexuels vont détruire les fondements de la société, vous jouez sur les peurs. Vous créez une vague de parole homophobe, déclarait Nicolas Gougain, porte-parole d’un groupe gay. D’autre part, des personnalités comme Frigide Barjot ne lancent pas d’appel au calme ou alors ils sont tardifs. Quand elle dit qu’il va y avoir du sang, c’est très grave”. 

La France est avec peine et misère devenu le 9e pays européen et le 14e dans le monde à instaurer le mariage homosexuel, mais quand la poussière est retombée le président Hollande dû faire appel à «l’apaisement» et au «rassemblement» du pays divisé. Alors qu’on attend les premières unions en juin, le texte est visé par un recours des parlementaires devant le Conseil constitutionnel, tandis que 67% des Français ont fait appel à la fin des manifesta- tions qui déchirent le pays depuis des mois. D’autres manifestations cependant ont pris leur place, dont un mouvement pourpre voulant le retour de... Sarkozy. Devant la gronde Hollande ne nie plus les rumeurs de remaniement ministériel, laissant savoir qu’aucun ministre ne serait épargné.

Retrouver la mer

Lorsque la Bolivie a perdu, il y a 130 ans, la guerre du Pacifique contre le voisin chilien, ce n’est pas n’importe quel bout de terrain qu’elle a dû abandonner, mais son seul accès à l’océan. Les décennies ont beau passer, le contentieux n’est pas resté aux oubliettes, La Paz déposant récemment une plainte devant la Cour internationale de justice afin de tenter de récupérer sa précieuse côte. 

Après tout ce n’est pas un bout de terrain océanique qui changerait l’accès du Chili à la mer, le pays étant une mince bande entièrement côtière au sud du continent américain. Santiago, avec qui les relations diplomatiques sont limitées, ne compte évidemment pas lâcher prise pour autant, estimant la plainte non fondée. Peut-on rester mauvais perdant plus d’un siècle après une guerre de quatre ans perdue en 1883 malgré le soutien du Pérou? 

Selon le ministre bolivien des Affaires étrangères David Choquehuanca le dépôt de la plainte remplissait le mandat historique donné par le peuple pour retrouver 400 kilomètres de littoral. Autant dire que le voisin n’a pas été consulté sur la question au préalable. La plainte cherche à obliger Santiago de négocier afin de parvenir à un accord rapide sur la question, après des années d’échec au niveau bilatéral. Un des pays les plus pauvres au monde, la Bolivie a souffert économiquement à cause de cette perte stratégique, une question si importante qu’elle a sa place particulière au sein de la Constitution du pays andin. 

La démarche du président Evo Morales n’a pas pour autant créé de grande surprise, le premier chef d’état amérindien de Bolivie ayant annoncé ses intentions depuis deux ans. La réaction chilienne a été on ne peut plus ferme, le ministre de l’Intérieur Andres Chadwick rejetant tout dialogue ou négociation sur la question, se bornant du coup à citer le Traité de Paix et d’amitié de 1904. Selon le gouvernement chilien “personne au monde accepterait qu’un pays abandonne un traité de manière unilatérale” de la sorte. 

Morales de son côté estime que la victoire ne peut pas lui échapper: “Nous allons gagner cette bataille car nous avons raison”. Le Chili avait lancé l’offensive en 1879, en raison d’une différend minier qui risquait de prolonger la dépression économique que traversait le pays. Le geste a gâté les relations entre les trois pays, pourtant unis lors de la guerre insulaire précédente. La tentative de médiation du Pérou n’a fait que plonger le pays dans la guerre à son tour, aux côtés de la Bolivie. Leur union ne parvint pas à faire plier le Chili pour autant. 

La Bolivie a beau ne plus avoir de côte, elle n’a jamais abandonné ses rêves de la retrouver, maintenant un semblant de flotte et célébrant chaque année “la journée de la mer”. Le président chilien de son côté a souhaité le rejet de la plainte par la cour, estimant que la question pourrait ouvrir une “boite de Pandore” à l’échelle internationale, remettant en question les frontières franco-allemande ou américano-méxicaine. La première rencontre entre les représentants chiliens et boliviens à la cour doit avoir lieu en juin.

And now Canada?

Days after the Boston bombing terrorist attack which killed three, Canadian officials say they foiled a plot to derail a train in Canada originating in New York. 

RCMP said Monday, one week after the attack at the Boston marathon which also injured over 180 - including a dozen severely -, that two non-Canadian citizens were arrested, one in Montreal and the other in Toronto, the area where the attack on a VIA train was allegedly to take place. 

Police said al-Qaida guided the two as they plotted, and that while there was no imminent threat to civilians, the plot was in the planning stages and sought to "kill and hurt people". They thanked the FBI in the investigation and said the two suspects would face attempted murder and other charges Tuesday. 

Appearing in court that day both denied the charges, one saying the case against him was based on "appearances".

Canada is the only country singled out in an al-Qaida list of national targets yet to have been struck by the terror organization but has uncovered terror plots in the past such as the Toronto 18 plot targeting the Canadian prime minister and various agencies and buildings in Canada.

Iran however ridiculed Canada's assertion Iran-based al-Qaida elements were behind the duo's alleged plot.

Chiheb Esseghaier, 30, of Montreal, and Raed Jaser, 35, of Toronto have been charged with conspiracy to carry out a terrorist attack and "conspiring to murder persons unknown for the benefit of, at the direction of, or in association with a terrorist group."

"Today's arrests demonstrate that terrorism continues to be a real threat to Canada," Public Safety Minister Vic Toews said in Ottawa. "The success of Operation Smooth is due to the fact that Canada works very closely with international partners to combat terrorism."

Officials said the Canadian plot was neither state-sponsored, nor related to the Boston attack. Canadian officials credited the country's Muslim community, in particular a mosque imam, for bringing the suspects to their attention. 

Authorities had monitored the two long before they acted, but critics said the timing, not international but domestic, was suspicious, considering debate surrounding an anti-terrorism bill currently in Parliament.

"I don't know what their purposes were but their timing was notable to say the least," said Jaser's lawyer, John Norris, who said his client would fight all charges against him "vigorously".

Meanwhile Jaser's father said attending court that he was ignorant of the case and asked that "let the police do their job." Both did not enter a plea and were remanded in custody.

Meanwhile Monday the surviving suspect in the Boston bombing faced charges. The other suspect, his brother, perished in a hail of bullets when confronting police.

Dzhokhar Tsarnaev could face the death penalty as the result of Monday's federal charges.

Tsarnaev faces one count of malicious destruction of property resulting in death and one count of using a weapon of mass destruction.

"He will not be treated as an enemy combatant," said White House spokesman Jay Carney.  "We will prosecute this terrorist through our civilian system of justice."

And now to understand why

Soon after the Sept. 11 attacks America braced for more, shocked and dizzy by the prospect of having been victimized at home. In the months and years which followed a number of failed terror attempts and close calls took place, seeking to use shoes or underwear in failed attempts to strike the U.S. once more. 

America remained relatively vigilant but complacency, some feared, would eventually set in. Just recently air regulations were loosened somewhat, allowing small knives and other once banned items on planes. Besides this sort of violence still largely happened in distant lands, or the threats, as in the case of North Korea, seemed too unlikely to come to fruition. 

So when twin blasts shattered this rela- tive calm in the city one of the hijacked planes had come from in 2001, it caused security clamp- downs across the coun- try and beyond, in a well-rehearsed drill harkening to more frantic periods. Other countries also raised their alert levels, such as the neighbour to the north and Britain, days before London hosted it own famed marathon. The aftermath of the attack was marked by an eerie similarity, contaminated letters laced with ricin replacing the anthrax scare which followed the Sept. 11 attacks. 

There was no connection between the two, but while the investigation into the bombing yielded no immediate arrests, one quickly took place on the letter-related incidents, one of which was addressed to President Barack Obama. “We will find out who did this and we will hold them accountable,” Obama vowed, the day of the bombing. “Any responsible group will feel the full weight of justice.” 

Indeed it wouldn’t be that much longer before the suspects in the attack faced justice. Days after two blasts at the finish line of the Boston Marathon killed three, including an 8-year-old boy, and injured dozens of others, U.S. officials released the photos of two baseball-cap wearing individuals with backbacks, calling them possible suspects in the probe into what was quickly called a terrorist attack. By doing so they sought to recruit millions of new eyes into the investigation but also end the online witch hunts of the previous days. 

Social media sites were full of armchair sleuths looking at before and after photos of the scene to single out innocent bystanders they said were “suspicious”, either because they carried a back pack similar to those thought to have been used in the attack, or simply because they weren’t paying attention to the race when their images were captured. In the rush to cover the story, media organizations wrongly reported early arrests, one even carrying the wrong photos of suspects police were looking for on the cover. Within hours police caught up with the suspects after they shot and killed an MIT security officer and carjacked a vehicle. 

Tamerlan Tsarnaev, 26, died in the shootout while a manhunt ensued for his brother, 19-year-old Dzhokhar, in his home community of Watertown, west of Boston. He was later taken into custody after being cornered by police Friday evening. Originally from volatile Chechnya, the brothers and their family fled to Kyrgyzstan and eventually reached the United States as refugees about 10 years ago, but Tamerlan was not able to become a U.S. citizen due to an arrest, while his brother became a naturalized U.S. citizen. Shocked by the news of their involvement, some family members however said the two were too removed from Chechnya to have been influenced by the restive area’s radical politics. 

Could they be home-grown in the end, hardly reassuring? A social site profile of the elder brother suggested some sympathy and support for djihadist ideology. At least one report mentioned the 26-year-old had once been questioned by the FBI about possible connections with terror groups, but later cleared. Meanwhile Chechen and Kyrgyz officials sought to distance themselves from the bombers. Chechen President spokesman Alvi Kamirov stressed the family moved out of Chechnya years ago before eventually reaching the U.S., adding: “It’s all America’s fault because these kids were brought up in America, not Chechnya.” 

Meanwhile Boston mourned those killed in the attack, the U.S. president attending inter- faith services Thursday to remember the three who lost their lives in the blast, two young adults including a Chinese student and a young boy. “We may be momentarily knocked off our feet,” Obama said. “But we will pick ourselves up. We’ll keep going. We will finish the race.” The blast took place near the finish line at around 2:50 p.m. Monday and injured over 180, severely maiming many. “The whole community is dealing with a horrific event today,” said Gov. Deval Patrick. The mother of Kystle Campbell, 29, one of the victims, said her family was “heartbroken” following her death, adding her daughter was “a wonderful person” whom “everybody loved”. Another victim of the attack, Martin Richard, 8, was at the race with members of his family who are also recovering from severe injuries. 

The FBI quickly took the lead in the investigation on the bombings and said it would go to the ends of the Earth to find the culprit. It turned out it didn’t have to look that far, finding both brothers in the Boston area. The U.S. president addressed the nation hours after the tragedy about the at- tack which paralyzed flights over Boston and prompted a shutdown of cellphone service in the centre of the city to prevent phones from triggering further violence. The investigation did no less than bring a major metropolitan area to a standstill as police asked residents not to leave their homes. Obama sent his condolences to the families of the victims and said the full resources of federal govern- ment would support local and state officials.  “We are Americans concerned for our fellow citizens,” he said. “All Americans stand with the people of Boston.” 

Early on witnesses had spotted two people dropping off bags shortly before the blasts. Some analysts suggested the relatively limited extent of the damage pointed to individuals relatively inexperienced in this sort of operation. The size of the venue, a 26-mile marathon course made it a soft target hard to protect, an easy prey for would-be terrorists. Others stressed many similar attempts failed before, including one planned for Times Square, suggesting some expertise in the Boston attack. An analysis of the scene determined the explosions were created by pressure cookers placed in nylon backpacks and sparked concerns on whether the reality of Improvised Explosive Devices, so prevalent in places such as Iraq and Afghanistan, had come to America years after suicide bombing had. 

Doctors said they pulled ball bearings and nails out of patients, 17 of them lying in a critical state in hospital the day of the attack. U.S. officials said all along that while there was no initial indication of a “broader plot,” they were not discounting any options. But at least now with the arrest and coming trial of one of the broth- ers, we may find out more about the motives behind the attack. Obama suggested soon after this week's arrest many unanswered question remained about this, adding: "The fami- lies of those killed so senselessly deserve answers." When the 19-year-old was arrested, something happened which had been sadly missing at the finish line of this week's marathon: a cheer rose in the air, first among the men in uniform who made the arrest, then across the entire city.

A contested election

The post-Chavez era started with a hint of doubt in Venezuela as acting president Nicolas Maduro was proclaimed winner by the slimmest of margins following a vote the opposition con- sidered heavily flawed. This week the country’s National Electoral Council indicated the Hugo Chavez protégé won 50.7% of votes to opposition candidate Henrique Capriles’ 49.1%, sparking outrage among the latter’s supporters, who clashed with police in the country’s capital, leaving seven dead. 

Both candidates traded accusations on who was to blame for the violence in a country left divided after the death of the strongman of Caracas, who ruled with an iron first for 14 years and just months ago won re-election. Keeping with the stance espoused under Chavez, Maduro accused the U.S. of fomenting the violence. “The (U.S.) embassy has financed and led all these violent acts,” Maduro claimed. 

The U.S. quickly denied this and indicated it did not recognize the result of the election, calling for a full recount of the tally. It wasn’t alone, Panama and Paraguay taking the same stand. Maduro, a former bus driver taken under Chavez’ wings, held Capriles “responsible for the dead we are mourning” and called the electoral result “just, legal and constitutional”, adding it showed the deceased leader “continues to be invincible, that he continues to win battles’’. 

But as supporters cheered on, protesters banged pots and pans to condemn the decision, Capriles having urged supporters to demon- strate against the result and march on Caracas’ electoral offices. Capriles said there were more than 3,200 “incidents” during the vote and considered Maduro’s win as “illegitimate”. “All we’re asking is that our rights be respected, that the will of the people be respected, and that every single vote be counted, every little piece of paper,” he said. 

Plans for an opposition rally were however cancelled after the government served notice it would not allow one, a reminder of the little tolerance for dissent under the late Hugo Chavez. “We are ready to open a dialogue with the government so that the crisis can be ended in the coming hours,” Capriles later said, adding he feared Maduro supporters would infiltrate the protest. Protests and counter-protests did follow later in the week when Maduro was sworn in as president, but only after a decision was reached to audit the votes cast in the election. 

Maduro began his inauguration speech saying he wanted to govern for “all Venezuelans” but the event was quickly interrupted by a man who grabbed the microphone before he was dragged away. The incident rattled Maduro, who slammed his security detail: “I could have been shot here,” he told the audience, before continuing with a speech in which he promised a “revolution within the revolution” and compared his opponent to the man who was briefly installed as president during a short-lived 2002 coup against Chavez. Maduro vowed to continue Chavez’s popular social programmes and get tough on crime in corruption, which observers note have simply gone out of control in recent years.

Une dynastie?


Favori depuis l’annonce de sa candidature à la chefferie du pari libéral en automne dernier, le couronnement de Justin Trudeau au poste anciennement occupé par son père a causé peu de surprise. L’occupation du 24 Sussex drive doit-elle être aussi inévitable? 

Alors que Trudeau remportait la chefferie, certains sondages le plaçaient déjà favori dans les intentions de vote, devant les conservateurs, si une élection devait avoir lieu. Or celle-ci n’a pas besoin d’être organisée avant 2015, l’élection de 2011 ayant enfin donné aux conservateurs leur majorité tant convoitée et laissé les libéraux au troisième rang avec seulement 35 députés au parlement. Trudeau saura-t-il d’ici là rebâtir le parti gouvernant “naturel”? Alors qu’au moment de déclarer son entrée dans la course à la chefferie en octobre dernier plusieurs analystes étaient peu émus par le “cv léger” de l’ancien professeur au nom familier, celui-ci n’a pas cessé de rassembler les foules, et les dons, démontrant ses talents sur scène. 

Au coup de départ on jouait des coudes dans la salle de conférence du centre communautaire de Parc extension à Montréal où Trudeau a lancé sa campagne et peut-être du coup une dynastie politique. Le même engouement a su remplir les caisses de sa campagne, qui avait rassemblé plus de 1 million $ le mois dernier, soit bien plus que ses rivaux. D’ailleurs parmi ceux qui avaient osé lui faire concurrence, certains ont simplement abandonné la course à mi-chemin, comme l’ancien astronaute Marc Garneau, sorti de son orbite, pour qui l’élection de Trudeau était somme toute “un fait accompli”. 

Trudeau a remporté la chefferie avec 80% du vote lors du concours qui a compté le plus d’électeurs d’un chef de parti dans l’histoire du pays, soit plus de 104,000. Le jeune chef de 41 ans doit-il sa nouvelle carrière entièrement au souvenir du père? Voilà qui risquerait d’être coûteux au Québec, selon certains analystes, qui n’y voient pas toujours un atout. 

Un porte-parole des conservateurs a vite fait noter que “Justin Trudeau a beau avoir un nom bien connu, en période d’incertitude économique il lui manque le bon jugement et l’expérience pour être premier ministre”. Mais très vite au long de sa campagne Trudeau a su cultiver l’image d’un gagnant, remportant le comté de Papineau à deux reprises, la première en évinçant le candidat du Bloc, la seconde en améliorant son résultat dans l’ancien bastion bleu. Vite célébré dans l’arène politique, Trudeau a même laissé sa marque dans le ring, remportant haut la main un combat de boxe de charité contre le sénateur Patrick Brazeau, qui devait à l’origine n’en    faire    qu’une bouchée. 

Après cette série de ras de marée, les adversaires de Trudeau savent qu’ils ne doivent pas sous-estimer le nouveau chef libéral malgré son manque d’expérience politique. Au compte des rentrées d’argent déjà, les chiffres de Trudeau étaient trois fois supérieurs à ceux du chef de l’opposition, Thomas Mulcair, lorsqu’il a brigué et remporté le leadership du Nouveau Parti démocratique en 2012. Cette fin de semaine celui-ci recevait 92,3 % d’appui lors d’un vote de confiance à son premier congrès en tant que chef de parti. 

Alors que les deux camps on refusé d’unir leurs forces afin de déloger les conservateurs, les deux dirigeants auraient des liens familiaux lointains selons des historiens qui ont établi des rapports de cousin remontant à neuf générations. Le baptême de feu n’a pas tardé pour le jeune chef, faisant l’objet d’une publicité conservatrice dès le lendemain, une tactique qui selon lui se retournera contre le gouvernement: «Ce que j’ai vu, d’un bout du pays à l’autre, pendant toute cette campagne, c’est que les Canadiens sont fatigués des attaques, de la négativité, du cynisme», a-t-il avancé. 

Né le jour de Noël 1971 et particulièrement remarqué depuis son éloge funèbre aux funérailles de son père, “pour ses concitoyens, c’est comme si ‘John John’ avait pu prendre la relève de John Fitzgerald Kennedy,” écrivait le maga- zine l’Express cette semaine.

Ces familles coûteuses

Dieu sauve la reine? Le roi et ses sujets apprécieraient également une telle garantie par les temps qui courent sur le vieux continent. Les difficultés financières en Europe ne font pas seulement descendre dans la rue les critiques de gouvernements accusés d’avoir mal géré la crise, mais également ceux de monarchies jugées trop coûteuses et de plus en plus détachées des souffrances de leurs sujets. 

A travers le continent les dépenses liées aux familles royales ont souvent été revues à la baisse alors que gonflait la crise reliée à l’euro, exigeant aux monarques de se faire plus petit. Mais malgré les efforts d’amaigrissement a sein de la cour d’Espagne, les ratés de Juan Carlos et de sa famille ont fait descendre quelques milliers de manifest- ants dans les rues cette fin de semaine pour faire appel à la fin de cette monarchie datant du cinquième siècle et dont la saveur bourbonne remonte à presque cinq cents ans. 

Alors que le palais Zarzuela avait déjà commencé à retrancher ses dépenses en 2010, une première, en sabrant le budget de 10 million d’euros (soit le quart de celui de la famille royale britannique à l’époque) d’environ 9 pourcent, la multiplication des scandales en période de crise a créé un tollé à travers la péninsule ibérique. L’an dernier une partie de chasse à l’éléphant du roi au Botswana, où il s’était blessé, avait créé tout un choc en période de ralentissement économique, forçant Juan Carlos à présenter des excuses historiques. 

Mais plus récemment l’enquête pour corruption de son gendre Inaki Urdangarin, qui a également exposé la fille cadette à des accusations, a fait chuter la popularité de la royauté en Espagne, où avant le scandale déjà 42% seulement disaient approuver le rôle du souverain. Outre-Manche même si un mariage grandiose relativement récent a réchauffé le coeur des sujets britanniques, Sa Majesté la reine d’Angleterre a également dû couper dans les dépenses, de manière à perdre le pre- mier rang au palmarès des monarchies les plus dispendieuses du continent. 


Une étude publiée l’an dernier révélait que le coût de la famille royale avait chuté de 35 millions à un peu moins de 30 millions de livres, laissant le trône de la plus coûteuse monarchie du continent à la reine Beatrix des Pays-bas, avec un peu plus de 30 mil- lion de livres. Suivaient la famille royale de Norvège (19.6 millions de livres) au troisième rang, de Belgique (11 millions de livres) au quatrième et de Suède (10.8 millions de livres). 

Malgré sa huitième place, celle d’Espagne n’a pas réussi à calmer la colère de la rue suite aux scandales reliés aux coûteux occupants du palais Zarzuela. “Le Bourbon, au travail!” criaient les manifestants, qui font appel à l’avènement d’une troisième république. “Personne n’a élu le roi, déclarait une militante du parti écolo-communiste, nous voulons un référendum: ça serait la manière juste et démocratique de savoir ce que veut le peuple.” 

Ce genre de plebiscite est de plus en plus réclamé. La Jamaique doit prochainement aller aux urnes pour décider de l’avenir de ses liens avec la famille royale britannique. En 1999 les Australiens avaient rejeté la république par un vote de 54,5%.

More brinkmanship

They’re taking over small communities all over the U.S. and holding the U.S. president hostage in a takeover of the White House. At least on the big screen. But can Hollywood be on to something about making North Korea the bogeyman of the current Oscar season? Talk of missile deployment, nuclear strike threats and spiralling rhetoric are turning the war of words with North Korea into the type of action movie enjoyed by the great leader of the hermit kingdom as tensions rise to levels unseen in years. Is this more than the usual pre-six party talk jibber jabber that has defined the West’s troublesome relationship with North Korea for decades? 

While in the movies terrorists holding the presi- dent hostage ask for the withdrawal of the Navy’s 7th fleet, the real live action sent U.S. de- stroyers capable of inter- cepting missiles off the Korean coast and moved up placing missile sys- tems in Guam, a territory singled out as possible tar- get of attack along with Ha- waii, Japan and South Korea, by the increasingly bellicose regime in Pyongyang. This week North Korea said it was placing a missile with “considerable range” on its east coast, but analysts doubt the country can successfully place nuclear warheads at the tip of their missiles, and that the latter can cover any great distance between Asia and the United States. 

But the news was enough to unsettle North Korea’s neighbours and alarm South Korean UN General Secretary Ban Ki-moon, who asked North Korea to stand down after taking the rhetoric “too far” and creating an “unwanted crisis”, a redundancy of words only stressing the urgence of the situation. So is the missile positioning a dangerous game of chess or one of chicken? And is the huffing and puffing regime truly up to no good? Some of the translation-defying language was certainly not reassuring. 

“We formally inform the White House and Pentagon that the ever-escalating US hostile policy towards the DPRK [North Korea] and its reckless nuclear threat will be smashed by the strong will of all the united service person- nel and people and cut- ting-edge smaller, lighter and diversified nuclear strike means of the DPRK and that the merciless operation of its revolutionary armed forces inthisregardhasbeenfinally examined and ratified,” the country’s news agency warned this week as the only operating border crossing between the two Koreas was symbolically shut, bringing to a standstill the jointly run industrial park. 

"As they have ratcheted up her bellicose, dangerous rhetoric, and some of the actions they’ve taken over the last few weeks present a real and clear danger,”said US Defence Secretary Chuck Hagel. The escalation started earlier this year when Pyongyang con- demned UN sanctions following a nuclear test as the U.S. and South Korea carried on with a military drill nearby involving overflight of South Korea by U.S. stealth fighters and bombers. North Korea has been threatening to scrap the cease-fire observed by the two countries still technically at war. 

Pyongyang in fact made a formal declaration of war on the South and pledged to bring back into operation a nuclear reactor in defiance of UN Security Council resolutions. Analysts note the dangerous game has brought the countries and their allies closer to war than ever before, threatening to become more than the usual brinkmanship seeking to force a new round of aid-for-armament talks.“North Korea wants to show it can attack South Korea at any time,” analyst Cheong Seong-jang of the Sejong Institute told AP. “The chance for limited war ... has increased.” 

While some observers note Pyongyang has not accompanied words with actions so far, heightened tensions in the re- gion are putting other coun- tries on alert thousands of miles away. This week British prime minister David Cameron said the regime’s threats made any abandon- ment of the U.K.’s Trident nuclear submarine programme foolish. “The Soviet Union no longer exists. But the nuclear threat has not gone away. In terms of uncertainty and potential risk it has, if anything, increased,” he wrote in a British newspaper. “Last year, North Korea unveiled a long-range ballistic missile which it claims can reach the whole of the United States. If this became a reality, it would also affect the whole of Europe, includ- ing the UK.” 

But former State Department official Kurt Campbell told the Wall St Journal the regime was being careful about pushing its neighbour to the brink but not beyond the tipping point. “The North Koreans have been very careful, they know exactly how to walk right up to the wire yet not trigger a crisis,” he said, adding that in fact “if you look carefully, very little has changed militarily.” White House spokesman Jay Carney described the threats as “regrettable but familiar”. But recent threats and closing the border area for the first time since 2009, when tensions flared, have caused some to fear young leader Kim Jun-un, who faces a recently elected coun- terpart in the South, Park Geun-hye, could take the dangerous game along the 38th parallel along a new frightening path. 

In a cover editorial, the Economist worried the change in leadership could have made the new generation in charge a greater threat than ever before: “Whereas Kim Jong Il was practised in the calibrated calculation of shaking down the outside world, his callow son has escalated tensions wildly. Nobody knows how to walk him back from the brink.” Certainly the prospect of peace talks now seems more elusive than ever. 

“This radically complicates, if it doesn’t in practice shut off, the prospects for resuming six-party talks,” Russian foreign ministry spokesman Alexander Lukashevich said this week as the regional giant cast a wary eye on trouble in the peninsula, which left Japan gearing up for a “worst-case scenario”. As they tried to calm the waters late this week, U.S. officials admitted they may have to share the blame for the state of ten- sions with North Korea. "We accused the North Koreans of amping things up," one Defense official told CNN. "Now we are worried we did the same thing."

A euro crisis with a twist

For a European Union based on the principle of freedom of movement of peoples, goods and capital, one you would think had seen it all during the financial crisis which has engulfed so many members and threatened the very existence of the single currency, the Cypriot drama and its unique restrictions has been quite an eye opener. In order to obtain the 10 billion euro bailout that saved it from sinking into the Mediterranean, the sun-baked half-island nation had to bow to the usual fiscal restrictions, and then some. 

Among the novelties that sent the Greek cousins lining up at banks for hours to withdraw a maximum 300 euros were strict capital controls that also limited the amount of cash travellers could take out of the country. “I feel a sense of fear and disap- pointment having to queue up like this; it feels like a Third World country, but what can you do?”pensioner Froso Kokikou told Reuters. “This is what they imposed on us and we have to live with it.” 

“We were in the Stone Age, and now we’re entering the 19th century,” said one farmer as the banks reopened after being shut down for days, awaiting an airlift of $5 billion in cash. Presi- dent Nicos Anastasiades, on the job for little more than a month, praised the “maturity and responsibility” shown by the country’s citizens at the height of the crisis, if indeed it has been reached. “We have shown that not only do we want to drag our country out of this difficult position, but that we will do it,” said Anastasiades, who took a 25 percent pay cut. 

Other officials have also sought to set the example, cabinet ministers’ pay going down by 20 percent. It was yet another lesson of humility for a continent which thought it had seen it all in terms of economic restrictions and harsh regulations. Foreign minister Ioannis Kasoulides said regulations limiting cash withdrawals, money transfers and the movement of cash in and out of the country Cyprus could remain in place for a month. While a highly controversial plan to tax small depositors was vetoed by the Cypriot parliament, bank clients with over 100,000 euros will see some of their savings exchanged for bank shares. 

Officials meanwhile appointed former Supreme Court judges to investigate “criminal, civil and political responsibilities” during the crisis that created fears of a stampede and flight of capital that didn’t immediately materialize. Though figures from the Central Bank of Cyprus showed that savers from other eurozone countries removed 18 percent of their deposits from the island in February, fearing a tax on deposits that shook faith in banking institutions. An offshore haven, the country’s economic model collapsed after investments in Greece went bad, Cyprus’ unique restrictions sparking a new round of fears on the euro. 

In facts some econo- mists warned a second-class “Cyprus euro” could emerge from the crisis. While these sort of restrictions are under European Union treaties normally forbidden the European Commission issued a special statement saying the Cyprus measures were in fact legal. But economists feared the measures could stay in place so long as a financial crisis was threatening Cyprus with bankruptcy. 

In the meantime the crisis has outlived finance minister Michael Sarris, who resigned soon after con- cluding the bailout deal with lenders. He was however expected to face scrutiny by the judges’ investigation into the crippling crisis. In a first assess- ment of the country’s handling of the crisis, European Central Bank president Mario Draghi said initial plans to make small “insured depositors” (with un- der 100,000 euro) pay for the bailout was “not smart”, adding the idea came neither from his bank, the European Commission or the IMF. When it comes to tackling the euro crisis "Cyprus is no template," Draghi conceded.

On a déjà connu mieux

Le Canada n’est depuis des lunes plus le bon garçon en matière d’environnement, ne vient-ils pas de se retirer de la Convention des Nations Unies sur la lutte à la désertification? Mais au moins ce caprice lui permettait-il de faire transformer son sable bitumineux en or, gonflant une croissance aidée par sa résistance à la contagion financière. Mais en attendant que se poursuivent les disputes sur les oléoducs qui doivent éventuellement porter le précieux or noir vers ses marchés assoiffés voilà que certains rapports remettent en question à la fois la qualité de vie et la santé économique au Canada. 

Avant tout, il a fallu s’y faire, le Canada a glissé au onzième rang dans l’index du développement humain de l’ONU, laissant la Norvège au premier rang au chapitre d’indicateurs tels le revenu, l’éducation et l’espérance de vie. Voilà qui représentait tout un choc dans un pays qui pensait recenser la meilleure qualité de vie, du moins nombre de villes où il fait bon vivre et élever une famille. On n’est plus aussi bien classé que lors des années 90, mais certains observateurs notent que l’écart avec les autres pays mieux classés, dont les Etats-Unis et l’Australie, n’est pas bien important: “Je n’en ferais pas toute une histoire qu’on soit classé premier, 11e ou 15e, estime Helen Clark de l’ONU, en vérité les citoyens canadiens jouissent d’un accès à l’éducation, la santé et à un revenu très enviables”. 

Mais le pays ne semblerait pas progresser à ce chapitre aussi vite que ses rivaux, notamment au chapitre de l’éducation et de l’inégalité, une question d’actualité alors que des autochtones manifestent à travers le pays pour condamner l’insalubrité et le manque de services et de logements au sein de leurs communautés. Clark souligne au Globe & Mail que les pays qui ont le plus progressé ont signé plusieurs réussites au chapitre de la globalisation. 

Pourtant, le Canada s’était distingué en 2007 lorsque la crise financière a sévi, se sortant mieux que plusieurs autres pays occidentaux d’une période de ralentissement économique mondiale. Quelques années plus tard celui-ci suit ses rivaux à la traine, l’économie qui lui avait permis de faire la leçon aux forums mondiaux ne devant guère progresser mieux que 1,6% au courant de l’année en cours. Alors que le pays tente d’étendre ses horizons en Asie, à la recherche de nouveaux débouchés, ses partenaires habituels sont guère reluisants. 

Au niveau interne, après onze ans d’une dépense dépassant le revenu, les consommateurs se retrouvent avec une note plutôt salée en cette saison des sucres. Le gouvernement quant à lui tente de réduire ses propres déficits, des restreintes et coupures qui laissent plusieurs analystes se demander ce qui lancera la prochaine ronde de croissance. En janvier du moins, les chiffres se sont passablement améliorés, l’économie retrouvant la croissance, un faible 0,2% du PIB, après des pertes en décembre, une forte croissance de l’industrie des loisirs accueillant notam- ment le retour du hockey. Le secteur manufacturier a également retrouvé ses couleurs, mais il faut dire que les mois précédents avaient été plutôt médiocres. 

“Le secteur manufacturier a notamment rebondi, souligne l’économiste Sonya Gulati, mais c’est arrivé après plusieurs mois décourageants”. Selon l’OCDE, il ne faudrait tout simplement pas trop se fier aux chiffres de début d’année, l’organisation prévoyant une croissance de l’ordre de 1,9% au Canada après un départ plutôt lent. Voilà qui est loin des Etats-Unis (3,5% prédit pour le premier quart) et derrière l’Allemagne et le Japon mais mieux que la plupart des pays européens. Le secteur immobilier pourrait prolonger le ralentissement au Canada, selon Aron Gampel de Scotiabank, mais la compétition accrue des Etats-Unis sur le plan énergétique pourrait également y être pour quelquechose. Les chiffres du déclin étaient évidents cette semaine, le chômage grimpant à 7,2% après des pertes de 54500 emplois en mars.

Centrafrique, après le putsch la crise?

Le nouveau non-respect des accords était de trop en fin mars pour les rebelles de la Séléka, qui reprirent l’assaut pour en finir avec la présidence de François Bozizé en Centrafrique, et achever ce qu’ils avaient commencé en fin 2012. La rébellion avait alors crié au non respect d’accords antérieurs qui avaient tenté de terminer un cycle infernal de coups d’états et de rébellions multiples au pays, mais l’intervention internationale et la formation d’un gouvernement d’union nationale n’avaient que retardé l’inévitable, soit le départ du chef d’état souhaité par les rebelles, qui ont aussitôt suspendu la constitution et promis des élections transparentes après une période de transition d’environ trois ans où la législation se ferait par décret. 

Une des décisions immédiates des nouveaux chefs de Bangui a été de revoir les ententes minières signées par le président sortant avec des compagnies chinoises et sud africaines. Pékin poursuit une offensive commerciale acharnée sur le continent, son président Xi Jinping étant d’ailleurs de passage au Congo, dont la Chine est le plus important partenaire économique, après avoir signé plusieurs ententes à travers le continent. La transition semble avoir porté un coup au commerce du diamant, lui qui avait pourtant financé les achats d’armes des rebelles. 

La quarantaire de dépouilles de soldats sud-africains trouvées parmi les corps de victimes de l’armée nationale laissait soupçonner chez certains des motifs économiques, RFI, sur son site web, évoquant plusieurs contrats miniers et pétroliers signés entre des sociétés sud-africaines et le régime de Bozizé. Entre temps, les groupes humanitaires sonnaient l’alarme dans un pays où la violence a suivi un coup d’état qui n’aura dans l’immédiat que perturbé les ser- vices publics et privé plusieurs secteurs d’eau et d’électricité, empêchant d’ailleurs le dirigeant de la rébellion Michel Djotodia de s’adresser à la nation par radio. 

« Bangui a connu un pillage généralisé ces derniers jours et le personnel des centres médicaux doit absolument pouvoir distribuer des médicaments et prodiguer des soins à ceux qui ont été touchés par la violence, » regrettait le Coordonnateur de l’action humanitaire par intérim Zakaria Maiga. Djotodia s’est aussitôt déclaré président par intérim, le gouvernement transitoire prenant une forte teneur Séléka. Nicolas Tiangaye, le premier ministre sous l’accord précédent, gardera son poste. 

Selon le Comité International de la Croix-Rouge (CICR) près de 200 blessés ont été admis dans les principaux hôpitaux de la ville à la suite des affrontements. « Les couloirs de l’hôpital communautaire de Bangui sont bondés de blessés, et le personnel soignant n’arrive plus à faire face aux urgences, expliquait Bonaventure Bazirutwabo, médecin du CICR, au terme d’une visite dans cet hôpital. La situation est catastrophique : les blessés occupent toutes les places de l’hôpital et les malades ne peuvent être soignés. » 

Le CICR aurait récupéré 78 cadavres depuis la chute de Bangui. Entre temps les expatriés occidentaux se précipitaient vers la sortie avec des récits d’agressions et de vols aux mains des troupes de la Séléka, certains choisissant de se réfugier chez les militaires français sur le territoire. Le conflit avait déjà fait déplacer environ 173 000 personnes depuis décembre à l’intérieur du pays alors que plus de 32 000 traversaient le frontières en République démocratique du Congo, au Cameroun et au Tchad. 

Environ 80 000 personnes risquaient de se retrouver en situation de pénurie alimentaire à l’approche de la saison creuse, l’ONU faisant appel à un financement de la crise alimentaire. Des 5000 Centrafricains qui ont trouvé asile en République démocratique du Congo, près de la moitié d’entre eux seraient des enfants âgés de deux à 14 ans séparés de leurs parents, selon la Fédération internationale des sociétés de la Croix-Rouge et du Croissant-Rouge. 

Ainsi connaissait sa fin le règne du général Bozizé, qui avait gagné le pouvoir en 2003 par la force, avec le soutien du Tchad, allié de longue date dont les troupes sont restées sur le territoire pen- dant plusieurs années. Alors que Bozizé avait apporté une certaine stabilité au coeur d’un pays qui en avait connu si peu depuis l’indépendance, son putsch avait chassé le premier président élu suite à des élections multipartis, Ange-Félix Patassé, en 1993 après 33 ans d’une série de renversements qui avaient écarté nombre de dirigeants. 

Selon Guy-Simplice Kodégué, porte-parole d’une plate-forme politique rassemblant des partis d’opposition en France, “le plus dur commençait” suite à la prise de la capitale Bangui. “Nous avons un grand travail de recon- struction nationale à faire. Nous ne voulons pas de chasse aux sorcières. On a besoin de tout le monde”.

What now for the church?

When the white smoke billowed over St Peter’s square on the second day of conclave, immediate speculation suggested that an Italian pope had once again been elected bishop of Rome. They have inherited the throne of Catholicism repeatedly in the past and were very much in contention this year again. In fact the country’s bishops were so sure it was Italy’s time to lead the church again that they prematurely congratulated a compatriot for his win. When the chosen name rang out of a cardinal’s mouth before the thousands of worshippers below and millions in front of TV screens, it had a familiar ring, Bergoglio, it sounded Italian. It is, he is of Italian descent, but that’s not just why it seemed familiar. Jorge Mario Bergoglio, 76, archbishop of Buenos Aires, had reportedly come in second behind the cardinal who became Benedict XVI. This time he was the first choice of the 115 cardinals assembled behind Vatican walls, and became the first pope from outside Europe in a millennia, the first from the new continent in history. “It seems my brother cardinals went almost to the end of the world [to choose a pope],” he told the crowd in his first address.Speculation had been rife the new leader of the Catholic church would come from the developing world, but then again it had been eight years earlier when cardinal Ratzinger followed John Paul II’s long reign at the Holy See. After the first papal resignation in 600 years, it was only right the new chosen cardinal break new ground. One of his first acts was to contact his predecessor, Benedict XVI, the cohabitation leaving some to fear a split church at the time it needs unity and reform. Will the 266th pontiff bring substantive changes to a church beset by scandals and internal crises? A Vatican spokesman suggested Francis could be the right man to shake things up, saying he would be a reformer and call the church “back to basics." “He knows the Curia, he’s been extremely criti- cal of the mess here,” Rev. Tom Rosica said. Others seemed to agree. “He is absolutely capable of undertaking the necessary renovation without any leaps into the unknown,” Francesca Ambrogetti, who co-authored a biography of him, told Reuters. “He would be a balancing force. He shares the view that the Church should have a missionary role, that gets out to meet people, that is active.... a church that does not so much regulate the faith as promote and facilitate it.” But a radical break with the past isn’t in the books, most observers note. “Either John Paul II or Benedict XVI appointed each of the cardinals who cast a ballot, including 11 Americans, so there will be little ideological clash," wrote John Allen of the National Catholic Reporter. “No matter what happens, the church almost certainly won’t reverse its bans on abortion, gay marriage or women priests.” That didn’t prevent news of his election to come to the surprise of many. Vatican spokesman Federico Lombardi began a press briefing apologizing he was a bit in “shock.” It was “beautiful that a Latin American was chosen,” he then added, saying about the fellow Jesuit: “I didn’t expect to see him again tonight dressed in white.” He wasn’t alone. A longshot to win the papacy, Bergoglio, the first Jesuit pope, is known as a moderate close to the poor. “His lifestyle is sober and austere,”Ambrogetti added. “That’s the way he lives. He travels on the underground, the bus, when he goes to Rome he flies economy class.” Congratulated by Argentina’s President Cristina Kirchner after his election, there is however little love lost between the two as he often crossed swords with the country’s head of state in the past, over the sensitive issues of gay rights and abortion. In 2010 he slammed her government’s legalization of same-sex marriage and gay adoption, calling the law a “destructive attack on God’s plan,” and referring to homosexuality as “a real and dire anthropological throwback.”This week Kirchner was the first head of state to meet the new pontiff since his election, choosing the opportunity to call for his intervention in the ongoing Falklands dispute with Britain. Hardly a favourite to win, especially due to his age, and relatively under the radar before, his career now undergoes major scrutiny. Some rushed to point to controversy about his role under the dictatorship of 1976-1983, notably concerning the abduction of Jesuits jailed by the junta. He had denied ut- terances made in 2005 by an Argentine human-rights lawyer, who filed a criminal complaint against him, alleging his involvement in the kidnappings. Generally the country’s clergy was criticized for doing little to condemn the military’s barbarous acts. The Vatican refuted accusations Bergoglio then failed to speak out against the dictatorship’s abuses. “There has never been a credible, concrete accusation against him,” Lombardi said, stressing Francis had never been charged. Controversy, of course, is the last thing the Church needs these days, soon after a cardinal who until recently served as Britain’s highest-ranking Catholic leader acknowledged hav- ing engaged in unspecified sexual misbehaviour and promised to play “no further part” in the public life of the church, adding to the litany of scandals engulfing the Church. Cardinal Keith O’Brien resigned from his position as archbishop of St. Andrews and Edinburgh after a newspaper published unnamed priests’ accounts of unspecified inappropriate behaviour. As the cardinals headed to conclave the Catholic Archdiocese of Los Angeles was slated to pay nearly $10 million to settle four cases of sexual abuse by a former priest. Files showed Cardinal Roger Mahony, who took part in conclave despite a petition by 10,000 U.S. Catholics urging him not to go, knew the priest had abused but put him back into ministry, where he is alleged to have abused again. At the same time anti-mafia investigators carried out a string of raids in the diocese of Cardinal Angelo Scola, the archbishop of Milan, considered a leading candidate. Police said the raids were part of an investigation into “corruption linked to ten- ders by, and supplies to, hospi- tals”. The road to redemption is a long one. Francis’ papacy started with little acts of distinc- tion from the past, such as asking for the crowds’ blessing before blessing it in return on the day of his election, paying for his own hotel room and travelling to the Vatican with the other cardinals by bus rather than by special car, a throwback of sorts to his years of riding Buenos Aires’ transit system. “Let’s begin this long road from the Bishop of Rome to the people. Let us all behave with love and charity. Let us pray always not just for ourselves, but for others, for everyone in the word,” Bergoglio said. He quickly warned the faith needed a new spiritual renewal, without which it risked to ”end up a compassionate NGO" and little else. As pope Francis formally took charge of the Holy See this week, calling for the defense of the weak and the environment, observers could already note a change in tone at the Vatican. According to historian Alberto Melloni: “We have gone from the rigid theology professor to a teacher of Christian simplicity.”

Lessons for Iraq?

As a furious debate on whether or not to arm Syria’s rebels marked the second anniversary of that Middle Eastern country’s ongoing crisis, violence also marked the 10th anniversary of the war in Iraq, while the stark realization set in that the billions poured into stabilizing that country may in fact have achieved very little. This week dozens were killed in mainly Shia areas of the capital on the day of the anniversary, the worst outbreak of violence in half a year. This came days after a series of attacks against government buildings killed some 20 people in Baghdad, an apparently coordinated offensive including an attack against the justice ministry in the latest attempt to provoke further sectarian conflict a decade after the fall of Saddam Hussein and weeks before parliamentary elections. 

In some areas this led to the postponement of the vote for a few months. Car bombs and suicide attacks were a preamble to an attempt to storm the ministry which ultimately failed, but this has only been the latest attempt against government institutions in a country where a persistent Sunni militancy has maintained instability. During the weekend violence swept other cities when a car bomb near the mostly Shia city of Basra killed 10 people. 

Years after the war in Iraq, the aftermath is that of a divided country despite the nation-building that followed the invasion of the country in 2003. While human relations remain frayed after the regain of power by the Shia majority after decades under Sunni dictatorship, even the structural building leaves to be desired according to a recent report. A U.S. auditor on reconstruction in the war-rocked country concluded the $60 billion poured into Iraq by the U.S. in fact achieved little and resulted in some $8 billion in plain waste. In his report before Congress Stuart Bowen cited “limited positive effects” due to corruption, poor security and insufficient consultation with local officials. 

As the U.S. prepared to withdraw all remaining combat troops from Afghanistan by the end of 2014, where it has already spent 50% more than in Iraq, Bowen said the Iraqi experience served as lesson for other rebuilding operations else- where. “The general belief across each group is that the relief and reconstruction programme should have accomplished more, that too much was wasted, and that the lessons derived from the Iraq reconstruction experience should drive improvements to the US approach to stabilisation and reconstruction operations,” he said. 

Iraqi officials have been critical of the reconstruction effort, Prime Minister Nouri al-Maliki telling Bowen about “misspending” of U.S. money, regretting such a programme “could have brought great change in Iraq”. The report also cited Kurdish official Qubad Talabani criticizing America’s approach to the country’s many problems. “You think if you throw money at a problem, you can fix it. It was just not strategic thinking,” he said. 

A terrific amount by any country’s standards, the $60 billion was only a fraction of the estimated $2 trillion the conflict cost the U.S. A U.S. study said this week that with interest the expenses could even triple down the road. The death toll was itself simply staggering, some 134,000 Iraqi civilians and 5,000 U.S. troops losing their lives, possibly even contributing to four times that amount of civilians casualties, according to the Costs of War Project by the Watson Institute for International Studies at Brown University. The combined human and financial cost of wars resulting from the 9-11 attacks, including Afghanistan, Pakistan and Iraq, was in the 272,000 to 329,000 and $3.7 trillion range. 

The report cited little gains from the war in Iraq, which it said traumatized the country as a whole, giving new life to Islamist militancy, setting back women’s rights and weakening an already frail healthcare system. Most of the reconstruction money was in fact spent on security or lost in fraud or waste. Threats of escalation in Syria and reports the regime considered using its chemical weapons to survive had an air of familiarity in Iraq where the country’s Kurds marked the 25th anniversary of Saddam Hussein’s gas attack on Halabja, killing an estimated 5,000 people. 

Vote concluant aux Malouines

Non, franchement, on ne peut pas dire que bien du monde retenait son souffle pendant ce référendum aux Malouines, où le nombre de votes rejetant la couronne se comptait sur les doigts de la main, et pouvait-on vraiment prévoir de changement de ton dans la métropole argentine, où la question peut servir d’échappatoire dans ce pays proie (encore) aux difficultés financières, qui a fait appel à une intervention quasi divine? 

Initialement Buenos Aires a conservé son silence radio, refusant de reconnaitre ce vote engageant un peu plus de 1500 personnes, soit environ 90% des électeurs inscrits. Pourtant, le résultat ne pouvait être plus clair pour les politiciens locaux ou ceux du royaume. “Je pense que la chose la plus importante à propos de ce résultat est que    nous    croyons    à l’auto-détermination, et les résidents des Malouines se sont prononcés très clairement sur leur avenir, dit le premier ministre David Cameron. Et j’espère que maintenant les pays à travers le monde vont respecter ce résultat”. 

La réaction était du même goût sur les iles, où selon le gouverneur Nigel Haywood, le référendum représentait “un témoignage important de ce que peuvent ressentir les habitants des iles... vous ne pouvez obtenir d’expression plus nette de la volonté d’auto-détermination". Mais le son de cloche était plutôt différent chez les vétérans de la guerre, qui se regroupent régulièrement pour partager leur souvenirs et imaginer une reprise des iles. 

“Ce référendum n’aura aucun impact sur les relations internationales, livre au Guard- ian Ernesto Alonso, qui avait 19 ans à l’époque. Les habitants de l’ile ont aucun droit de voter sur l’auto-détermination”. La tension reste vive entre les deux capitales alors que l’on convoite les ressources naturelles du fond marin régional, un an après d’importants    exercices militaires britanniques et plus de30 après la guerre qui a donné toute sa réputation à la dame de fer de Downing Street. Du coup, pour certains historiens, la cuisante défaite des militaires argentins a éventuellement sonné la glas de la dictature qui sévissait au coeur du pays la- tino-américain    à l’époque. 

Même les Argentins avouent ce bon côté de l’affaire: “Notre démocratie est née dans les Malouines (les Falklands?) quand Port Stanley (Port Argentina?) est tombé, même s’il s’agit d’une histoire que ne veulent pas entendre les Argentins, avoue Ricardo Kirschbaum, rédacteur du quotidien Clarin. L’Argentine a fait une très grave erreur en 82, mais c’était une bonne chose que ça mette fin à la dictature”. 

A présent la guéguerre est plutôt diplomatique, Buenos Aires cherchant à isoler les iles, 75% des Argentins appuyant la politique gouvernementale de sanctionner les compagnies exploitant les ressources des iles. La vraie ressource possiblement au coeur du conflit, le pétrole, reste matière à débat depuis la découverte de dépôts sous- marins. Mais le milliard de dollars investi à son compte donne une certaine idée du potentiel. Pour certains Argentins du moins, l’auto-détermination a bien peu à faire dans toute cette histoire: “L’intérêt    de    la Grande-Bretagne se doit avant tout au pétrole,” déclare un autre vétéran. 

La présidente a parfois croisé le fer avec l’archévêque de Buenos Aires sur la question des droits des homosexuels, mais vient-elle de se faire un allié en haut lieu sur la question des Malouines? Le nouveau pape, François, aurait en effet déjà affiché son soutien sur la question, faisant appel à l'appui des vétérans de la guerre “qui défendaient leur mère patrie” lors du conflit à propos de ces iles qui selon lui “sont les nôtres”, du moins l’étaient avant d’avoir été “usurpées”. Lors de la première réunion entre les deux depuis son élection, la première entre le pontife et un chef d’état, Cristina Kirchner a d’ailleurs profité de l’occasion pour faire appel à son interven- tion sur le dossier. “J’ai fait appel à son intervention afin d’éviter    de    nouveaux problèmes, dit-elle par la suite. Nous voulons un dialogue et voilà pourquoi nous avons demandé l’intervention du pape.”

Qui guidera les révolutions?

Quel avenir pour les révolutions castriste et bolivarienne, leurs auteurs une fois écartés du pouvoir? La question était sur toutes les lèvres cette semaine après le décès du président vénézuélien Hugo Chavez et l’annonce de la retraite de Raul Castro sur l’ile de cette plus ancienne révolution. La coïncidence de ces événements était frappante quand on connait les liens étroits qui unissent ces deux pays et mouvements, que redoute notamment Washington. 

Malgré les moultes rumeurs sur l’état terminal du chef de Caracas, qui souffrait d’un cancer depuis juin 2011 mais qui avait entre temps pu faire triompher la révolution aux urnes une dernière fois, l’annonce du décès a laissé le pays d’Amérique latine en état de choc, ses troupes déployées aux quatre coins afin d’empêcher les débordements. “Nous avons reçu l’information la plus éprouvante et la plus tragique que nous puissions annoncer à notre peuple, déclarait Nicolas Maduro, à présent président intérimaire, devant toutes les caméras. A 16H25 (20H55 GMT) aujourd’hui 5 mars, est mort notre com- mandant président Hugo Chavez Frias”. 

Si certains espéraient un changement de ton de Caracas, ces espoirs ont été de courte durée, le régime expulsant du même souffle deux attachés militaires de l’ambassade des États-Unis pour espio- nage. Un d’eux “s’est livré à la tâche de rechercher des militaires actifs au Vene- zuela, d’abord pour se renseigner sur la situation des forces armées et (ensuite) pour leur proposer des projets déstabilisateurs”, déclarait Maduro, celui-ci accusant les “ennemis” du Venezuela d’avoir provoqué le cancer qui a emporté le chef d’état au béret rouge. 

Se sentant un peu seul et au bord des larmes, le président bolivien Evo Morales, qui vient tout juste de lancer sa campagne en vue de la présidentielle de 2014, s’est dit “anéanti par le décès du frère Hugo Chavez”, ajoutant qu’il se  rendrait immédiatement au Venezuela. Membre de cette troïka qui a soulevé les Amériques et tenu les Etats-Unis en échec pendant des années, Morales a appelé à la poursuite du “processus de libération, non seulement du peuple vénézuélien mais aussi du peuple latino-américain”. 

La nouvelle de la mort de Chavez tombait peu de temps après une élection cubaine qui, en principe, ne devait pas réserver de grande surprise, quand on connait la nature du régime révolutionnaire éternel de cette ile isolée des Caraïbes. Et pourtant, l’heureux ré-élu Raul Castro a créé une onde de choc presque papale quand, quelques semaines après le geste inusité de Benoit XVI, il annonçait également sa retraite relativement prochaine. Mais alors que le pontife avait fait sa déclaration choc devant les cardinaux sans avertissement, Castro avait pourtant bien promis de rendre sa révérence à la presse, qui avait cru à une plaisanterie: « Je vais démissionner. Je vais avoir 82 ans, j’ai le droit de me retirer. Vous ne croyez pas? » avait-il glissé aux journalistes quelques jours plus tôt, le sourire aux lèvres. 

Le jour où il fut désigné à la tête du conseil d’état, trois semaines après l’élection sans compétition des 612 députés du congrès, le pays vivait un moment de “transcendance historique”, dit-il, après avoir déclaré que les cinq prochaines années représentaient “mon dernier mandat”. Pour l’occasion, son frère Fidel participait exceptionnellement à la scène, lui qui a déjà vu le pays se transformer de manière plutôt extraordinaire depuis la prise de rêne de son frère. Pourtant “je n’ai pas été choisi président pour ramener le capitalisme à Cuba, rappelait Raul. J’ai été élu pour défendre, préserver et continuer de perfectionner le socialisme, non pas pour le détruire”. 

Symboliques pour certains, les réformes ont tout du moins apporté d’importants changements au sein de la société, permettant l’accès aux téléphones cellulaires et aux ordinateurs, et facilitant le voyage à l’étranger entre autres, impensable alors que le lider maximo était à la tête du pays. Ainsi après 60 ans, suivrait une période qui poursuivra la révolution sous un autre nom, sans doute celui de Miguel Diaz-Canel, premier vice-président du Conseil d’État, un ingénieur électroniquenéunanaprèsla révolution qui aura peut-être la modernité à l’esprit. 

Pourtant certains analystes voient en lui un gestionnaire plutôt qu’un réformiste, même si lors d’un discours en février 2012 il faisait mention d’un besoin de “transformation” à Cuba. “Ce n’est pas quelqu’un qui est susceptible d’apporter un changement rapide ou dramatique au système économique ou politique cubain," déclare au New York Times Geoff Thale du Washington Office on Latin America. Evidemment succéder aux Castro ou à Chavez, voilà qui est toute une transition. 

« Personne ne peut gouverner avec la légitimité charismatique des dirigeants historiques. Ce sera une période d’expérimentation, estime le politologue cubain Carlos Alzugaray, dont la remarque vaut aussi bien pour le Vene- zuela. Les candidats possibles devront montrer leur capacité à dessiner la Cuba du futur ». Et ils auraient moins de temps pour le faire, puisqu’avec un autre geste inhabituel Raul disait espérer limiter les futurs chefs d’états à deux mandats. 

Avec eux pourrait également évoluer l’embargo américain qui coupe le pays du reste du monde, le nom de Castro y étant précisément évoqué. La lignée Castro n’a pas entièrement disparu, puisque Raul a un fils, Alejandro Castro Espin, qui pourrait soudainement gravir les échelons dans l’appareil de renseignement de l’état. De manière générale, l’instrument de la répression demeure inchangé, l’armée dominant le Politburo, qui serait chargé de choisir le successeur en cas de décès de Raul lors de sa présidence. 

Autant dire que la légitimité du régime laisse plus que jamais à désirer selon l’opposition, qui a ridiculisé l’élection de “farce”. “C’est un système électoral différent, estime quant à lui le ministre des affaires extérieures Bruno Rodri- guez, personnellement je le trouve plus démocratique que bien d’autres”.

Observers nervously watch Kenya outcome

Kenya had already seen tensions mar the pre-electoral period so it wasn’t surprising blood was spilled when the ac- tual voting began, especially as the contest was supposed to come down to two bitterly divided opponents, sons of pre- vious Kenyan leaders. Over a dozen people were killed by machetes in and around the ten- sion-filled city of Mombasa, the country’s second largest, as Kenyans cast their ballots in what observers called arguably one of the country’s most important elections ever.

But more violence was feared as early results showed Uhuru Kenyatta, the son of Kenya’s first president, winning with just over 50% of the vote, ahead of Prime Minister Raila Odinga, son of the country’s first vice president, after a frustrating wait for results sure to be challenged. Odinga claimed he had in fact been robbed in the 2007 election, one marred by the type of bloody electoral violence - killing over 1,000 - which authorities desperately sought to avoid this time. 

Kenyatta has a date in court at the International Criminal Court (ICC) next month in connection with the 2007 violence. Violence this year wasn’t limited to Mombasa, striking the border town of Mandera at three different polling stations. Nearly 100,000 officers were deployed across the country, some of the violence appear- ing more gang than election-related. Police notably blamed the separatist Mombasa Republican Council, which sought a referendum on secession instead of an election, for the early violence. 

It did temporarily help the two main contenders appealed for calm, Odinga, who formed a unity government after the violence six years ago, saying he was confident of victory but would “congratulate the winner”. The election, after all, saw large enthusiastic crowds take part, about 70% of registered voters, sometimes putting up with long delays tied to new biometric requirements recently added to pre- vent fraud. 

However all that new electronic gear was un- done by a computer bug dur- ing counting, causing frustrating delays and forcing officials to count by hand. It didn't take long disputes and allegations of fraud started emerging. “This nation will have a president and that presi- dent will represent all Kenyans,” Kenyatta declared. 

But tensions remain “perilously high” according to Human Watch Now, which noted that the “near total impunity” of those responsible for the 2007 violence left them free to strike again, especially as it seemed likely the results would be contested by the losing side. Since the previous election Kenya has set up a new constitution and election commission to prevent fraud and increase transparency. Failure to obtain more than 50% of the vote would force an April run-off but preliminary results had Kenyatta winning with 50.03%. 

While opponents pointed out irregularities, Kenyatta running made William Ruto stressed the vote had been “free, fair and credible”, but his indictment over the 2007 violence already placed something high atop both their agendas: “We shall cooperatewiththecourtwitha final intention of clearing our names.”The U.S. and U.K. had hinted Kenyatta's election could complicate bilateral re- lations, statements slammed as foreign interference.

And the East follows

They joined late but eventually signed on to the European dream, but like the founders of a now peaceful and united old continent before them East Europeans have felt the wrath of the economic crisis, toppling two governments in the last week alone. 

While both Bulgaria and Slovenia are facing economic tur- moil, parliament voting to oust Slovenian Prime Minister Janez Jansa while the PM resigned in Sofia after violent protests, corruption has also been at the source of popular discontent in both countries that used to lie behind the Iron curtain. Jansa was notably accused of tax irregularities by the country’s watchdog earlier this year, one short year after he was elected. 

The country was hard hit by the crisis in the eurozone, which started soon af- ter it joined it in 2007, three years after joining the European Union. Deep in recession, the country’s GDP is expected to shrink by some 2% this year, as unemployment lags at over 12%. Hopes now turn to opposition leader Alenka Bratusek, the fist woman to lead the country since independence in 1991, as she attempts to form a government and take an approach increasingly encouraged by observers in Europe: boosting jobs and growth rather than more cutbacks and austerity measures. 

“I say it clear, there will be no Greek scenario in Slovenia,” she told parliament. Unpopular austerity measures and high electricity prices also forced the government out in Bulgaria, but only after violent and bloody clashes between protesters and police. More protests followed this weekend, with participants divided on who should lead the country next calling for the current “mafia” to leave power. 

“Our power was handed to us by the people, today we are handing it back to them,” outgoing PM Boyko Borisov said, between two hospitalizations due to high blood pressure. “We did our best over these four years.” That clearly wasn’t enough, leaving the country the poor man of Europe. The country’s president later announced Bulgaria would hold fresh elections in mid-May to find new leaders that would hopefully get the country out of its long- standing mess. 

“I believe that the neces- sary key changes in the laws should be decided by a new parliament. The decision is to hold elections,” President Rosen Plevneliev told a packed session of parliament. Meanwhile lawmakers moved to reverse the controversial power-price hikes, a decision that however could have its own consequences that could undermine the country’s low debt and deficit strategy needed to maintain confidence the Lev’s peg to the euro. 

Sadly, the rest of the eurozone was facing months of more turmoil, unemployment rising to 11.9%, a new record, 10.8% for EU countries overall, with Greece leading the way with a staggering 27%, Spain following closely with 26.2%. Already facing a protracted recession and its highest unemployment level since the Great Depression, the Czech Republic also saw corruption rear its ugly head as parliamentarians voted to charge outgoing President Vaclav Klaus with high treason. 

Members of the Senate, a chamber packed with opponents, impeached Klaus, asking the constitutional court to rule whether he had violated laws with an amnesty that resulted in the suspension of high-profile corruption cases. The amnesty threw out a number of hi-profile cases involving millions of dollars of alleged bribes and fraud.

Le chaos romain

La papauté change mais la scène politique en Italie garde ses allures de toujours, chaotique, intraitable et matière à impasse, avec un Cavaliere quasiment impérissable dans les sillons. Avec cette nouveauté, l’incarnation du mouvement des indignés, l’indomptable humoriste Beppe Grillo, orné d’une crinière propre à la révolte. Mais à vrai dire, l’Italie avait-elle vraiment besoin d’un nouveau Buffone? 

Quelques petits points ont séparé le champion de la coalition centre gauche Pier Luigi Bersani (29%) du magnat de la presse qui alimente ses chroniques de ses propres récits devants les magistrats (27%) et du meneur échevelé du Mouvement des cinq étoiles (25%). La part de gâteau engloutie par Grillo et la minuscule avance de Bersani autant au Sénat que dans la chambre compliquent davantage la formation d’une coalition gouvernementale. 

De l’aveu de Bersani lui-même la botte européenne se retrouve «dans une situation très délicate», d’autant plus que le nou- veau-venu irrévérencieux refuse d’accorder la confiance à quelconque gouvernement “de partis politique”, proposant de donner son appui à la législation au compte goutte. D’où l’ultimatum de Bersani cette semaine, promettant de nouvelles élections si Grillo ne se pliait pas au compromis. 

“Maintenant, Grillo doit dire ce qu’il veut, sinon on rentre tous à la maison, y compris lui”, servit-il en guise d’avertissement. Troisième mais détenant l’avenir immédiat de la politique italienne - et peut-être même communautaire - dans sa poche, l’humoriste anti-establishment déclare derrière ses lunettes noires: «Bersani et Berlusconi sont des bons à rien. Nous serons un véritable obstacle pour eux». 

En commençant par mettre des bâtons dans les roues de la formation du prochain gouvernement. En fait la tenue de nouvelles élections pourrait très bien lui convenir, selon certains analystes qui soulignent que son mouvement pourrait prendre de l’ampleur. “C’est dans son intérêt que les Italiens retournent le plus vite possible dans les bureaux de vote, estime le vice-président de l’institut de sondage SWG, Maurizio Pessato. Pour lui, ce n’est tout simplement pas possible de remporter huit millions de suffrages en disant qu’il va renverser le système pour finalement s’allier avec la vieille garde”. 

Dans un système où chambre et Sénat sont aussi important l’un que l’autre, le mouvement de Grillo a su faiblir les deux autres juste assez pour se garder un rôle de premier plan. «Ils ont fait faillite aussi bien à gauche qu’à droite. Ils peuvent durer sept/huit mois mais nous serons un véritable obstacle pour eux, déclare Grillo. Nous serons une force extraordinaire. Nous serons 110 au Parlement, mais dehors nous serons des millions», un fait presque vérifié par les immenses foules qu’il a su réunir dans l’arène publique durant la campagne, le démarquant de ses rivaux. 

Ceux-ci notent que si Grillo ne fait pas de quartier au plan de la critique, il semble apporter bien peu de solution afin de sortir le pays du marasme. «Nous voulons tout détruire, mais pas reconstruire avec les mêmes pièces, explique à la BBC Grillo, avec un ton presque anarchiste. Nous avons des idées. Ma colère est construc- tive. Ils devraient me remercier de donner tant d’espoir au peuple». 

Somme toute on peut parler de plusieurs gagnants lors de cette élection, d’un gauchiste favori à l’artiste au succès inattendu, sans parler du retour quasi-miraculeux de Berlusconi, mais deux perdants semblent par contre se détacher du lot: l’Italie, avant tout - l’Europe aussi peut-être -, puis le chef du gouvernement sortant, Mario Monti, occupant avec à peine 10% bien peu de place dans la salade électorale romaine, victime des politiques d’austérité conspuées par la vague qui porte Grillo à des niveaux de popularité pas drôles pour les autres candidats. 

Dans l’immédiat il faut plutôt parler d’immobilisation que de cohabitation en fin de compte, un scénario catastrophique étant donné la crise actuelle qui fait appel à un plan d’action urgent, selon les analystes. Les suf- frages à peine comptés, on parlait déjà de nouveaux projets d’élection, comme si on pouvait se la payer, comme une urne éternelle dans la ville du même nom. L’impasse politique a créé des remous importants sur des marchés qui suivent déjà tous les développements en Italie à la loupe. 

Mais pour le camp de Grillo, l’heure est à la liesse étant donné la jeunesse du parti qui a décroché 54 sièges au Sénat et plus du double dans la chambre. «C’est quand même fou que les autres partis ne nous aient pas vu arriver. Cela montre à quel point ils sont déconnectés de la réalité, livre à France 24 la nouvelle sénatrice Paola Taverna, issue du Mouvement 5 étoiles. Pendant des années, les hommes politiques de ce pays sont restés sourds aux problèmes du peuple italien. Ils n’ont servi que leurs propres intérêts, les Italiens en ont marre !» 

Evidemment les Italiens ne sont pas les seuls à ressentir ces émotions, bien au contraire, mais ils auraient selon certains pour la première fois donné un sens politique aux manifestations soulevant le vieux continent depuis plus d’un an. "A la différence des Indignados espagnols ou portugais, le sacre de Beppe Grillo peut traduire la métamorphose de l’indignation stérile en une protestation politique concrète," explique l’historien Jacques de Saint Victor au journal Le Monde.  

Ces scènes terribles venues d'ailleurs

Au bout du rouleau, ne sachant plus vers qui se tourner, vers qui crier, l’homme se rendit sur un lieu public avec cinq litres d’essence, et devant le regard horrifié des passants, s’aspergea du liquide avant d’y mettre le feu. La scène se répète dit-on, à cause de la gravité de la situation, mais on n’est pas au Tibet, où elle a pris une régularité terrifiante, mais en France, devant un pôle d’emploi nantais où le chômeur de 43 ans a décidé de s’enlever la vie. 

N’ayant plus droit aux prestations, il avait annoncé son inten- tion aux médias locaux, même quelques jours à l’avance: “Je suis allé à Pôle emploi avec 5 litres d’essence pour me brûler, écrivait-il dans un courriel, mais c’est fermé le 12/02/2013, alors ça sera demain le 13 ou le 14...” C’était la semaine dernière, où on recensait pas moins de quatre cas ou tentatives semblables dans l’hexagone, qui comme le reste du continent, enfin presque, souffre d’un malaise économique persistant dont on peine encore à saisir la dimension sociale. 

Le lendemain une tentative d’immolation connaissait un heureux échec, dans la région de Paris cette fois. C’était près d’une école, la victime avait le même âge mais s’en est tirée en raison d’une hospitalisation rapide. Mais quatre cas, deux morts, en deux jours, c’est trop, et même le président de la république cherchait ses mots. “J’ai une émotion toute particulière pour ce drame et pour la famille du chômeur qui s’est immolé,” disait-il depuis l’Inde, pays qui a vu un nombre de ces cas se perpétuer, notamment de Tibétains déplacés, ajoutantqu’untelgeste“estlesignedela détresse d’une personne et donc de la gravité d’une situation”. 

Le chef d’état a cependant défendu les fonctionnaires qui s’étaient chargés de son dossier: “Le service public de l’emploi a été exemplaire et nul besoin d’aller chercher des responsabilités”. Pourtant on n’est pas en Grèce, pays terrassé par la crise où des gestes semblables ont également été commis, du saut des balcons à l’immolation publique de la place Syntagma d’un homme voulant envoyer un message troublant aux politiciens votant sur les coupures budgétaires. Une grève générale et de nouvelles manifes- tations y lançaient une nouvelle saison de démonstrations anti-austérité cette semaine. 

On n’en était même pas aux premiers cas dans l’hexagone, un homme s’étant immolé à Mantes-la-Jolie en août dernier succombant de ses blessures plus tard à l’hôpital. En 2011 c’est sous le regard terrifié des écoliers qu’un professeur de math de Béziers s’ôtait la vie de la sorte. Selon le psychiatre Michel Debout il s’agit d’un geste “protestataire et sacrificiel auquel on a recours lorsque l’on considère que l’on dispose plus d’autres moyens de se faire entendre”. 

En entrevue au Nouvel Observateur il ajoute: “On veut manifester aux témoins de la scène, et à travers eux à la société toute entière, la douleur de ce qui nous arrive”. Rare, le geste a souvent fait les manchettes, qu’il s’agisse des cas à multiplication de Tibétains souffrant sous le régime chinois, ou de l’exemple qui a lancé la révolution en Tunisie: l’immolation d’un jeune marchand de fruit à qui on avait interdit de faire des affaires. Un an plus tard Mohammed Bouazizi était nommé homme de l’année du magazine Time. 

“S’immoler par le feu traduit une volonté de faire bouger les lignes”, estime l’historien Michel Vovelle. L’Europe a encore écopé en fin 2012, son économie récessionnaire glissant de 0,6% au dernier quart. Cette année ne semble guère plus prometteuse. Rare exception, l’Allemagne, qui garde son titre de moteur, connaissant même une pénurie de travailleurs. Mais certains craignent en France un scénario similaire à celui de la Grèce ou de l’Espagne, en plus grand. Parfois, avec ces scènes, on semble déjà y être.

Another Korean test

The Hermit kingdom drew attention to itself for all the wrong reasons again this month, carrying out an underground nuclear test which bolstered military preparations in Japan and South Korea and irked its Chinese ally in a region already made tense by claims and counterclaims over disputed islands. Like Iran any sign of move- ment of the country’s nuclear programme sends shivers down the spine of the interna- tional community, the United Nations Security Council unanimously saying in an emergency session the test poses “a clear threat to interna- tional peace and secu- rity”. 

South Korea deployed cruise missiles and sped up plans to deploy ballistic missiles while the U.S. president brought last minute changes to his State of the Union speech to promise “firm action” in light of the threat. “Provocations of the sort we saw last night will only isolate them further as we stand by our allies, strengthen our own missile defense and lead the world in taking firm action in response to these threats,” Barack Obama said. The country carried out tests in 2006 and 2009 but this was the first one under the leadership of Kim Jong Un, who is still relatively new at his post and may seek to prop up his military credentials with such acts the country usually says are necessary to defend against U.S. aggression. 

Coming days after North Korea’s only ally, China, warned against carrying out such a test, the blast may as well have been targeted at Beijing, the only country standing on the way of further sanctions at the Security Council, where it wields a veto. The detonation of what Pyongyang called a “smaller and light A-bomb, unlike the previous ones, yet with great explosive power” came in the midst of Chinese New Year celebrations. Beijing summoned the North Korean ambassador as China’s Foreign Ministry issued a statement saying it was “firmly opposed” to the test, urging the country from doing anything that would “further worsen the situation.” 

The test “was neither a surprise nor an occasion for panic,” Robert Hathaway of the Woodrow Wil- son Center told AP. “Nonetheless, this latest provocation clearly constitutes a serious challenge to U.S. and international efforts to block the North from acquiring a nuclear weap- ons arsenal.” The blast, coming weeks after North Korea launched a rocket in December, is also a test for the new leadership in the region, after China and South Korea saw changes at the top and Japan elected a nationalist government, all already embroiled in the region’s island spats. 

“The new factors are the most nationalist government in Japan in a generation and a senior Chinese leadership increasingly frustrated with North Korea and likely to par- ticipate in tougher sanctions against the North, in part to demonstrate a responsible commitment in an era of increasing tension on its maritime borders,” said Institute of Asian Research professor Paul Evans. Last week U.S. experts said Pyongyang appeared to be upgrading one of its rocket launch sites, a possible indicator of future launches such as the one widely condemned by the UN last year. 

South Korea president-elect Park Geun-hye wasted little time condemning a move which she said could lead to the country’s self-destruction, all the while doubting North Korea had in fact conducted a successful test of a smaller weapon seen as being able to fit at the top of a missile. “No matter how many nuclear tests North Korea conducts to bolster its nuclear capabilities, it will eventually bring itself self-destruction by wasting its resources,” she was quoted as saying. “Nuclear weapons did not prevent the old Soviet Un- ion from collapsing.” 

Tensions are become palpable in the region because of the test, nuclear security expert Joe Cirincione told On the Radar. “China is not happy,” he said. “They don’t mind when this is a hobby for North Korea, but now it’s getting serious. Now you’re really starting to alarm South Korea and Japan. They don’t want instability on their borders.” Cirincione added the provocative act was just the latest plea for attention from the largely isolated hermit kingdom, which tends to act up when it is not engaged in discussions with the U.S. “In large part, this is to get our attention,” he said, adding it may be time to give it to them, fearing “North Koreans are making steady progress towards a long-range missile, that could go out of the region, potentially threatening North America, and a device that might be small enough to put on that missile.” 

Washington is being pressured by some of its allies to take heed. But could Beijing’s pa- tience run out before then? North Korea has reportedly told its rare ally it intends to conduct more tests, of both nuclear and rocket nature. Meanwhile Eu- rope didn’t wait for another test before tightening sanctions against the regime, strangling further its already limited trade this week.

After Benedict

When Benedict XVI took the helm as the eldest pope in centuries to follow the long reign of John Paul II, his age alone, 78 at the time, was enough to brand him as a caretaker before the arrival of new blood to lead the Catholic world. But knowing this, and seeing how increasingly frail the German pontiff had become in recent months did not prepare hundreds of millions of believers for the shock of his sudden resignation weeks before the holiest period in the Christian calendar. There was good reason for this, no pope having resigned in over 500 years, usually making the transition both a period of mourning and careful selection in the secretive conclave held deep inside the Vatican walls. 

This year, less than eight after he rose to the papacy, Benedict would spare followers the difficult final days of his predecessor’s papacy and walk away from the top of the Catholic hierarchy on Earth, a move that stunned even those closest to him during a routine meeting of Vatican cardinals. “After having repeatedly examined my conscience before God, I have come to the certainty that my strengths due to an advanced age are no longer suited” to fulfill the duties of the papacy, he told them, an announce- ment which left his audience stunned. Only after the announcement did the Vatican reveal publicly that Benedict has had a pacemaker for years. 

“All the cardinals remained shocked and were looking at each other,” later commented Mexico’s Msgr Oscar Sanchez of Mexico. Reaction was no less emotional last week when Benedict held mass on Ash Wednesday, in front of weeping crowds mourning his departure in their own way. “I did this in full liberty for the good of the Church,” he said, looking tired. The resignation will be effective on Feb. 28, a month before Easter Celebrations, a period the Church hopes will see a successor take the helm of the Holy See to carry on with the year’s most important religious celebrations. Conclave was initially set to begin on March 15 but with no mourning period to cause the usual delays, the cardinals were seeking ways to move the calendar up. 

Short by his predecessor’s standard, the Benedict XVI papacy followed a conservative course on a path sometimes beset by controversy as a litany of sexual abuse scandals came to light. The scandals, festering after years if not decades of neglect, contributed to the Church’s dwindling popularity in the West. Besides being criticized by some for his handling of the scandals, Benedict failed to rekindle the flame of Christianity in the West while drawing some criticism from other religions, quoting from a 14th-century emperor who referred to the Prophet Muhammad as “evil and inhuman” and helping advance the sainthood of Pope Pius XII, criticized by some for not doing enough to prevent the Holocaust. 

The relative growth of the Church seen in poorer parts of the world such as Latin America and Africa fuelled speculation that his successor could be a Third World candidate, at a time no clear front-runner has been established. This could be good news for the likes of Manila Archbishop Cardinal Antonio Tagle, too young for some but an injection of youth for others, Cardinal Oscar Andres Rodriguez Maradiaga of Honduras, a possible change from Benedict XVI’s conservative penchant, or Cardinal Peter Kodwo Appiah Turkson of Ghana. 

The latter told the Telegraph his biggest challenge if he attains the papacy would be to maintain orthodox Catholic doctrine while “at the same time knowing how to apply it so that you do not become irrelevant in a world that has continuous changes”. “We need to find ways of dealing with the challenges coming up from society and culture,” he said. A conservative who will win few converts in the gay community, he said the Church needed to “evangelise” those embracing “alternative lifestyles, trends or gender issues... We cannot fail in our task of providing guidance.” 

Europeans could also remain strong in the running, most popes having come from the continent, notably Milan Archbishop Cardinal Angelo Scola or Vienna’s Christoph Schoenborn, who called the resignation “a historic moment”. Other contend- ers include Archbishop Polycarp Pengo of Tanzania and Cardinal Jorge Bergoglio of Argentina, but Quebec City’s Marc Ouellet, one of three Canadian cardinals, could seem even more electable now than under the previous transition, when his name was already making the rounds. 

But not everyone in la belle province thinks Ouellet, 68, would be an appropriate candidate, some citing his conservatism, others his scholar background. The new pope must “bring unity to all believers, all Christians,” former politician Rev. Raymond Gravel tells the NPU. “He shouldn’t be someone who is exegete, a scientists, a theologian or a university professor. He must be a pastor able to bring together all believers... If someone is too intellectual, he can be disconnected from this reality.” In fact if the cardinals don’t feel up to the challenge of guiding the Church during “a crucial time in its history”, they should have the humility to look externally, perhaps to a missionary “from Africa for instance” to lead the church, he adds. 

Because of emptying pews and a dwindling following, the choice of the new pope is more important than ever, Gravel says. A spokesperson for the pontiff said Benedict will “not intervene in any way” in the election of a successor, leaving the cardinals “autonomous”, but 67 of the 117 cardinals under age 80, therefore eligible to vote, were appointed by him. The new pope will meet challenges no less daunting than those faced by Benedict XVI during his limited tenure, especially a fundamental hurdle he singled out in his homily delivered during his final midnight mass. 

“Do we really have room for God when he seeks to enter under our roof?” he then asked. “Do we have time and space for him? Do we not actu- ally turn away God himself?” To some the ageing pope, already older than John Paul II was when he died, showed a little more than the traditional, conservative facade by stepping down, a bold move showing a hint of modernism.“Now the door is opening to a missionary church, and Benedict had the humility not to stand on ceremony or inertia but to recognize that he does not have the strength or energy left to lead us through that door,” George Weigel, biographer of Pope John Paul II, tells Time. 

Indeed Paris Archbishop Cardinal Andre Vingt-Trois, saw in Benedict XVI’s gesture, the first resig- nation by a pope since 1415, a “liberating act for the future,” possibly changing the papacy from being a post for life. “One could say that in a cer- tain manner, Pope Benedict XVI broke a taboo,” he said.

Nouvel acte

Des foules endeuillées assemblées pour souhaiter la chute du gouvernement, ce n’est pas un retour en arrière sur les racines de la révolution tunisienne mais un nouvel acte dans un monde arabe toujours survolté. Une semaine après les violentes manifestations qui ont suivi l’assassinat du politicien d’opposition de gauche Chokri Belaïd, dirigeant tous les soupçons vers le gouvernement islamiste d’Ennahda, le pays à l’origine des révolutions du monde arabe semblait voguer vers une nouvelle crise politique après la démission de son premier ministre. 

Le Premier ministre Hamadi Jebali avait bien menacé de démissionner s’il ne parvenait pas à former un gouvernement “apolitique” de technocrates, afin de mettre fin à la crise, une proposition que rejetait le parti au pouvoir alors que l’insécurité s’étendait dans plusieurs villes du pays. Cette fin de semaine des milliers de manifestants formaient le plus important rassemblement depuis la révolution pour défendre la position du parti au pouvoir, levant haut des bannière déclarant “Nous sommes loyaux envers nos martyrs” et “Le peuple veut Ennahda de nouveau”. 

Prenant la parole, Rached Ghannouchi, numéro un d’Ennahda, déclarait: “Le parti Ennahda ne quittera pas le pouvoir tant que le peuple sera avec lui”. L’armée restait déployée dans plusieurs régions alors que le pays demeure sous l’état d’urgence depuis la révolution, les tensions se multipliant ces dernières semaines. La rédaction de la Constitution reste incomplète alors que la crise économique et sociale qui a plongé le pays dans les événements de 2011 reste d’actualité.Certains analystes y voient le travail de la mouvance islamiste dans un pays avec de fortes racines laïques. 

“Rien n’a été fait pour écrire la constitution, rien pour l’emploi mais que des débats sur la burqa, l’identité, l’islam, la laïcité, déplore au Huffington Post le sociologue Taoufik Djebali. Les islamistes en Tunisie comme en Egypte ne sont pas capable de faire la transition démocratique”. L’impatience populaire gagne depuis fort longtemps l’Egypte également, deux ans après sa révolution, celle qui a donné un air de permanence au mouvement issu du petit frère tunisien. Les mêmes cris de “dégage” jaillissaient des foules alors que des mani- festants s’en prenaient aux forces de l’ordre, ce qui leur a valu cet avertissement du porte-parole du président. 

«Ceux qui pratiquent la violence jouent avec le feu et risquent de se brûler les doigts, a déclaré Yasser Ali. La présidence soutient la poursuite de manifestations pacifiques et la liberté d’expression mais toute tentative visant à s’écarter de protestations pacifiques sera traitée avec fermeté.» Ce message suivait les éclats les plus sanglants depuis la révolution, une soixantaine de personnes périssant alors que des manifestants plus durs empruntaient des tactiques “Black Bloc” contre le régime. Cette semaine un nouvel appel aux urnes a été lancé afin de tenter de mettre fin à la crise. Le tout sur fond de crise sociale et économique, les deux pays ayant vu leurs recettes de tourisme chuter alors que le prix du blé poursuivait sa croissance en Egypte. 

Le nouveau report des discussions en vue d’obtenir un prêt du Fonds Monétaire International n’a en rien rassuré les marchés sur l’état financier au Caire. Selon l’économiste Mohamed Ali Marouani, la révolution et les politiques du nouveau gouvernement n’ont guère remonté une économie déjà atteinte. “La Tunisie tournait déjà au ralenti depuis 2009 à cause de la crise économique mondiale. Les exportations tunisiennes, largement dépendantes de l’Europe, ont reflué et la croissance du PIB, qui tournait autour de 6% en 2007, est tombée aux alentours de 3% en 2009 et 2010, dit-il au Figaro. La révolution a aggravé la situation. Après la chute du régime de Ben Ali, de nombreux conflits sociaux ont éclaté. Aux revendications salariales des employés se sont greffées des luttes pour reprendre les postes laissés vacants par les proches de l’ancien président. L’industrie du phosphate, vitale pour le pays, a particulièrement été touchée. Résultat, la Tunisie a enregistré une récession de près de 2% du PIB en 2011.” 

Cette semaine une arrestation a été faite dans le dossier de l'assassinat. Mais le remplacement de Jebali par le ministre de l'intérieur constituait un choix controversé qui pourrait prolonger la crise.

An olive branch?

It was hard not to fear escalation in the Middle east, if that could still be possible, after Israel struck targets in Syria soon after Iran warned it would consider an attack against its ally one against itself. Israel fighter jets targeted a convoy of anti-aircraft weapons apparently bound for Hezbollah, the Iran-backed group which has often targeted the Jewish state from its bases in Lebanon, inci- dents that show how connected events in the region can become, and how easily crises can escalate. 

Condemned by both Syria and Iran, the strike raised fears of a widening conflict in a tense region at a time the Islamic republic said it planned to upgrade ura- nium enrichment centri- fuges, a program making Israel so ner- vous there was widespread speculation of an imminent strike against nuclear facilities in Iran. Washington had wasted no time warning Tehran its plans risked “further escalation” in the region. Yet while the civil war rages in Syria, spilling over the country’s borders, an un- likely olive branch was extended, seeking to bring down the rhetoric a few notches. 

New Sec. of State Joe Biden told a conference last week the U.S. would not, despite its current diplomatic freeze, discount bilateral talks with Iran “when the Iranian leadership, Supreme Leader [Aya- tollah Ali Khamenei], is serious”, adding “but it must be real and tangible and there has to be an agenda that they are prepared to speak to.” 

A welcome overture after the downgrade both of U.S.-Iran relations and the overall security picture in the Mideast. “We have to make sure ... that the other side comes with authentic intentions with a fair and real intention to resolve the issue,” said Iran’s Foreign Minister Ali Akbar Salehi, adding his country would take the offer into “serious consideration”, once the U.S. stopped “threatening rhetoric”. 

Empty words? At least they’re a step away from the brink so soon after Supreme Leader Aya- tollah Ali Khamenei advisor Ali Akbar Velayati told state media Syria represents a “resistance front” of countries hostile to Israel, adding: “For this same reason, an attack on Syria is considered an attack on Iran and Iran’s allies.” The ensuing Israeli raid not only called Tehran’s bluff but seemed to indicate a new pro-active Israeli tactic, seeing a greater threat coming from Hezbollah than either the Ira- nian or Syrian regimes. 

Israel fears more than anti-aircraft missiles could end up in militant hands, but some of Syria’s chemical and other weapons as well, months after speculation started growing on whether the Assad regime could run the risk of using them in its fight against the Western-backed opposition. “Israel finds itself, like it has many times in the past, facing a dilemma that only it knows how to respond to. And it could well be that we will reach a stage where we will have to make decisions,” said Israeli politician Tzachi Hanegbi. 

Hanegbi is expected to play an active role in the government being formed after Benjamin Netanyahu was re-elected in a narrow victory in January’s election. Defense Minister Ehud Barak said the strike, which Assad called a measure to “destabilize” his country, was “proof that when we say something we mean it”. “We don’t think [Syria] should be allowed to bring advanced weapons systems into Leba- non,” Barak said. 

Syria’s opposition has also been making peace overtures, urging Assad to respond to their offer for peace talks, an initiative which has fallen on deaf ears. “The re- gime must take a clear stand (on dialogue) and we say we will extend our hand for the interest of people and to help the regime leave peacefully,” Syrian oppo- sition leader Moaz al-Khatib told Al-Jazeera.But there seemed to be few peace over- tures from the government as new fighting raged in the Syrian capital again this week. Any hopes of a dialogue on Iran's nu- clear programme also faded when Khamenei himself re- jected talks, declaring "negotia- tions will not solve the problems". But what will?

The debate for gay rights

There was no denying the symbolism behind America’s first black president holding his second inaugural address on Martin Luther King day, but the Jan. 21 speech soon became known for somethingelse:bymany accounts it was arguably the country’s most important gay-rights speech. Mere months after a bitter and divisive election campaign which saw one side seek to defend the sanctity of marriage between a man and a woman, the president caught many observers by surprise referring to the 1969 Stonewall gay-rights riots as another major civil rights milestone alongside the struggles on behalf of America’s blacks and women. 

“Our journey is not com- plete until our gay brothers and sisters are treated like anyone else under the law—for if we are truly created equal, then surely the love we commit to one another must be equal as well,” Obama said. The gay rights movement has come a long way since the persecution of the 1970s and AIDS-related stigma of the 1980s, but the first month of 2013 served as a reminder of the challenges that re- main. No sooner than last weekend did gay mar- riage-friendly Canada see its first openly gay premier take the helm, Ontario’s Kathleen Wynne quickly putting the issue to rest in the course of the gruelling campaign. 

“Let’s put something on the table,” the candidate said in a speech before she was ultimately chosen to lead the ruling liberals. “Is Ontario ready for a gay premier? You’ve heard that ques- tion. Let’s say what that actually means. Can a gay woman win?” Of course the issue of being a first woman provincial premier had been little more than a footnote, months after Quebec elected its first female premier and Alberta saw one woman fall just short to replace another as premier. No less than half a dozen of the country’s premiers are women, 20 years after the country saw its first female PM take the helm, albeit briefly. “There was a time, not that long ago, when most of us in this race would not have been deemed suitable ... but this province has changed,” Wynne added. “I don’t believe the people of Ontario judge their leaders on the basis of race, colour or sexual orientation ... they judge us on our merits.” 

Of course while some countries had seen openly gay candidates rise to prominence, Iceland electing its first openly gay premier in 2009, there are quite a few places where this is still not suitable, even in Europe, as events in Russia showed in January. Around 20 gay rights and Orthodox Christian activists were ar- rested near the country’s parliament as lawmakers considered legislation punishing with fines of up to $16,000 public events and distributing information on the gay com- munity to minors. The bill, which comes 20 years after Russia decriminalized homo- sexuality, was slammed by various international groups including Human Rights Watch, saying it stirred acts of violence against gays. 

“The draft law contributes to an atmosphere that makes violence against LGBT protesters seem acceptable,” said Anna Kirey of Human Rights Watch. “If adopted, the bill would violate the free expression rights of all Russians and discriminate against and further stigmatize Russia’s LGBT community.” Gay protests in Russia are often both the target of militant groups and police, which mostly arrested gay activists outside the Duma. Other countries have left members of the gay community fearing for their lives. In Uganda, where homosexual acts are illegal, an Anti-Homosexuality Bill which originally stipulated the death penalty for some homo- sexual acts has been watered down somewhat, the president declaring late last year gay Ugandans should not be killed. But Yoweri Museveni said that homosexuality should not be promoted, as the bill continues to make its way through the legislative process. 

Even in the U.S., Obama was reminded after his speech, much remains to be done activists say, hoping the stirring words on the hill will translate into actions. “I was very moved,” Jon Davidson, legal director of the gay-rights group Lambda Legal, told the Washington Post. “But there’s a lot more to do in the four years to come. ... It’s not like everything is fine.” Activists there harbour their own hopes of a member of the community being appointed to cabinet, steps to curtail inequality of same-sex couples in the military and, especially, marriage equality. The address, accord- ing to former Clinton White House adviser Richard Socarides, was “perhaps the most important gay-rights speech in American history.” 

The same week the Boy Scouts said they would consider reversing their ban of openly gay members. Then there was a reminder of the remaining hang ups on the issue when San Francisco 49ers player Chris Culliver said gay players were not welcome in the team’s locker room, a statement later rejected by the organization as discriminatory. The statement caught many citizens by surprise in a city that broke many barriers for members of the gay community and from a member of a team which had been the first in the NFL to run an anti gay-bullying video. 

France meanwhile was wrestling with the issue of gay marriage as protests and counter-protests took to the streets as socialist president Francois Hollande sought to extend gay rights, the country already allowing civil unions between same-sex couples. This weekend French politicians overwhelmingly ap- proved an article of law redefining marriage as an agreement between two peo- ple of opposite or same sex. Centre-right UMP head Jean-Francois Cope said one large protest rally in mid-Jan- uary was a “test” for the presi- dent stressing “clearly millions of French people who are probably concerned by this reform”. As the parliamentary debate warmed up thousands more packed the streets of Paris but this time in favour of “equality”. “We want to know: what will the marriage of homosexual couples take away from heterosexual couples?” Justice Minis- ter Christiane Taubira asked as debate began in the National Assembly. “We are proud of what we are doing.” 

In the U.K. this week Prime Minister David Cameron called “an important step forward” a Commons vote that approved same-sex marriage in England and Wales. Conservative MP David Burrowes pointed to wide dissension among the Tories, adding: “The nation is divided, we have shown our- selves as a party to be divided.” Wynne’s election did not take place without protest, but the demonstrators gathered outside of the building weren’t anti-gay activists but union workers, public school teachers and other critics of the Liberal government which has been struggling with teacher strikes since the beginning of the school year.

Une visite avec goût de référendum

Lorsque les dirigeants écossais et québécois se sont rencontrés en janvier à l’occasion de ce qui selon eux ne constituait pas un sommet “nationaliste”, il n’y a aucun doute qu’ils se trouvaient en terrain fertile en matière de référendum, l’objet même de leur discussion. Mais alors qu’un tel plebiscite semble lointain au Québec, il paraît se dessiner en Ecosse, où les électeurs devront se prononcer l’an prochain sur l’avenir de la partie nord de l’ile britannique. 

En fait, c’est l’ile entière qui irait aux urnes éventuellement, le premier ministre David Cameron ayant récemment promis un référendum sur la place de la Grande Bretagne en Europe, l’ile étant à la fois exclue de la zone euro et Schengen. Le vote aurait lieu à une condition: que Cameron soit-ré-élu d’ici là, lui qui est en poste depuis 2010. Il semble se pointer, ironiquement, alors même que cette terre d’habitude eurosceptique semble se rapprocher du continent, malgré la crise financière. Selon un sondage récent 40% des Britanniques souhaiteraient rester au sein de l’Union européenne alors que 34% sont contre, ces derniers chiffres ayant déjà dépassé les 50% l’année de l’élection du premier ministre. 

Pourtant celui-ci n'a pas hésité a énumérer les nombreux défis du vieux continent, de la crise de l’euro au fossé entre Bruxelles et les citoyens de l’UE. “Il est temps pour le peuple britannique d’avoir son mot à dire, dit-il. Il est temps pour nous de régler cette question au sujet de la Grande-Bretagne et de l’Europe”. Des mots cependant accompagnés par une assurance que la Grande-Bretagne ne souhaite pas “relever le pont-levis” avec le continent. Les réactions étaient divergentes outre-manche, Bruno Le Roux, le président du groupe du parti socialiste à l’Assemblée nationale estimant qu’ “Il s’agit là d’un chemin qui fait peser des interrogations sur la place de l’Angleterre, la place qu’elle souhaite, la place que les Anglais peuvent souhaiter.” Il rajoute: “L’Angleterre nous a habitués ces dernières années à agir avec le chaud et le froid par rapport à l’Europe, donc ce n’est pas le partenaire central dans toutes les avancées en matière de construction européenne. Pour autant, je regrette que l’on puisse sur un référendum jouer l’avenir du pays à l’intérieur de l’Europe”. 

Les enjeux sont d’autant plus importants selon l’eurodéputée Marielle de Sarnez que “La question posée par David Cameron est la question même de l’avenir de l’Union : une Europe à la carte réduite au seul champ du marché ou une Europe intégrée et démocratique, portant un projet politique à la hauteur des enjeux de notre siècle. Il est frappant de constater que se re- pose quarante ans après l’adhésion de la Grande-Bretagne, la question même du premier jour : un grand marché, zone de libre échange, ou une volonté politique en construction ? L’Europe et les Européens ont vitalement besoin d’une volonté politique”. 

Le projet de référendum britannique a quelque peu éclipsé la rencontre entre Pauline Marois et son homologue écossais, Alex Salmond, qui s’est tenue à l’écart des caméras. Dans une déclaration commune les deux dirigeants se sont entendus sur un agenda assez vert, soit de collaborer sur l’énergie propre la lutte contre les changements climatiques, en plus des déclaration habituelles sur le rôle de leurs peuples respectifs quant au choix de leur destinée.L’Ecosse et la Grande-Bretagne sont en pleine période de débat sur la question référendaire qui sera ultimement soumise aux urnes, un débat que connait bien le Québec. 

L’Écosse devra d’ailleurs réécrire sa question, la Commission électorale estimant que celle choisie par le premier ministre Salmond était «suggestive», soit: : «Êtes-vous d’accord que l’Écosse devrait être un pays indépendant?» Dans les deux régions on estime à environ 30% le soutien pur et dur pour l’indépendance, ce qui n’assure en rien le succès des indépendantistes écossais. De son propre aveu, Marois reconnait qu’ “il faudra travailler fort (la cause souverainiste) car le peuple Québécois n’est pas très convaincu en ce moment, dit-elle à la BBC. En ce moment il ne m’est pas possible de tenir un référendum sur l’indépendance au Québec”.

Même si la question référendaire fait encore moins jaser au Québec elle n’a pas pour autant été oubliée à Ot- tawa, où le chef de l’opposition Thomas Mulcair s’est attiré de nombreuses critiques après avoir appuyé un projet de loi proposant la majorité simple comme seuil de victoire du «Oui» dans un éventuel référendum sur la souveraineté. Alors que le projet se veut une réponse à celui du Bloc québécois d’abolir la loi sur la clarté référendaire, il n’a pas l’obtenu le soutien des autres partis, surtout d’un gouvernement qui n'y voit pas un sujet d’actualité. Autre son de cloche de la part du Conseil de la souveraineté du Québec pour qui un «réveil politique des Québécois» est nécessaire selon ses États généraux sur la souveraineté, en partie divulgués cette semaine.

Une intervention à risque?

Estimant la chute de Bamako inéluctable à moins d’une intervention au Mali, et comptant sur le soutien d’alliés tels les Etats-Unis, le Canada et la Grande-Bretagne, la France s’est engagée au combat au sol et dans les airs dans ce pays de l’ancien pré-carré pour repousser des islamistes qui selon Paris posaient des menaces bien au-delà de leurs frontières. Mais l’intervention a-t-elle créé de nouveaux risques pour les occidentaux? 

L’armée et l’aviation française poursuivaient leur of- fensive pour une seconde semaine afin de “liquider” la rébellion qui tient le nord du pays depuis l’an dernier, y faisant régner la terreur d’une loi charia poussée à l’extrême et détruisant de nombreux immeubles historiques. Cette semaine des troupes françaises et maliennes reprenaient les villes de Diabaly et Douentza tandis que les renforts d’autres pays étaient attendus. Mais certains organismes laissaient entendre que les troupes maliennes aient pu s’en prendre à quelques minorités lors de l'opération. 

Le ministre de la défense Jean-Yves Le Drian estimait à environ 1400 hommes les chiffres français, mais rappelait le “soutien logistique” et propre au renseignement des Américains ainsi que l’assistance britannique pour “aider à trans- porter rapidement vers le Mali des troupes étrangères et des équipements”. Le Canada de son côté a envoyé un avion pour faciliter la logistique. Selon Le Drian cette semaine, environ 1000 troupes africaines étaient elles aussi déjà sur le terrain, la France attendant de nouveaux renforts afin de permettre à l’armée malienne de “reprendre confiance”. 

“Si nous n’étions pas intervenus, il n’y aurait pas eu d’initiative au Mali, il n’y aurait eu personne”, a-t-il rappelé. L’intervention française, qui pourrait éventuellement impliquer 2500 soldats en tout et qui s’appuie sur une résolution de l’ONU, suivait une longue période d’appel à une interven- tion militaire africaine. Celle-ci devait avoir lieu mais plus tard au courant de l’année cependant, trop tard selon les dirigeants français. “Un coup d’arrêt a été porté à nos adversaires” au Mali, se félicitait le président François Hollande, ajoutant que l’intervention “n’a pas d’autre but que la lutte contre le terrorisme”.

Mais l’intervention française n’a pas été accueillie aussi chaleureusement partout, le président égyptien Mohammed Morsi rejetant l’offensive et l’accusant d’"exacerber" les tensions dans la région. Après être intervenu sur le plan israélo-palestinien l’an dernier, celui-ci tentait à nouveau de faire peser son influence sur le plan régional. Pour Paris, l’implantation d’islamistes, la plupart extrémistes, dans une région entièrement sous leur contrôle rappelait trop le scénario afghan, une formule pouvant mener à la catastrophe à terme même au sein des capitales européennes. 

La chancelière allemande Angela Merkel partageait ce même avis que “le terrorisme au Mali” était “une menace pour l’Europe”. “L’Allemagne considère que la situation dans la région fait partie de sa propre situation sécuritaire, car bien entendu le terrorisme au Mali [...] n’est pas seulement une menace pour l’Afrique, mais aussi pour l’Europe”, a-t-elle déclaré. Ainsi les mesures de sécurité furent renforcées en France, le plan Vigipirate passant au niveau d’alerte rouge pour les bâtiments et transports publics et rassemblements importants. Les islamistes ont d’ailleurs menacé de frapper “au coeur” de la métropole. 

L’attaque par des djihadistes d’une raffinerie de BP en Algérie, faisant plusieurs victimes, fut presque immédiatement reliée à l’offensive, les ravisseurs prétendant agir en réaction aux événements au Mali. Ils ont par la suite cependant laissé enten- dre que l’offensive avait été planifiée plusieurs mois à l’avance, soit bien avant l’intervention française au Mali. Mais cette semaine les renseignements américains confirmaient une piste al-Qaida issue du territoire malien. L’Algérie avait à l’origine hésité avant de donner son aval en vue d’une intervention chez le voisin malien.

“Nous sommes des membres d’Al-Qaïda et nous sommes venus du nord du Mali. Nous appartenons à la bri- gade Khaled Aboul Abbas-Mokhtar Belmokhtar”, indiquait un combattant joint par téléphone par l’AFP, en rappelant que Belmokhtar avait “menacé de riposter à toute in- tervention militaire au Mali”. Une intervention de l’armée algérienne,quidisaitredouterle transfert des otages outre-frontière, a cependant causé plusieurs victimes, notamment chez les otages. Plus de 600 otages auraient été impliqués en tout. 

Certains observateurs craignaient les implications à long terme d’une telle offensive dans une région si riche en ressources naturelles, plusieurs sociétés étrangères y redoublant leurs dispositifs de sécurité. Certains analystes craignaient non pas des actes terroristes de la part des Maliens en France mais de la part d’extrémistes islamistes ou d’individus tel l’auteur de la fusillade de Montauban. Selon un sondage 51% des Français disaient craindre des attaques terroristes en raison de l’offensive. Les Etats-Unis demandèrent à leurs ressortissant d'être plus grande vigilants vu les risques d’enlèvement. Alors qu'une menace contre les occidentaux à Benghazi n'était pas reliée à l'offensive, des paras français étaient sur le pied d'alerte au Niger, près des sites d'exploitation d'uranium de la firme Areva. 

La dimension régionale de la crise était de reflétée dans le panier de nationalités des djihadistes dont les corps ont été récupérés, comptant des Tunisiens, Egyptiens et Libyens. Pour le premier ministre David Cameron, qui regrettait la mort d’otages britannique lors de l’opération, l’incident rappelait la menace terroriste qui plane dans la région, une menace qui selon lui exigerait sans doute “des années” d’intervention. Malgré le lourd bilan des victimes, Hollande disait y voir une justification de l’intervention au Mali. Le président malien par intérim Dioncounda Traoré pour sa part, balayait les accusations de ceux qui voient dans l’opération Serval le retour de la Françafrique: “On ne va pas pleurer sur le passé, a-t-il déclaré, ce que fait la France est le témoignage de son engage- ment pour un monde meilleur.” 

Par ailleurs plus d’une demi-douzaine de Français étaient déjà otages des islamistes au Mali, leurs ravisseurs menaçant de leur causer du tort en cas d’intervention. Ailleurs à travers le pays la déroute des islamistes était accueillie avec soulagement: “Ils battaient les hommes, les femmes, les enfants, résumait un citoyen de Tombouctou à la BBC, ils coupaient les mains des gens ou les tuaient tout simplement”. 

L’intervention internationale au Mali était attendue seulement plus tard au courant de l’année et devait en principe engager des troupes africaines principalement. En plus de 500 soldats français à Mopti et dans la capitale, des troupes du Niger, Burkina Faso, Nigéria et Togo devaient intervenir. Selon l’Elysée, les forces rebelles en présence étaient d’un calibre surprenant, ayant récupéré de l’équipement dernier cri en Libye et ayant suivi un entrainement pour s’en servir, selon l’AFP. 

Alors que le recul des islamistes était notable il n'était pas total, réussissant même à saisir au moins une nouvelle communauté en poussant leur emprise de plus en plus vers le sud en direction de la capitale. Pendant ce temps les groupes humanitaires craignaient l’impact de la crise sur quelques milliers de personnes fuyant les violences. Puis certains groupes dont Hu- man Rights Watch accusaient les troupes maliennes de représailles contres certaines minorités lors des opérations.

Justice for India's women?

Something is rotten in the world’s largest democracy. In this fast-paced modernizing, booming economy, women have held their ground, have held India’s highest office and may protest freely and cast votes, but still apparently seek true liberation. For they are not safe. 

Over the holidays the fatal gang rape of a young woman on public transit shed light on the rampant problem of sexual abuse in India. The outrage and protests prompted by the death caused the case to be fast-tracked, a welcome event in a country where many of these crimes remain unre- ported, and when they are, rarely lead to prosecution. When the trial started on Monday it was India’s treatment of its better half that was standing on trial. The incident grabbed world head- lines but there was a choice of similar despicable acts in a short time frame. 

At roughly the same time a 13-year-old was gang-raped in the region of Upper Assam on suspicion of stealing a cell phone, a terrifying brand of justice. Meanwhile elsewhere in Assam police were detaining a soldier for raping a physically-challenged woman. In a sin- gle day of Google searches, those were hardly the most shocking results. This surely had to be the suspension of a state politician under suspicion of rape, coverage showing him be- ing stripped of his clothes by protesting women and whipped by enraged male accusers. Then recently documents unveiled more details of the initial horrifying Delhi case that spoke to the prevalence of sexual vio- lence, breeding a culture of shocking behaviour: two school principals produced papers in- dicating one of the half dozen suspects of the attack was in fact a juvenile. 

While the case had hardly been filed away in the ar- chives of horrific acts and called old news by then it was hardly the latest incident of the sort, police arresting six men in mid-January, less than a month after the fatal attack of the 23-year-old woman, after they allegedly gang-raped a woman in Punjab. No amount of mass protests, such as those which followed the death of the Dec. 16 incident, or government measures, such as a decision to set up fast-track courts to deal with rape exclusively, seemed to be sufficient deterrents in this country where women can still be seen as second-class citizens. 

While the Punjab victim survived to recount the horrifying ordeal to family members, a risky enterprise itself in a country where women can be blamed for the rapes they are subject to, another case in Bihar ended tragically, a 32-year-old woman travelling with her 10-year-old son dying after being hung from a tree after a gang rape by a group of drunken men when she was travelling by train. The multiple cases have long been noticed and condemned by in- ternational organizations. The UN’s human-rights chief has re- ferred to rape in the country as a “national problem”, one of many crises faced by women in modern-day India, especially among the poor. 

A UN index in 2011 ranked the country 134th of 187 countries on a collection of data including female educa- tion and employment, role in politics and sexual and maternal health. The national discourse has also come under criticism, some male politicians making a habit of making crude remarks about their female colleagues. Also sparking concerns are cen- sus figures showing a twisted sex ratio resulting from the widespread practice of deter- mining a baby’s gender before birth to decide whether to pro- ceed with an abortion, leading to statistics showing millions of missing Indian girls. 

But now with national and international attention focused on the trial over the death of the 23-year-old, the lawyer argued the case had to be transferred to more neutral grounds, fearing intense media interest in Delhi would make the proceedings unfair. “We are sure we will not get justice in Delhi,” VK Ananad said. But perhaps women finally will. In the meantime a panel reviewing the country’s laws has recom- mended faster trials on sex crimes, broadening the defini- tion of what constitutes a sex as- sault and more accountability by the police. But not all were so patient to wait for a new brand of justice. In Mumbai a local party handed out knives and pepper spray to women so they could protect themselves.

The reforms that remain

Without revolution, without war, change has come to Burma, but conflict endures, some point out amid clashes between the military and Kachin rebels, threatening the peace process in the north of the country and Burma’s recent tourism surge. Over the weekend new fighting ended a short halt to a weeks-long government offensive against the rebels, with whom a 17-year truce had held until 2011, the only major rebel group not to agree to a ceasefire. 

As a testament to how far the once pariah state has come, the International Crisis Group was slated to bestow its highest honor, the Pursuit of Peace Award, to President Thein Sein for the reforms undertaken under his watch, to the surprise of many. But while prisoner amnesty and greater press and other freedoms have come out of Naypyidaw, so too has a new military offensive targeting the Kachin rebels in the lat- est 18-month-old crisis. The government said it had been targeting the rebels because of attacks against military supply routes. The country’s new parliament passed a motion calling for a ceasefire. 

The clashes have sometimes stood in con- trast with the sweeping reforms which have earned the country praise and its leaders a new level of international recognition. But they have served as re- minder Myanmar still has a powerful influence-wielding military. Last fall the plight of the muslims of western Burma came to international attention over clashes with the ruling Buddhists, their cause falling on deaf ears as politicians feared losing popular support by coming to their defense. 

Other ethnic clashes have abated, the new Karen National Union leadership saying it was satisfied its peace efforts with the government were successful, thanking Thein for a recent meeting that has boosted reconciliation ef- forts with the ethnic group which for decades has fought for greater autonomy and basic rights. “We are still suspicious of each other, but this is due to the long years of fighting," said Mahn Nyein Maung, an executive member of the KNU’s cen- tral committee. “We will try our best to struggle for peace and will not turn back on the peace process,” he added, noting “many people have died and many suffered the conse- quences of civil war... we don’t want any more suffering.” 

But the Kachin clashes could both undermine international sup- port and other efforts of recon- ciliation, observers warn. “If there is still war in Kachin State this relates to the peace process with the Karens too,” said Kwe Htoo Win, recently named KNU general secretary. “If we really want countrywide cease-fires and peace, we should talk and negotiate with every group. Only a cease-fire with one side will not work.” 

The southern-based Karens say they have their own hopes for further reform, seeking amendments to the 2008 military-drafted Constitution and further release of political prisoners. Also missing from reforms are efforts to stop the use of child soldiers in the military, a rights group charged this week calling for “profound reforms” in the defense forces. Child Soldiers International said the country still recruited children in its ranks, despite signing a UN agreement to end the practice.

“Political reforms have led to some progress in the security and human rights situation in Myanmar [Burma],” director Richard Clarke said in a statement. “The Myanmar [Burmese] govern- ment and the international com- munity need to ensure that protection of children in armed conflict is provided the highest priority in this reform agenda.”