top of page

AN OLD QUAGMIRE

The Israeli prime minister was facing a corruption trial and mass protests as his government pushed contro-versial judicial reforms, all while the Jewish state was trying to mend fences with its Arab neighbors. Then all that didn't matter anymore. Israel formed a unity government and peace is the last thing on the horizon in the wake of the worst terror attack perpetrated by Hamas and retaliatory strikes.

 

Even in the context of decades of recurring Israeli-Palestinian flashpoints, the Oct. 7 coordinated attack, 50 years after the war of Yom Kippur, was unprecedented. Over 5000 rockets rained down on cities of the Jewish state, overwhelming its defenses and killing hundreds while infiltrations by land, sea and air caught the leadership by surprise, signs of intelligence failure amid claims Egypt warned Israel about the attack. The US had also sounded alarm bells, but for a country constantly under threat, these may not have been enough to suggest anything out of the norm.

 

Benjamin Netanyahu, not for the first time in his long history as leader, declared the country at war with the organization running the Gaza strip, one he said would be "long and difficult", ordering a full blockade of Gaza and sending retaliatory strikes against the densely populated enclave while observers feared a looming and potentially bloody ground incursion. Within days the Israeli army had secured areas around Gaza, was massing tanks and launched raids into the enclave, warning residents to move out of the north of the strip. Rockets were still being launched from Gaza days after the initial incursion.

 

Soon over 3500 people had been  killed on both sides and nearly 200 taken hostage, captives Hamas threatened to execute if the strike in Gaza continued before suggesting non-Israelis could be released if conditions permitted. Hezbollah rockets from Lebanon also targeted Israel, threatening to open other fronts as protests erupted in the West Bank. Two Israeli tourists were killed in Egypt amid calls by Hamas for supporters everywhere to join the fight against the Jewish state. While this went largely unheeded police across the world heightened their presence around synagogues while protests erupted in cities around the world.

 

A suspected Islamic radical was arrested in France after killing one person and injuring two, prompting the country to deploy troops in its streets. In Belgium a man claiming to act for ISIS killed two Swedish soccer supporters which he says was revenge for the killing of a Palestinian boy in the US which had been hate motivated. France and many other countries including the United States, Britain and Canada reported their own citizens among the victims of the conflict.

 

While the number of Hamas rockets understandably managed to overwhelm the Iron Dome defense system observers say they could not comprehend how Israel's intelligence services managed to miss such a mass coordinated attack. The ramifications are sweeping and the crisis will get worse before it gets better says international relations specialist Karim Emile Bitar. "This is a paradigm shift in the Israeli-Palestinian conflict," he says. "I very much doubt that Hamas alone could have prepared and decided to launch these strikes. I think Iran has been growing increasingly nervous because of the ongoing Saudi Israeli rapprochement," he tells France 24. "And obviously on the Palestinian side, there was a growing exasperation, because they have been living under occupation for the past five decades and living conditions in Gaza as you know, are simply unbearable." But early intelligence suggested Tehran may have been surprised by the Hamas attack, casting doubt on direct Iranian involvement. Still the US dispatched two strike carrier groups to the region to deter Tehran from any involvement as the regime threatened to intervene.

 

The Hamas attacks would provoke a violent retaliation sure to radicalize the Palestinian population further, Bitar says, perpetuating the cycle of violence. While there would be some rallying around the government and Netanyahu, the latter will be under tremendous pressure to find the reasons for the intelligence failure, as accusations already started flying in political circles the government was caught unawares due to the political strife. Hamas had it seemed evaded digital monitoring by largely preparing its attack through analog means, but financed it using the latest in crypto funding. With his political future in the balance, the Israeli leader vowed to destroy Hamas, an organization increasingly accused of using ISIS-like terror tactics such as public executions.

 

"They (Hamas) could see their methods weren't working, they told themselves doing this they would succeed by creating a massive psychological effect," said Marc Hecker of the Institut Francais des Relations Internationales. But some observers note Hamas has been a useful tool for Netanyahu to make the case that Palestinian statehood is unworkable. The world has once more been divided by the new crisis in the Middle East. While a number of Western countries voiced their support for Israel, even in their midst, dissenting politicians in the US and France notably, suggested the Jewish state bore some of the responsibility for having made living in Gaza a nightmare over the years. In addition countries so recently involved in trying to improve relations laid the blame on Israel, Saudi Arabia saying it came "as a result of the continued occupations, the deprivation of the Palestinian people of their legitimate rights, and the repeating of systematic provocation against its sanctities.”

 

Conditions were expected to worsen in Gaza with the announcement of the total blockade, cutting access to essentials such as food, water and electricity, though in a visit to the region US President Joe Biden negotiated the provision of some aid through Egypt. Some Gaza neighborhoods razed by Israeli bombs were literally reduced to rubble and officials feared cutting power to hospitals would turn them into morgues. The Gaza was already suffering from hardship in recent years, leaving 75% of diploma holders unemployed. As a result of Hamas' attack the European union at first considered suspending Palestinian aid, but reconsidered following internal divisions. 

 

The World Health Organization appealed for the opening of a humanitarian corridor into Gaza but Israel signalled aid, power and food would only be allowed from Israel if Hamas released the hostages. Hamas claims a dozen hostages were killed during air raids. While calls for mediation rang out amid some countries both sides of the conflict indicated this was not currently possible as Israel called up over 300,000 reservists. During recent demonstrations against the government some called to serve had notably refused to do so in protest. Now Israelis were rushing to arm themselves to be ready for a long war. In the meantime global sympathy for the attack was starting to fray as the casualties mounted in Gaza, with hundreds killed in the strike of a hospital. The event, which Israel blamed on Islamic Jihad, cancelled a planned summit of Biden and Arab leaders, further eroding any chances of peace.

NOW WHAT?

The beginning of Ukraine's much heralded counter-offensive has seen some success but also some setbacks, its progress slowed by bloody clashes against Russia's entrenched forces, but something unexpected has come to give Kyiv heart. Russia has also been challenged on its own turf. 

 

The 24 hours of internal Russian mayhem during which the Wagner group occupied military installations and threatened to move troops to Moscow very much left the Kremlin shaken and President Vladimir Putin weakened. After all the very mercenaries Moscow had recruited to support its attack against Ukraine, a force it has used to expand its influence worldwide in places such as Africa, temporarily took over towns in an attempt to avenge what it called a Russian military attack on its fighters. 

 

The Wagner group had directly accused the Minister of Defence of carrying out "an operation to destroy the Wagner private military company," its boss Yevgeny Prigozhin going further, saying the Kremlin had in fact been deceiving Russians all along to justify a war against their neighbor, the sort of charge which has landed critics and opponents of the regime in jail. "The Ministry of Defense is trying to deceive the public and the president and spin the story that there were insane levels of aggression from the Ukrainian side and that they were going to attack us together with the whole NATO block," he said. "The special operation was started for a completely different reason." 

 

Prigozhin accused the Russian military of using his troops as cannon fodder and not properly equipping them. Ukrainian studies expert Dominique Arel says the outing was astounding and put the Russian army in a tight spot. "To say there was no justification to go to war is pretty extraordinary," he says. "When you have the head of a group who has become so essential to the war effort... who continually critics high-ranked members of the Russian forces... the question is what can the Russian army do to shut Prigozhin up." 

 

For long hours tensions were not only felt along the border but rather in Russia's inner sanctum, Putin calling his former ally a traitor while the FSB launched a penal process against Prigozhin, Russian generals accusing him of trying to stage a coup thirty years after the last putsch rocked Russia. Ironically while Ukraine's threats against Putin's regime seemed limited, Prigozhin's were quite consequential, especially considering the likelihood he did not act without some internal support. 

 

The crisis was eventually shortened when the president of Belarus brokered a deal, leading Prigozhin to turn his troops around. Matters would hardly be back to normal however. 

 

Ukraine's forces could only look on in amazement as their opponents tore them-selves apart. But not too long, as they were too busy stopping Russia's offensive in its tracks and reclaiming a number of villages previously taken by the invaders. Sadly many of them were now only shadows of the communities they were at the beginning of the war. But after all this suffering, Kyiv was starting to have its way. 

 

It now  had full use of imported tanks, which were initially the source of so much controversy amid fears of leading to a wider war. Now even fighter jets were no longer taboo in terms of shoring up Ukraine's forces, so long as they were not used to strike inside Russia. Could EU and even, dare we say, NATO membership be far behind? The topics were no longer off the table. 

 

The outcome of the conflict remained very much up in the air after Russia's turbulent 24 hours. But what if it eventually led to the downfall of the man who initiated it? "Though battered and bloodied, Ukraine is unified and clear about its purpose. Now Russia looks like the failed state," wrote Lucian Kim of the Wilson Center. "It is unclear if we are witnessing the beginning, middle, or end of Putin’s end. What is certain is that it is the final chapter of his rule." Something certain, according to the head of the CIA, is that Putin's war has had a "corrosive" effect on Russia.

PAS VRAIMENT UNITED?

 

La Grande-Bretagne vit-elle une autre crise indépendantiste? La région concernée semble bien familière, et pourtant... Un vent souverainiste a bien soufflé sur le nord des îles britanniques quelque temps, et les gestes sécessionistes se sont multipliés à travers le royaume de manière générale. Plusieurs sujets de sa majesté remettent en cause leurs liens avec la couronne britannique: passé impéri-aliste et esclavagiste, sortie de l'Union européenne même... les motivations varient. 

Pour les îles Okney à une douzaine de kilomètres de la côte écossaise, la motivation est toute autre puisque ses habitants se sentent plutôt négligés au point de vouloir renouveler avec le passé. Pendant un demi millénaire et jusqu'au 15e siècle, ces îlots appartenaient en effet à la couronne norvégienne, et les 22000 habitants ne seraient pas contre l'idée d'à nouveau tisser des liens étroits avec leur confrères scandinaves, sans qu'il soit nécessairement question de faire partie de la Norvège. 

A l'origine de cet appel aux liens ancestraux, une bisbille sur le financement de traversiers entre l'Ecosse et les îles qui selon les élus locaux exige que l'on explore "un modèle de gouvernance alternatif qui renforcerait la sécurité fiscale et les opportunités d'emploi." Les choix offerts aux citoyens, vont de l'affirmation des liens scandinaves (style Iles Féroé) à un statut de dépendance de la couronne britannique (comme Guernsey au large de la France, des liens en évidence lors du lancement des jeux des îles britanniques ces derniers jours). 

Un sondage sur le site The Orcadian révélait une majorité de répondants en faveur d'explorer de nouvelles solutions dans ces îles où on avait rejeté l'indépendance écossaise. Certains parlent même de "Orkxit". Ironie du sort, alors que le mouvement souverainiste s'estompe en Ecosse le référendum de 2014 aurait inspiré les citoyens de l'archipel de ces 70 îles au nord des côtes de la Calédonie, un mouvement en partie bâti sur les regrets de voir la plupart des revenus de l'or noir pompé en Mer du nord échapper aux coffres insulaires. 

Alors que la dernière tendance énergétique régionale cible plutôt l'industrie éolienne, l'intention est de récupérer une part plus importante des revenus pour éviter le genre de tensions qui envenime le transport maritime. La couronne norvégienne pendant ce temps reste avare de tout commentaire, y voyant là une question d'ordre purement "interne et constitution-nellement britannique." 

Côté anglais, la position ne pourrait être plus claire: on est bien plus fort ensemble en tant que Royaume Uni. Alors que la proposition du conseiller James Stockan était débattue, un député du parlement écossais soulignait que l'"histoire récente met en lumière les dangers d'ériger des barrières ou de créer des division au sein des communautés." Liam McArthur craignait également un gaspillage des ressources financières des îles à un moment où elles sont déjà bien maigres. Stratégie efficace pour gonfler les coffres insulaires? Possiblement. 

Un pareil geste par les îles Shetland il y a trois an a généré beaucoup d'attention en Grande Bretagne. Résultat: plus d'argent pour financer les traversiers de ces îles plus au nord. Et comme par hasard, on annonçait tout récemment une nouvelle ronde de négociations sur les traversiers à Okney..

 

TAKING ON THE SOCIALS

 

Tensions between governments and social media giants are nothing new. From their inception their independence and lack of regulations made them actors to contend with at the highest levels. Over a decade ago their might and reach became evident during the Arab spring, dictatorships taking notes on their impact by cracking down on them in the aftermath. Iran did so to limit their ability to rally opponents of the regime during protests while China made some platforms unavailable in their Western form, choosing to develop their own more controllable models answerable to the regime. 

But democracies have also been struggling with them more recently. India has sought to impose its will under the current regime, often shutting down access to the internet in large areas of its territory. While Canada said it would stand its ground in the battle to compensate media outlets for the use of their material on social media France looked to clamp down on platforms that have been instrumental organizing this year's riots, sparking debate in the land of liberté, égalité et fraternité, the two latter already being under assault. In the US social media giants have been called in front of Congress, concerned about their ability to moderate often violent debates, and in the case of Tiktok, answer to accusations of spying. 

Canada's battle against the giants is watched by a number of countries after platforms such as Meta (Facebook, Instagram) and now Google said they would remove Canadian news links in response to a new law forcing them to compensate news organizations when users click a news link on their platforms. The government then suspended all of its advertising on Facebook and Instagram, a tit for tat days after the Online News Act was passed into law. "We cannot continue paying advertising dollars to Meta while they refuse to pay their fair share to Canadian news organiza-tions," said Heritage Minister Pablo Rodriguez. 

Canada's tough line on the media giants was emulating Australia's stance earlier this year, which after some tensions eventually yielded an agreement with the tech giants. Since its bill was passed, Ottawa signalled it may be about to soften its stance by considering a cap on what the social media giants would have to fork. The Act doesn't have the support of all the parties, the opposition conservatives, currently leading in the polls, vowing to "repeal [Prime Minister Justin] Trudeau's censorship laws." 

Censorship is certainly something Delhi has been accused of doing by asking media platforms to remove material previously published. In fact the world's most populous country, which often touts itself as being the largest democracy, is among the top five nations that have asked Twitter to remove content or block accounts for the past three years. These five, including Russia, South Korea, Turkey, and Japan, account for 97% of legal demands for such removals in the last half of 2021 according to the platform which has been in turmoil since Elon Musk's takeover and now faces new competition from Meta. 

This spring an amendment to India’s Information Techno-logy Act came into force which required social media platforms to fact-check posts on the Indian government with the Press Information Bureau, which belongs to the country's Ministry of Information and Broadcasting. This did not go down well with internet rights groups. 

"Assigning any unit of the government such arbitrary, overbroad powers to determine the authenticity of online content bypasses the principles of natural justice, thus making it an unconstitutional exercise," said the Internet Freedom Foundation (IFF). "The notification of these amended rules cement the chilling effect on the fundamental right to speech and expression, particularly on news publishers, journalists, activists, etc..." 

Information technology minister Rajeev Chandrasekhar defended the move saying it would protect internet users. "Social media intermediaries will have the option to follow or disregard fact checking finding. If they choose to disregard fact checking, the only consequence is that the concerned department can pursue legal remedy against the social media intermediary," he said. 

Twitter has also come under fire for taking down a journalist's Tweet globally, with the notice: "Your Tweet has been withheld worldwide in response to a legal demand". India's current regime has been accused of cracking down on the media and causing internet shutdowns in large areas of the country in what it calls an attempt to limit unrest. Troubled Manipur has been the latest area concerned by such a clampdown after a long-lasting internet blackout in India-controlled Kashmir in 2019. 

According to Access Now the country has seen the most internet shutdowns globally for five straight years. Preventing unrest is also how one European country justified looking into a clampdown of its own. As France recovered from a new round of riots in its cities following the police shooting of a teen, President Emmanuel Macron raised a few eyebrows suggesting he may crack down on social media networks to prevent future outbreaks. 

"We need to reflect on social media use among the youngest [and] on the prohibitions we must put in place," he told local mayors. "When things get out of hand, perhaps you have to put yourself in a position to regulate or cut them." A spokesperson said this would involve barring specific functions that allow protesters planning illicit acts to coordinate by geolocation. "These are calls for the organisation of hatred in the public space, and there you have the authority to suspend (the function)." But to some this is engaging in a slippery slope, one member of the national assembly quipping: "OK Kim Jong Un."

CHAUD CAUCASE

 

 

Plus de trente ans après la dissolution de l'URSS la guerre en Ukraine rappelle à quel point cet immense territoire demeure une zone aux tracés contestés. Une autre région se remet également mal des boule-versements de l'été 1991. 

Depuis des mois autant Washington que Moscou tente de trouver un règlement du conflit au Haut-Karabakh entre Arménie et Azerbaïdjan, une crise qui a fait son rappel récemment lors de la mort de quatre soldats arméniens dans la zone disputée du Caucase. 

La nouvelle tombait bien mal puisque le chef de la diplomatie américaine Antony Blinken venait tout juste de rencontrer ses homologues arménien, Ararat Mirzoïan, et azerbaïdjanais, Djeyhoun Baïramov, avant une réunion cruciale des partis. Washington malgré tout continue à penser que "la paix est à portée de main et que le dialogue direct est la clé pour résoudre les questions en suspens et conclure une paix durable et digne [pour les deux parties]". 

Le premier ministre arménien Nikol Pashinyan semblait lui ouvrir la voie en suggérant que son pays pourrait effectivement reconnaitre la souveraineté azéri de la région, mais seulement en échange de certaines garanties afin de protéger la minorité arménienne. 

 

La proposition n'a pas été accueillie favorablement dans la communauté arménienne du Karabakh où on estime que l'impopulaire premier ministre n'a pas l'autorité de prendre une telle décision qui enverrait la population "vers un four crématoire". 

 

Cette paix tant espérée fait par conséquent encore défaut trois décennies après les éclats qui ont accompagné la dissolution de l'Union soviétique, lorsque  la prise de contrôle du Haut-Karabakh par des séparatistes arméniens a lancé un conflit qui a causé 30000 morts. La reprise d'une bonne partie de la région par l'Azerbaïdjan en 2020 a causé plus de 6500 nouvelles victimes. 

 

Il s'agit d'un conflit qui engage à la fois Washington et Moscou, l'ancien maître de la région, qui a demandé à l'Azerbaïdjan de rétablir l'accès via l'Arménie à l'enclave après le début de pénuries en décembre dans la région. Pour Baku il s'agissait de bloquer la voie au ravitaillement des milices arméniennes du Karabakh. 

 

La reprise des éclats l'an dernier, malgré les efforts de cessez-le-feu et de médiation, a fait plus de 100 morts dans cette région stratégique pour les échanges énergétiques vers l'Europe. Pour certains, les derniers tirs mortels avaient été planifiés afin d'avoir un impact sur les négociations en cours. 

 

Celles-ci divisent d'ailleurs Moscou, allié arménien de longue date, et Washington, le Kremlin y voyant une ingérence américaine avec pour but de faire fuir les Russes d'Arménie. Pourtant ceux qui y ont déménagé récemment ont en bonne partie fui leur pays afin d'échapper à la crise ukrainienne et ses conséquences en Russie. 

 

 

AU FEU!

 

Cinq mois d'hiver? Voilà un cliché sur le Canada qui se transforme peu à peu en cinq mois de fournaise avec les changements climatiques. En ce début d'été on redoute le pire, car le printemps a déjà été marqué par des centaines  de feux de forêt catas-trophiques à travers le pays, préparant une saison de brasiers sans précédent. Les canicules des dernières semaines ont rendu la tâche des pompiers en Alberta, en Nouvelle Ecosse, au Québec et ailleurs encore plus difficile, les nombreux feux ayant ravagé des millions d'hectares, envoyant la fumée gâter l'air jusque dans le sud américain. 

 

Alors que ces incidents ne sont pas si rares, la saison des feux semble s'allonger, selon les spécialistes: "Ce qui est unique à propos de la situation c'est le temps de l'année, fait remarquer Anthony Farnell, météoro-logue à Global, le fait que cela se produise en mai et se répande si rapidement." Les feux en Nouvelle Ecosse suivent le printemps le plus sec enregistré, notamment en raison du peu de neige cet hiver. Autant rappeler que la zone atlantique avait déjà été ciblée par un ouragan dévastateur l'an dernier.  Selon Jennifer Baltzer de l'université Laurier  "les feux que l'on voit (d'est en est) cette année s'inscrivent bien dans la tendance de feux de forêts plus fréquents et sévères au Canada et autour du monde." 

 

La Nouvelle Ecosse, tout comme la Colombie britannique à l'autre bout du continent, a enregistré le plus important brasier de son histoire cette année. Au début du mois de juin plus de 3 millions d'hectares avaient été calcinés au pays, soit l'équivalent de plus de 5 millions terrains de football, rasés par plus de 2,000 feux s'étendant parfois en Saskatchewan et même aux Territoires du nord-ouest, menacant notam-ment  plusieurs communautés autochtones. 

 

Au Québec la petite communauté de Chapais a été parmi les nombreuses  touchées, des résidents étant évacués à Chibougamau à 40 kilomètres pour se sauver des flammes. "Ma grand-maman fêtait ses 101 ans là-bas le week-end dernier," nous confiait correspondant. Quelques jours plus tard l'évacuation était à refaire car cette fois 7000 personnes étaient évacuées. "Une file de 1000 voitures sur la route vers le Lac St-Jean. Cinq heures de route là où il en faut habituellement une… Un film de fin du monde!". 

 

Plus à l'est des milliers d'habitants de Sept Iles étaient évacués alors qu'on y faisait, comme ailleurs, appel au soutien de l'armée. En plus des Forces canadiennes des centaines de pompiers des quatre coins du monde accouraient, des Etats-Unis en Afrique du sud en passant par la France et le Costa Rica. Ce secours des cousins était le comble de l'ironie, eux qui appellent leurs bombardiers des Canadairs. 

 

"Ironiquement c'est le jour de l'air pur et le Canada brûle, déclara le chef néo-démocrate au parlement. On peut le sentir même dans cette chambre.'' Le Canada songe dorénavant à créer une agence spéciale affectée aux désastres naturels. Dans plusieurs communautés même à des centaines de kilomètres des feux les écoles faisaient passer les récréations à l'intérieur et des ligues sportives annulaient leurs activités extérieures et raison de la qualité de l'air. Plus près des feux il y avait pire. 

 

"Il y a des cendres qui tombent du ciel présentement," résuma une Québécoise, dont les proches vivent dans le Pontiac. Et les masques ont refait leur apparition au Canada comme aux Etats-Unis où la fumée rendait l'air irrespirable jusque dans les Carolines. "L'école a donné un masque N-95 à mon fils, s'étonne un fonctionnaire d'Ottawa. Pendant la pandémie il n'y avait pas le moyen d'en trouver un." 

 

Alors qu'un feu brûlait au sud ouest d'Ottawa des spécialistes faisaient remarquer l'effet d'entrainement d'autres événements provoqués par les changements climatiques: les tempêtes violentes qui détruisent des arbres dont le bois devient du combustible pour les feux de forêt. Le cycle de destruction ne s'arrête pas là puisque les feux californiens ont montré la vulnérabilité des terres déboisées aux crues. 

 

Puis ces incidents à répétition menacent certaines espè-ces en voie d'extinction. Parmi elles la grue blanche de l'Alberta et un coquelicot trouvé en Ontario uniquement. Mêmes préoccupations sur le climat en Espagne après un printemps particulièrement sec ainsi qu'au Portugal et en France, où on lançait un nouveau service "Météo des forêts" pour alerter les citoyens sur le risque de début d'incendie. 

 

Ce genre d'alerte existe déjà non seulement au Canada et aux Etats-Unis mais en Espagne et en Grèce. Lors d'une année d'incendies record en Europe en 2022 la France a vécu des "mégafeux" en Gironde notamment. Comme ailleurs "90% des incendies sont d'origine humaine," notait le ministre de la transition écologique en France, parlant souvent de gestes "bêtes" comme le jet de mégots. Pendant ce temps le président français visitait une base de la sécurité civile pour "échanger avec l'ensemble des acteurs mobilisés sur le terrain pour préparer l'été 2023." Et on ne parle pas des départs de masse vers les plages. 

 

Il y avait lieu d'être préoccupé car déjà, plus d'hectares étaient brûlés dans l'hexagone qu'en 2022 avant le début officiel de l'été. Autant dire que c'est le portrait retrouvé au Canada après un départ de saison des feux qualifié de presque sans précédent. Dans plusieurs coins d'Europe du sud on craint notamment une reprise de la catastrophe de juin 2017 qui avait emporté 66 vies au Portugal, un pays pourtant habitué aux incendies. 

 

Le pays avait selon WWF Espagne été la victime "d'un nouveau type de feu jusqu'ici inconnu par la communauté scientifique: un méga-feu de sixième génération de toute évidence lié au changement climatique." Un feu "extrême, incontrollable et mortel" que l'on a revu plus tard dans l'année au pays mais aussi en Espagne et l'année suivante, en Grèce. 

 

Selon une étude publiée dans la revue Nature par le groupe scientifique suédois Earth Commission la planête aurait dépassé sept de huit limites de sécurité scienti-fiquement établies, entrant dorénavant dans une "zone danger", présentant des risques à la fois pour les écosystèmes et les humains.  Cette semaine alors que certaines familles regagnaient enfin leur domicile au Québec d'autres faisaient l'objet d'évacuations en Alberta, un bal dont on n'a pas fimi d'être les témoins. 

 

Avec la disparition de ses patinoires extérieures l’hiver et l’accès limité à ses parcs en raison des feux ou pour prévenir de nouveaux brasiers, c'est la vie du grand air à la canadienne qui en prend un coup avec les changements climatiques. Et quel air? même aux Etats-Unis on appelle déjà la saison qui débute "l'été de la fumée".

 

PROUD AND WORRIED

 

 

As pride month came to an end a 25-year-old American was charged for threatening to bomb and “commit a mass shooting” at an LGBTQ pride event,  a reminder events this year were taking place under heightened security in a divisive and charged up environment. And not only in the United States. Days later a Canadian professor and two students were stabbed at a gender studies course in a hate motivated attack. 

 

Earlier, as June began, Uganda sent shivers down the spine of its closeted gay community by passing "watered down" legislation which still made it possible for gay Ugandans to face the death penalty, a sad way to begin a month of celebrations marked by developments both encouraging and infuriating. In Russia the homophobic Kremlin passed legislation prohibiting sex changes while Estonia became the first former member of the old Soviet Union to embrace same-sex marriage. Japan meanwhile sought the middle ground, the only member of the G7 not recognizing same sex union but choosing to "understand" the gay community without however providing protec-tions or rights found in other industrialized countries. 

 

And in their attempts to spread these values, Western envoys were hardly always  welcomed with open arms. Cameroon shut the door to a visit by France's LGBT ambassador Jean-Marc Ber-thon, who was hoping to hold a debate on gay issues in this country where homosexuality remains a crime. "The position of the government on the question of gender definition, of sexual orientation and identity is clear and free of all debate in Cameroon," stated minister Lejeune Mbella Mbella. 

 

In the US alone, a country where a beer partnership with an influencer of the LGBT community caused a backlash marked by a boycott of Bud Light, positions have varied from state to state and even region to region. One US judge in Florida blocked the enforcement of a state-wide ban on gender-affirming care while a federal judge in Tennessee ruled that state laws curbing public drag show performances represented an "unconstitu-tional restriction on the freedom of speech." In Kentucky meanwhile politicians overrode a veto to pass a ban on transition care for trans youth and limit discussions of gender identity in schools. In Arkansas a judge struck down state law banning medical treatments for minors seeking gender transitions, the sort of ban enacted in a dozen US states. 

 

On these sensitive issues there were clearly no united states to properly speak of. And the divisiveness of the debate only entrenched political positions as primary season gets underway, leading to extremes which brought threats to the annual parades and public celebrations. But such threats did not only arise in the U.S. 

 

In Austria security services say they prevented an attack on a pride event by three youngsters, 14, 17 and 20 who had allegedly sympathized with the extremist Islamic State group. They were arrested before the parade, which gathered some 300,000 people and police say was no longer under any threat. "We will not let the enemies of rights for LGBTQI people, democracy and an open society get us down," stated the parade's organizing team. 

 

Austria wasn't the only country concerned about the security of such events as threats have been exploding online against members of the community across Europe, some in Greece even calling for murder. In Canada the government announced $1.5 million in funding for increased security at pride events across the country, which had also seen protests over plans by some school boards to mark pride  month. A group outside one school board office in Ottawa protested plans to raise the pride flag at its schools, a decision not followed by all boards in the capital. A protest was also held outside the National Arts Centre which hosted an drag story time reading. 

 

Regretting such debates, Prime Minister Justin Trudeau attended the raising of the rainbow flag on Parliament hill to kick off pride month, deploring hate had been on the rise against the LGBT community across the country since he first raised the flag seven years ago. "I think we all thought it would get easier from that moment," Trudeau said at the event. "Transphobia, biphobia, homophobia, they're all on the rise. It's been difficult to watch people and institutions still continue to reject who you are, to try to deny members of our communities the rights to be seen and heard and celebrated." 

 

According to Statistics Canada police-reported hate crimes related to sexual orientation rose 64 per cent in 2021 over the previous year, though that was a pandemic year where people were largely confined indoors and few public events were held. In New Brunswick the premier's change of policy forcing students under 16 to obtain consent from their parents to officially change their names and pronouns at school, has been criticized by the LGBT community. The latter has faced challenges in a number of countries. 

 

In Istanbul dozens were arrested for defying a ban on pride events. In Poland  critics say the government is guilty of intimidating members of the gay community, notably through judicial means. Even in the UK a report found  conservative MPs have been contributing to the growing hostility to drag events. And it doesn't help some anti-gay rhetoric has included violent imagery. 

 

Bud Light has been the target, literally, of a furious conservative campaign under the banner "go woke, go broke" after the controversy surrounding the transgender influencer. Country singer Kid Rock soon after produced a video shooting Bud Light cans with a submachine gun, a move mimicked by other critics not shy to demonstrate a variation of their second amendment rights in the process. After years of embracing pride month, companies were now more hesitant to do so. 

 

Sports leagues also faced push back for their events to mark pride month, the NHL eventually deciding it would no longer have players wear pride or other specialty jerseys, the commissioner saying the controversies had become a distraction. "There's a difference this year, we need to talk about it," reflected Canada's first ever openly gay minister, Pascal St-Onge, about pride celebrations. "I think it's more important now than ever that people stand up and stand against what we're seeing right now."  

FURY IN BELGRADE

 

 

It's been over a month since a pair of mass shootings which claimed over a dozen lives, shocking Serbia and sparking regular demonstrations against the populist government which have only intensified with calls for the president to step down. Instead Aleksandar Vucic called for early parliamentary elections after accusing the opposition of trying to use the shootings for political gains. 

 

Vucic vowed to hold the vote “by the end of this year” despite the opposition's refusal, charging the president still maintains a firm grip on power. This includes control over the country's mass media, which protesters charge have glorified violence. This weekend again, and for the seventh time since early May, thousands descended in the streets of Belgrade to condemn government inaction in one of the countries with some of the most weapons per population in the world. 

 

The May 3 shooting killed eight students and a guard at a Belgrade elementary school when a 13-year-old boy went on a rampage with his father's gun. The very next day eight more were killed when a 21-year-old used an automatic weapon to randomly shoot people in two villages outside of Belgrade, leaving a dozen more injured. 

 

Protests which at first sought the removal senior law enforcement officials and the withdrawal of broadcasting licenses from two pro-government television stations have come to target the country's leadership and what is being called a national "climate of violence". Vucic, who was re-elected with a landslide last year and has ruled the country since 2012, ignored calls to step down, slamming protesters as “abnormal lunatics, murderers and criminals” in a video made public. 

 

“I’m not betting on his downfall because leaders like Vucic have very powerful techniques for survival,” told the New York Times Vuk Vuksanovic of the Belgrade Centre for Security Policy. “But there is an open wound and sharks are circling in the water.” 

 

As the protests swept the capital tensions with Kosovo have been rising after Vucic sent his security forces near northern Kosovo, where Serbs are a majority. Kosovo's prime minister Albin Kurti had recently ordered the seizure of municipal buildings in an area swept by ethnic Albanian mayors in recent elections largely boycotted by Serb voters. 

 

This led to clashes between Kosovo Serbs and NATO peacekeepers operating in a mission there since the late 1990s. Dozens of NATO soldiers were injured, prompting the Atlantic alliance to rush more troops to the tense region of the Balkan powderkeg. 

 

The border spat, which continued - despite intentions to re-run the controversial vote - with the arrest of three Kosovo policemen by Serbia this week,  has enabled Vucic to bolster his credentials as a protector of Serb interests, but this has not shielded him from the anti-government protests, which dwarfed any attempts at counter-protests by the government.

 

 

SÉNÉGAL DANS LA TOURMENTE

 

Tombeur des élites corrompues ou agitateur nuisible à la paix accusé de crime? L'opposant sénégalais de 48 ans Ousmane Sonko divise depuis sa condamnation à deux ans de prison ferme pour "corruption de la jeunesse". Les rues du Sénégal n'y ont vu que du feu alors que des barricades étaient érigées dans plusieurs rues du pays dont la capitale Dakar lors d'éclats entre manifestants et forces de l'ordre. 

 

Dès les premiers heurts le macabre résultat de neuf morts en une seule journée, les ressortissants étrangers étaient sommés de rester chez eux pendant la tempête qui a duré quelques jours. Mais le pays reste sous tension. Alors que la décision va en appel on craint une confirmation du jugement qui empêcherait l'opposant numéro un du président Macky Sall de se présenter à la présidentielle de 2024. 

 

"Tout scénario qui exclurait Ousmane Sonko de la présidentielle serait porteur de violence," estime le chercheur Paul-Simon Handy de l'ISS, et tant que cette menace dure le pays peut difficilement souffler, lui qui pourtant est généralement stable et paisible dans une région tourmentée. 

 

Bien avant ces éclats récents le site des affaires mondiales du Canada demandait aux ressortissants canadiens d'éviter les manifestations notant que "dans le contexte des élections générales prévues en janvier 2024 et des procès actuellement en cours, des affrontements entre manifestants, opposants et forces de l’ordre se sont produits à Dakar et dans sa banlieue. D’autres manifestations pourraient se produire sur l’ensemble du territoire et ce, de manière imprévisible." 

 

Car tout au long de la saga judiciaire de Sonko, qui ne peut librement quitter son domicile, des éclats ont paralysé le pays. Troisième de la présidentielle en 2019, il peut dorénavant être arrêté "à tout moment" mijotant les tensions dans le pays où il s'est dirigé vers la capitale lors d'un convoi qui a entrainé plusieurs foules. Certains y voyaient même une image messianique. "Quelle que soit la longueur de la nuit le jour apparaîtra.... nul ne peut arrêter cette marche triomphale du peuple, bénie par Dieu," signait sur la page Facebook de Sonko Junior Kaboré. 

 

Ancien inspecteur d'impôts Sonko a créé le Syndicat autonome des agents des impôts et domaines avant de se lancer en politique en 2014 avec la création de son propre parti, le Pastef (Patriotes du Sénégal pour le travail, l'éthique et la fraternité). Avec son expérience il exhibe peu à peu des cas de fraudes fiscales et de corruption de l'Etat qui en font un personnage de plus en plus redoutable de la politique sénégalaise. 

 

Lors de la dernière élection "il s’adresse aux jeunes avec des propos en faveur de la souveraineté économique, du patriotisme, tout en critiquant la gouvernance de l’État, résume à France 24 Babacar Ndiaye du groupe de réflexion Wathi. Il est arrivé avec un discours de changement et cela a rencontré une forme d’adhésion des jeunes." Sonko dénonce les accusations de viol dont il fait l'objet à titre de manœuvre politique et se dit victime d'un "complot d’État". 

 

Les éclats récents ne sont pas sans l'encouragement de son propre parti qui dénonce, suite au verdict récent, "l'ultime étape du complot ourdi par Macky Sall et ses sbires", appelant les Sénégalais à "descendre dans la rue". Selon l'ancien premier ministre Idrissa Seck, deuxième de l'élection de 2019, la solution à la crise est simple: "Il suffit que le chef de l'État annonce qu'il ne sollicitera pas un troisième mandat" pour dénouer la crise. "De toutes les crises que le Sénégal a connues depuis son indépendance, celle-ci est la plus facile à résoudre," dit-il.

 

ALL HAIL?

 

It's not just the British monarchy facing the music of the times in the 21st century. In Thailand, where lese majeste laws can still bring serious charges, a move is afoot to relax regulations going out of their way to protect the monarchy, but doing away with them won't be easy. Forty two year old former tech executive Pita Limjaroenrat campaigned on a promise to do away with laws against insulting the monarchy, but as he works to build a coalition to govern the country after his recent electoral win he is realising the king still has his ardent supporters in a country where immense portraits of Rama X can be found on street corners and criticising the royals can land you in hot water. 

 

Surprisingly it wasn't the eternal rivals of the ruling regime - backing exiled leader Thaksin Shinawatra - who ousted former army chief Prayuth Chan-ocha to usher in earth shattering change in the land of smiles, but a Move Forward party mobilizing youth with successful social media campaigns after the mass protest movement of recent years. The electoral results were surprisingly one-sided in the legislature despite a history of trying to rig the vote in favor of the ruling party. Pro-democracy parties swept 313 seats, but the battle to govern is hardly over and the military still fills the seats in the Senate in a country which has seen dozens of coups since independence, a history that however did not prevent it from becoming a major tourist destination with a robust economy. 

 

While Pita is confident he will eventually form government, the work of coalition building is far from over weeks after the vote, one major party having already turned down joining his coalition because of its hard stance on the royals. "There is a committee and negotiation team in place to find out what I further need, the seats I need, so there is stability and no loss of balance in governing," Pita told a press conference. "My coalition is taking shape. And we have a very clear roadmap from today and until the day I become PM." 

 

The coalition of eight parties needs 376 seats to form government. Success would put an end to nearly a decade of conservative rule by the army-backed pro-royals. Pita downplayed a case against him by the electoral commission threatening to disqualify him over shares held in a media company. "Together we will build the Thailand of our dreams as quickly as we can," he said. He has promised to "demilitarize" Thai society, depenalize abortion and reform the monarchy, a tall order in a country where the king has been portrayed as a half god, criticism of the royals has long been taboo and those found guilty can still face 15 years per offense. 

 

"It's an extremely important moment in Thailand's history," opined Kevin Hewison of the University of North Carolina. "About 14 million electors voted for Move Forward, seeking major changes in their country. All knew perfectly well the party is seeking a reform of the monarchy. It's proof the taboo is going away and the dynamic is changing." The 2020 protests, where students descended in the streets calling for the dissolution of parliament and rewriting a 2017 constitution heavily in favor of the military were a catalyst, Hewison says. 

 

Some 2000 people were imprisoned for lese majeste as a result of the demonstrations. A hunger strike by two women this year also boosted the movement to reform the draconian laws. UN human rights experts ruled two years ago the lese majeste rules were being used as a tool of repression by the military. Not unlike the recent British transition, the current monarch never reached the popularity of his predecessor when he ascended to the throne in 2016. Bhumibol Adulyadej had, like Queen Elizabeth II, ruled for 70 years. 

 

But Move Forward's hard stance on the monarchy may make coalition building difficult, possibly preventing pro-democracy parties from taking over despite their massive electoral win. This could in turn lead to new mass demonstrations, like those which have marked the country during army-backed rule. As discussions continued to form government and Move Forward signed a coalition agreement with seven other parties, laws on the royals were looking to be left out of the deal which listed 23 priorities, including promises to draft a new constitution and allow same sex marriages. The agreement also reaffirmed Thailand's "status as a democracy under a constitutional monarchy framework and the inviolable status of the monarch." 

 

The agreement also calls for reform of the police, military and judicial process, seeking to transition away from conscription to form a volunteer defence force. Despite Move Forward's progressive stance, there is one area where it may be taking a step back from earlier liberal decisions, that of legalizing cannabis. A proposal would in fact reclassify cannabis as a narcotic barely a year after its legalization allowed a whole industry to take root. 

 

About 12,000 businesses which have obtained permits from the government are now anxious Thailand is about to revert to some of its old restrictions. The new political agenda would "reclassify marijuana as a controlled substance... with new laws regulating and supporting its beneficial uses," instead of seeking  an outright ban. "I though they're meant to move forward," told Reuters Suphamet Hetrakul, a cannabis farm owner. "A U-turn will hurt Thailand's credibility." It would however please the Pheu Thai party in Pita's coalition, concerned about health issues as the young started toking up. A lesson of compromise as Move Forward seeks to find the seats it is missing to form power. But markets are concerned it may be weeks before a government is in place.

 

VILLES EN ALERTE

Les amateurs de F1 ont été plutôt déçus quand le grand prix d'Italie a été annulé cette année en raison des crues dans l'est du pays. La région d'Imola n'était pas la seule à être touchée, étant relativement éloignée de la côte, d'autres régions l'étaient plus. L'urgence est venue rappeler les incidents climatiques qui guettent non seulement cette région de la botte où le glissement relatif sous les eaux des cités est bien documenté, notamment celui de Venise, mais à travers le monde. 

 

Récemment New York et Jakarta faisaient l'objet de tels rappels, les autorités indonésiennes allant jusqu'à prévoir le démé-nagement de la capitale vers Bornéo puisqu'elle s'enfonce progressivement. A New York les gratte-ciels qui sont sa marque de commerce seraient responsables de l'affaissement du sol d'un à deux millimètres par année, alors que la ville est  entourée d'eau. Selon un rapport récent les inondations menacent la grande pomme de plus en plus, un péril trois à quatre fois plus élevé que la moyenne tout au long de la côte Atlantique, mettant en danger ses 8 millions d'habitants. 

 

La ville est déjà maintenue au sec grâce à un système de pompage sophistiqué, mais même celui-ci peut faire défaut, comme on l'a constaté notamment lors du passage de l'ouragan Ida en 2021. New York est loin d'être un cas unique. Plus au sud Mexico connait également les mêmes craintes, ayant été construite sur des fonds de lacs vidés de leur eau. De nombreuses cités à travers le monde connaissent un péril semblable, sans parler des petites communautés sur des territoires vulnérables comme les Maldives et le Vanuatu, où la crise existentielle est bien connue de tous. 

 

Rien qu'en Chine non moins d'une quarantaine de villes seraient en train de s'enfoncer selon un rapport du gouvernement chinois datant de 2016. La construction effrénée de routes, de projets d'infras-tructure et d'immeubles immenses serait responsable du phénomène, jumelée au pompage important d'eau nécessaire afin d'étancher la soif de millions de citoyens. Un rapport du Forum économique de 2019 plaçait également sur la liste des villes menacées Lagos, entourée par la lagune qui lui donne son nom. 

 

A Houston c'est le pompage de l'eau qui est responsable de l'affaissement du sol tandis que Dhaka est déjà dans une zone de plus en plus inondable, menaçant d'engloutir la capitale d'ici 2050. S'ajoutent à la liste Bangkok et la Nouvelle Orléans, déjà éprouvée par de nombreux ouragans, notam-ment Katrina, ainsi que Rotterdam, qui est à 90% sous le niveau des mers - puis Alexandrie et Miami. 

 

D'autres événements liés aux changements climatiques menacent diverses commu-nautés à travers le monde. Joshimath en Inde est terrorisée par des glissements de terrains. Plus de 600 habitations y ont été endommagées par des fissures révélatrices. L'urbanisation sans planification a été pointée du doigt. Dans le nord du Canada plusieurs communau-tés souffrent de la fonte du pergélisol. 

 

Plus au sud la ville de Richmond qui abrite l'aéroport international de Vancouver, est menacée par la montée des eaux qui ronge la berge d'une côte du pays à l'autre. "La grande préoc-cupation c'est les zones très développées, note Ian Walker de l'université de Victoria. Richmond est au niveau de la mer ou plus bas et est un des endroits en développement les plus denses du grand Vancouver." On estime que non moins de 80% des côtes du Canada s'enfonce sous les eaux avec le temps.  

LA METHODE BUKELE

 

Comme aux Philippines sous Duterte, le président du Salvador Nayib Bukele a poursuivi de manière agressive sa politique anti-gang dans ce qui était un des pays les plus violents de l'hémisphère. Les résultats ont été concluants, de quoi inspirer un nombre de dirigeants qui font face aux mêmes problèmes, mais à quel prix. 

 

Un peu plus d'un an après avoir décrété l'état d'urgence à travers le pays on constate un déclin notable de la violence qui soit enfermait les citoyens chez eux soit les faisaient fuir le pays, allant gonfler les camps en bordure de la frontière des Etats-Unis. Mais l'approche autoritaire a eu des conséquences sur les libertés civiles, la politique "tolérance zero" se traduisant en arrestations massives. 

 

Des dizaines de milliers de jeunes ont été incarcérés, attirant les critiques des organismes de droits de l'homme. "Les forces de sécurité salvado-riennes ont tapé sur des communautés vulnérables en violant massivement les droits de l'homme au nom de la sécurité publique", déplore Juanita Goebertus de Human Rights Watch. 

 

Pourtant la population approuve aussi massivement cette politique, devenue populaire au point d'inspirer les voisins  latino-américains. Honduras et Guatemala, où la violence inquiète également la population, ont été la scène de manifestations pro-Bukele. Au Costa Rica, le ministre de la sécurité publique Jorge Torres a suggéré l'application d'une méthode semblable à San José. 

 

Plus loin au Pérou, les nouvelles d'Amérique centrale ont intégré le discours électoral, le candidat de droite à la présidentielle Rafael López Aliaga promettant un “plan Bukele” pour lutter contre la criminalité à Lima tandis qu’au Chili des défilés pro-Bukele ont également acclamé la méthode salvado-rienne qui a fait chuté le nombre de découvertes macabres. Mais dans un autre pays marqué par la violence pendant de nombreuses années, la méthode Bukele a été condamnée. 

 

Le président colombien Gustavo Petro a plutôt critiqué son homologue pour avoir construit une méga prison à Tecoluca qui abrite des milliers de prisonniers dont les liens avec les gangs n'ont pas tous été clairement établis sous cette politique répressive d'arrêter avant et de questionner éventuellement. Il a même comparé l'établissement à un véritable "camp de concentration... plein de jeunes avec des milliers en prison" ajoutant que les images circulées par Bukele "donnaient des frissons." 

 

L'établissement a été construit pour accueillir non moins de 40000 prisonniers. Pourtant les moyens employés ne devraient pas être aussi répressifs selon Petro. "Le président du Salvador est fier car il a réduit le taux d'homicides en s'attaquant aux gangs, dit-il, mais nous avons accompli la même chose non avec la prison mais (en mettant l'accent sur) l'école et l'université." 

Selon Amnistie internationale "la politique menée par le gouvernement s’est traduite par plus de 66 000 arrestations, en majorité arbitraires, des mauvais traitements, y compris des actes de torture, des violations flagrantes des procédures, des disparitions forcées et la mort d’au moins 132 personnes qui se trouvaient aux mains de l’État et qui, au moment de leur décès, n’avaient été reconnues coupables d’aucune infraction pénale." Un autre organisme des droits de l'homme, Cristosal, corrobore, parlant d'au moins 150 prisonniers qui auraient péri, plusieurs portant des marques de torture.

STILL IN IT

He promised freedom and democracy and overturning two decades of rule if he won, but opposition leader Kemal Kilicdaroglu first warned his supporters to stay indoors in case of victory in Turkiye's presidential election, fearing that bringing an end to the country's longest ruling leader would not happen without violence and reprisals. This perhaps said much about the state of the country's democracy. 

Like the republic's founder Kemal Ataturk, Recep Erdogan marked the country's history for about two decades both as president and as prime minister, but both steered the country very differently. While Ataturk created the modern secular state of the late 20th century, Erdogan modernized it in his own way but also steered it more towards religion, while cumulating powers by jailing opponents and clamping down on the press in the process. 

A win by his rival, denying Erdogan a third decade in power, would therefore raise the spirits of democratic nations at a time major Russian, Chinese and, to an extent, Indian powers look to consolidate authori-tarianism. While a tad alarmist, the threat he raised wasn't an empty one after a campaign marked by violent incidents. One week before the first round of this most anticipated election, Kilicdaroglu's candidate for vice-president, Istanbul mayor Ekrem Imamoglu, was pelted with stones when giving a speech during a campaign stop. He wasn't hit but some in the audience around his tour bus were injured. He accused police of idly standing by as the incident unfolded, insisting they were obeying instructions to refrain from interfering. 

Political rivals have been intimidated in the lead up to the vote, some facing trumped up "terrorism" charges. Among them the leader of the main Kurdish party, in prison and threatened with a ban. Imamoglu himself faces prison and a similar ban. These restrictions on democracy put on hold Turkiye's candidacy to join the EU, something that may be back on track with a win by Kilicdaroglu. The opposition candidate promised to release political prisoners and respect the judgments of the European Court of Human Rights, restoring with Europe  relations that have been damaged in recent years and blocked the EU bid. 

Essential as a NATO member Ankara has gradually taken its distances by being more tolerant of Putin's actions and blocking Sweden's member-ship into the Atlantic alliance. This would also likely end with Erdogan's defeat. But the suspense endures after an indecisive first round where the two top contenders failed to secure 50%, despite the withdrawal of Muharrem Ince, potentially boosting Kilicdaroglu's score. In the end he obtained 45% of the vote to Erdogan's 49%. 

 

After a career sitting in Erdogan's shadow, the 74-year-old former civil servant leads a coalition of six opposition parties against Erdogan's AK party, promising a series of reforms bringing back parliamentary government and independence of the judiciary, seriously undermined in recent years. This authoritarian tendency was accentuated after the failed 2016 coup against him. Nobel Peace prize winning author Orhan Pamuk told Le Monde Erdogan had "ruined everything in the last four of five years" in Turkiye. 

 

Fellow author Elif Shafak called the election an "existential crossroads" for the country of 84 million. "Women's rights have been attacked and rolled back, freedom of speech stifled, democratic norms shattered and human rights defenders put in prison. Enough is enough," she tweeted. But it was inflation that especially angered Turks as they headed to the polls, reaching 85% last year. 

 

"I know people are struggling to get by. I know the cost of living and the hopelessness of young people," Kilicdaroglu said during a campaign stop. "The time has come for change, a new spirit and understanding is necessary." Charismatic Erdogan has been ailing physically,  not just in the polls during the campaign. Though younger than his rival, the 69-year-old had to take a few days off the trail to take care of his health. He was back at it later leading a massive rally, showing he still had a fight left in him. 

 

In fact first round results were better than many predicted, even if he usually wins the election without the need for a run-off, and his People's Alliance of parties won a majority in the legislature. "Whatever the outcome, Erdogan is a man who still has a social base, a strong electoral base, whether we like it or not," noted Didier Billion of the IRIS institute. 

 

The country is still recovering from this year's devastating earthquake, which made holding the vote in affected regions daunting. Only about 133,000 of the quake region's three million displaced people had registered to vote elsewhere. Over 50,000 people were killed by the tremors in this quake-prone region. The government has been blamed for being slow to respond to the catastrophe. 

 

While Ince's withdrawal may have boosted the opposition in first round voting, the support of another candidate may be decisive the second time around. Third party candidate Nationalist Sinan Ogan, a past ally of Erdogan's,  collected 5% of the vote in the first round  and has yet to decide which side he will support, but made clear “Those who do not distance themselves from terrorism should not come to us.” This is a reference to Kurdish militants, and some Turkish nationalists have flocked to Ogan after deeming the two main parties too weak on Kurds. The potential kingmaker has been accused of having xenophobic far-right policies, especially targeting Syrian refugees which have flooded the country during the war.  

 

SORRY, CHARLES

Le couronnement de Charles III a été suivi par des millions de téléspectateurs à travers le monde, mais plusieurs sujets du nouveau monarque imaginent déjà un avenir indépendant de la couronne et des billets de banque sans le portrait du septagénaire qui occupe le trône. 

 

Cette remise en cause est aussi vaste que l'ancien empire, ayant lieu des glaces du Québec aux plages de la Jamaïque. Sur l'île de Bob Marley on prépare déjà le référendum qui pourrait porter les sujets à imiter la Barbade il y a quelques années. Ceci après un voyage assez catastrophique du Prince William et de son épouse. 

 

Celui-ci aurait alors  été averti que le pays des Caraïbes envisage un avenir indépendant par leur hôte, le premier ministre Andrew Holness, qui imagine un pays "indépendant, développé et prospère." Les politiciens y exigent d'ailleurs pardon et réparations. Imiter la rupture de Bridgetown malgré avoir une capitale du nom de Kingston serait suivre le parcours naturel des choses, 15 pays restant fidèles à la monarchie britannique, alors qu'ils étaient 32 au début du règne de la reine Elizabeth II. 

 

En tout une demi douzaine de pays des Caraïbes pourrait rompre ces liens. Questionné sur la question, le premier ministre de St Vincent et les Grenadines qualifiait avoir un roi britannique comme chef d'état d' "absurdité", tandis que celui de St Kitts et Névis estimait que son pays n'était pas entièrement libre et qu'il allait lancer des consultations sur la possibilité de devenir une république. Le palais estime que cette décision est à chaque pays à trancher librement. 

 

Entre temps les politiciens québécois enchai-nent les gestes de résistance, choisissant de ne pas prêter serment avant de prendre leur siège à Québec, alors qu'à Ottawa ils exigent l'abandon pur et net de la monarchie. L'automne dernier le parti fédéral bloquiste a fait tenir un vote sur une motion cherchant à mettre fin au lien entre la couronne et l'état canadien. Que 12 députés votèrent en sa faveur. 

 

Autant dire que le parti a répété son appel ces derniers temps, déclarant le voyage de Justin Trudeau pour se rendre au couronnement "une honte". D'autant plus que le chef du gouvernement devait s'absenter du congrès de son propre parti pour se rendre en Grande Bretagne. «Il aurait pu envoyer quelqu’un d’autre – un ministre peut-être à sa place –, mais se prosterner devant le roi, ça, c’est sa priorité» s'insurgea le bloquiste Rhéal Fortin. 

 

Faisant remarquer que l'Australie et la Nouvelle Zélande, dont les drapeaux portent encore l'union jack, imaginent un avenir républicain, Fortin ne put s'empêcher d'ironiser: «L’An-gleterre est à la veille de se débarrasser de son roi avant nous autres. Pourtant, la majorité des Canadiens, la population du Québec et du Canada, souhaitent rompre les liens avec la couronne». 

 

Il faut dire que le Royaume-uni lui-même a noté une chute de la popularité de la royauté, même si les manifestations le jour du couronnement étaient limitées. L'automne dernier l'Ecosse envisageait encore tenir un nouveau réféfendum sur la question. Le départ de Nicola Sturgeon et la décision de la Cour suprême britannique a cependant sans doute refroidi les ardeurs indépendantistes. La Cour a tranché que cette région du nord de l'île ne pouvait tenir de référendum sans l'aval de Londres. 

La tendance est cependant bien au rejet de la couronne. "De toute évidence selon les sondages l'appui en faveur de la monarchie chute plutôt rapidement en Ecosse depuis quelques années", estime Murray Pirttock de l'université de Glasgow. Un rejet d'autant plus fort que la monarchie pouvait être tolérée en raison de la popularité de la reine. Le décès de celle-ci a changé la donne. Cette transition peut même donner lieu à une "conversation" sur l'avenir de la monarchie même au Canada, suggère d'ailleurs la gouver-neure générale Mary Simon.


FUIR PAUVRETÉ ET COUPS

Comme chaque printemps les traversées de la Méditer-rannée peuvent apporter leur lot de drames, de nombreuses embarcations de migrants sombrant à mi-chemin entre terre de souffrance et rivage d'espoir. Les traversées cette année sont en nette croissance et les agissements des autorités du nord de l'Afrique ont possiblement aggravé la donne. 

Alors que le mauvais traitement des migrants en Libye est bien documenté l'accueil en Tunisie semble s'engager dans la même logique des mois après le discours xénophobe du chef de l'état Kais Saied. Plus de dix ans après la révolution tunisienne qui a embrasé la region, ce dernier a épousé une approche autoritaire qui n'est pas sans rappeler celle de Ben Ali. 

 

Elu en 2019 alors que s'installait la désillusion au pays après des années d'inflation et d'instabilité politique, Saied, surnommé alors "Robocop", a fait changer la constitution et a augmenté les pouvoirs de la présidence au détriment du parlement. "Il effectue une marche vers la consolidation dictatoriale, fait remarquer Monica Marks, spécialiste de la Tunisie aux Emirats Arabes Unis. En février il s'est engagé dans la phase de la répression." 

 

Il a alors fait emprisonner quelques douzaines de politiciens, journalistes et autres tout en proférant des menaces envers les migrants. Ces derniers ont alors commencé à être ciblés par la population, cherchant à se réfugier à l'extérieur d'un bureau de l'ONU à Tunis. Résultat, plusieurs se précipitent vers la côte dans un geste désespéré afin d'échapper à la fois à la misère et aux coups. 

 

La situation inquiète les pays européens, partenaires du petit pays de 10 millions d'habitants qui joue un rôle important pour les aider à gérer la crise migratoire. La Tunisie fait dorénavant partie des points d'origine des départs vers le vieux continent et les conséquences sont désastreu-ses. 

 

Plus de 210 migrants sont morts en 10 jours fin avril dans les eaux tunisiennes, des ressortissants notamment d'Afrique subsaharienne, de Syrie et d'un Soudan au bord de la guerre civile. La garde côtière qui fait souvent ces macabres découvertes, est débordée. Celle-ci dit avoir intercepté 17000 personnes tentant le voyage lors de quatre premiers mois de l'année, soit une explosion des chiffres par rapport aux 3000 du premier tiers de 2022. 

 

"Laissez-nous partir! Votre président nous expulse et vous nous empêchez de quitter," déclara aux gardes un migrant. Selon Reuters un capitaine aurait même tiré en l'air pour mettre fin à une manifestation de migrants à bord d'un navire. A Sfax, point de départ pour plusieurs, on ne cesse plus de récupérer les corps et on prévoit d'enterrer les morts dans un nouveau cimetière. 

 

Entre janvier et avril près de 24000 personnes ont effectué le passage de Tunisie en Italie, c'est déjà se rapprocher du nombre total de départs en 2022, soit 30000. Le resserrement des frontières ailleurs dans le nord de l'Afrique y est pour quelquechose. Il y a sept ans jusqu'à 90% des départs se faisaient à partir de la Libye. 

A présent la Tunisie est d'autant plus un point important de départ que les citoyens tunisiens se sont joints au mouvement, tentant d'échapper à la misère économique et la répression. L'union européenne pourrait éventuellement renforcer les mesures au large de la Tunisie comme elle l'avait fait avec la Libye, ce qui ne pourrait que déplacer le problème encore une fois.

THE HORROR

 

It's a horror story with multiple harrowing chapters unlike anything seen anywhere else outside a war zone, and it is getting worse. It is in part built on fear and anger, emotions acted on with lethal weapons that are too readily available, with deadly consequences. Fear of a cheerleader who opened the wrong car door, of a teen who knocked on the wrong door or a man who turned into the wrong driveway. And anger, the irrational reaction of a homeowner who reacted to a basketball landing on his property with a handgun, grazing a six-year-old girl and injuring her parents. Another, told to stop shooting outside his home, killing 5. 

 

All this happened in the U.S. recently, often hitting youngsters. The gun epidemic in America has reached new levels of absurdity. And in a nation which has embraced gun culture to the point of marketing some weapons to youngsters, the perpetrators themselves can be as young as six. That was the age of a young student who shot his teacher in her Virginia classroom. She survived. But... Six. Too young to be charged. Apparently not too young to use or have access to a gun. This is the madness the U.S. is seeing, and the story is a recurring one after a pandemic which for a while had limited gun play, now once more taking place with a vengeance. 

 

"We have  to know that this isn't the way to live," told AP John Feinblatt of Everytown for Gun Safety. "We don't have to live this way. And we cannot live in a country with an agenda of guns everywhere, every place, every time," By mid-April some 88 people had been felled in 17 mass killings in the U.S., all of them involving firearms. Among them a shooting in March of six people in Tennessee was already the 16th K-12 school shooting in 2023 in the United States, a jump from single digit numbers since the pandemic. 

 

The US had by then recorded 130 mass shootings this year, double what was seen before 2020 by this time of year, and no amount of prayers or slight gun law tweaks have been able to slow the death toll which has steadily crept since the infamous Columbine shooting over three decades ago. 

 

Of course these types of shooting occur everywhere (one in Serbia killed 9 this week) , not only in schools, and not only in the US, but school or college related shootings targeting those barely beginning their lives have killed 175 people in America since Columbine, according to a database compiled by The AP, USA Today and Northeastern University, that's just the tip of the iceberg.  

 

Over 2,800 people in the U.S. have died in mass killings since 2006. And mass killings are happening on average once a week this year, a dizzying pace. The culprit in Tennessee, a former school staffer in her 20s, had no less than half a dozen weapons registered to her name and used a semi-automatic weapon to cause that recent chapter of American carnage. Less than a year before an 18-year-old gunman killed 19 children and two adults. 

 

The series of incidents have caused some concerned nations to warn their citizens about travelling to the U.S., not for political reasons, but out of fear. Fear to visit a country where politicians have seen the barrel of a weapon in an increasingly divided country girding for an election. 

 

In Washington president Biden, who just announced his re-election bid, did sign a milestone gun violence bill last year, but sometimes admits he is exhausting attempts to bring in tougher gun laws, facing stiff resistance in Congress. There has been some movement at the state level in some cases, but not always. The assembly in Nashville was flooded with protesters demanding stiffer gun laws days after the K-12 shooting. Lawmakers there were actually debating expanding access to firearms when the shooting occurred. 

 

Laws had already been softened in recent years, making it easier to acquire firearms and no longer requiring a licence to carry a concealed weapon. In Michigan recently the governor signed a new law making criminal background checks mandatory to buy shotguns and rifles, while a ban on a number of types of semi-automatic rifles was signed into law in Washington state. But elsewhere it has been two steps back. The lessons either never seem to register, or aren't the ones  one would expect to draw from such madness.

 

UNE GRÈVE SUIVIE

 

Plus sage qu'en France, elle avait quand même quelque-chose de familier cette plus importante grève de l'histoire du pays avec ses blocages et dérangements, elle qui pendant plusieurs jours a fait sortir des milliers de fonctionnaires de chez eux pour gagner un salaire syndical, eux qui voulaient justement obtenir des hausses pour supporter le coup de l'inflation et protéger les acquis du télé-travail. 

 

Pendant quelques jours on a retrouvé une certaine atmosphère festive devant le parlement canadien, mais sans klaxons assourdissants, jacuzzis et châteaux gonflés. Pourtant le spectre des camionneurs qui avaient défilé un peu plus d'un an plus tôt n'était pas très loin. Deux ou trois personnes munies de porte voix injuriaient les grévistes, leur demandant s'ils s'avaient ce que c'était de travailler pour 1$ l'heure en se moquant du port du  masque de certains fonctionnaires. 

 

"Retournez au travail!" s'exclama un automobiliste au passage devant une haie de grévistes agitant des drapeaux syndicaux. "On nous déteste" soupira une fonctionnaire. Il faut dire que ces derniers ont été plutôt épargnés par la pandémie, leurs emplois protégés malgré les restrictions. Plus récemment le gouvernement annonçait des coupures de 3% dans les budgets ministériels, mais les emplois resteraient saufs, encore une fois. Comment osaient-ils défiler au soleil exigeant une augmentation? 

 

Rassurez-vous, déclara le chef de la syndicale principale, la plupart de nos membres ne font pas de gros salaires et ne peuvent pas rejoindre les deux bouts! Sur la colline, où des milliers de manifestants faisaient les cent pas en tournant en rond, une dame d'un certain âge brandit une pancarte "faite avec une boite de céréales à 8.49$". Passe devant elle, un homme déguisé en personnage de Star Wars portant une enseigne qui déclare l'offre du gouvernement pire que certains films de la série de sciences-fiction. 

 

Entre temps les commerces faisaient de bonnes affaires pour la première fois depuis des années. On n'a jamais vu autant de monde au centre-ville depuis la pandémie sans qu'on soit obligé de fermer boutique. Mais alors que cafés et terrasses se remplissaient dans cette ville qui vit au rythme de la fonction publique, l'effet était moins perceptible ailleurs, surtout au centre de Toronto. 

 

Les piquets de grève marquaient communautés petites et grandes d'un bout du pays à l'autre, dont certaines où elles faisaient chômer le plus important employeur. A Ottawa sur la colline, le coeur du mouvement, des députés néo-démocrates, dont le chef Jagmeet Singh, venaient encourager les grévistes. C'était signaler l'importance de l'appui du parti qui maintient au pouvoir le gouvernement Trudeau. 

 

NPD et Libéraux ont eu leurs différends, la grève ferait-elle éclater la coalition? La menace conservatrice, son chef étant le dirigeant le plus populaire au pays, écarte-t-elle cette menace? Les faux pas du gouvernement se sont multipliés récemment, des récits de voyages coûteux du premier ministre en passant par les "sacrifices" de son bras droit, qui avait annulé son abonnement Disney+ (sans parler de la fondation Trudeau). On s'est bien moqué d'elle sur les pancartes des manifestants. 

 

Mais les grévistes étaient tout autant écorchés. "Désolé PSAC (syndicat) mais cette grève c'est de l'avidité" signe Gordon Wereley sur les médias sociaux. Pourtant certains s'efforcent à améliorer l'image des fonctionnaires, faisant du bénévolat pour bâtir des digues avec l'approche des crues après les quatre heures passées à manifester. 

 

Pour plusieurs il s'agit de la première fois qu'ils font la grève et les deux tiers n'ont d'ailleurs même pas voté pour celle-ci. "C'est un peu étrange (faire la grève)," avouait une fonctionnaire, elle qui avait fait le saut du secteur privé. Plusieurs espéraient sincère-ment un règlement rapide. Mais certains plus jeunes entrant dans le marché du travail avouaient pouvoir difficilement imaginer le monde pré-pandémique: "Ils veulent qu'on dépense notre propre argent pour venir au bureau en personne, qu'on se lève plus tôt pour faire le déplacement, préparer un lunch ou l'acheter, sans compen-sation?" questionne un jeune fonctionnaire, stupéfait. 

 

Après trois ans de pandémie les habitudes de la décennie précédente semblent absurdes, surtout chez ceux qui sont entrés sur le marché récemment, mais chez les plus anciens également, qui ne se souviennent plus chez certains des efforts pour se rendre au bureau, puisqu'il a été transplanté chez eux. En ces quelques années le télé-travail a tout changé autant chez les employeurs que les employés.   

 

Pour plusieurs raisons elle n'était pas sans conséquence cette grève, les autres employeurs suivant de près les tractations autour du télé- travail dont ils reconnaissent les démêlés. Ironie du sort, alors que le syndicat cherchait à protéger le télé-travail, celui-ci permettait aux briseurs de grève d'agir virtuellement, sans avoir à passer de piquet de grève physique, alors que le gouvernement devait déposer un projet de loi anti briseur de grève. 

 

Les autres syndicats au pays suivaient aussi de près les nouvelles ententes salariales après des années où l'infation a fait des ravages. L'inflation était doublement en question puisque le besoin de se déplacer du travail hybride augmente le temps et l'argent consacré à se rendre au poste. Comme le notait le Globe, le télé-travail a eu l'effet d'une augmentation de salaire à laquelle personne ne veut renoncer. 

 

Les grévistent insistaient que leur mouvement était un combat livré au nom de tous les travailleurs. "Ils rêvent en couleur," ces privilégiés, estimait cependant Marc Macdonald. Pourtant l'opinion publique semblait leur donner raison. Plus de la moitié des canadiens semblaient appuyer leurs revendications. Le télé-travail doit rester un moyen de travailler, s'accorde à dire une employée télécom du secteur privé qui ne va pas plus que trois fois par semaine au bureau. "'C'est bien plus efficace, et de toutes façons mes collègues de travail sont aux quatre coins du pays."

 

THE MANY LEAKS

 

 

Like Wikileaks, the recent series of U.S. intelligence leaks has proved a treasure trove for news outlets and embarrassed officials across the world, unable to contain revelations made available by a member of the U.S. National Guard now in custody. 

 

In recent weeks they have provided a rare, nearly daily and always novel, insight into very private conversations and secret briefings, from the state of Ukraine's defences in its war against Russia and Taiwan's defences against the threat of a Chinese invasion to Moscow's creeping influence in the Caribbean, all the while disclosing the extent to which Washington spies on its own allies. 

 

Among them, Canada was embarrassed to see its stance on financing NATO splashed in the pages of a U.S. newspaper having obtained FBI documents. They claimed prime minister Justin Trudeau warned Canada would never reach the target of 2% of GDP defence spending expected from every member of the Atlantic alliance. Embarrassed by the many leaks, officials have often reverted to stating the intelligence isn't always accurate. But it often is verified and in any  case is certainly fodder for sensitive debates and political infighting. 

 

Documents have also revealed the extent of Russia and China's growing influence in North America's near abroad, Afghanistan's return to being a coordination site for terrorist activities and Beijing's plans to build weapons that would enable it to "seize control" of enemy satellites, severely impacting intelligence capabilities. 

 

The gift kept on giving for newspapers and other news media, while putting officials and leaders from around the world on the spot. At the centre of the leaks, 21-year-old Jake Teixeira, who may have shared dozens of sensitive documents on various platforms for months, the worst disclosure of the sort in over a decade, giving a rare insight into big power rivalries. Satellites have been crucial in permitting Ukraine to maintain communications during its war, even though the first hours of the conflict were marked by a "catastrophic" cyber attack on such networks by Russian hackers. 

 

Taiwan has been taking note, seeking to develop its own satellite capabilities as threats from China continue after Beijing conducted a series of recent war games surrounding the island nation. For some, this is the true race for the stars amid plans for future missions to the moon and Mars. 

 

“China understands the superiority that the United States has in the space and cyber domains, so they are very interested in not only improving their own capabilities but in capitalizing on what we refer to as a first-mover advantage in both domains,” told the Financial Times Charlie Moore, a professor at Vanderbilt University. 

 

“They are working on all the capabilities that they want to have from a defensive and offensive standpoint, and from an ISR [intelligence, surveillance, and reconnais-sance] standpoint. They’re firing on all cylinders,” he said. And the continued intelligence leaks have left media outlets enjoying news nuggets out of this world, a gift that keeps on giving as new material is publicly leaked on a regular basis.


TOUJOURS A DROITE

 

Ancienne terre d'une dictature farouchement anti-communiste, le Paraguay pouvait-il vraiment passer à gauche lors des élections récentes? On y a presque cru, les sondages montrant l'avocat social-libéral sexagénaire Efrain Alegre à la tête d'une coalition de centre-gauche au coude à coude avec l'héritier de ce parti au pouvoir pendant des décennies au pays, le Colorado conservateur. 

 

Puis une certaine vague rose déferlait sur l'Amérique latine depuis quelques temps, non seulement au Mexique et au Brésil mais au Chili et en Colombie aussi. Les questions sociales étaient notables durant la campagne de ce petit pays sans côte de 7,5 millions d'habitants, même s'il semblait mieux se tirer d'affaires que le voisin géant argentin en pleine crise économique. 

 

On a ainsi décidé de poursuivre avec la continuité, Santiago Peña récoltant 43% des intentions de vote dans ce concours au tour unique, malgré le spectre de la corruption qui guette un parti au pouvoir pendant aussi longtemps. Le pays est 137e sur 180 au classement de l'index de corruption de Transparency International, et Alegre comptait bien mener la lutte contre un parti lié à la "mafia" et "au crime organisé". 

 

Peña se disait livrer le même combat, mais il était difficile à dissocier de son mentor l'ex-président Horacio Cortes, qualifié de "significamment corrompu" par les Etats-Unis l'an dernier.  "Nous avons beaucoup à faire après les années récentes de stagnation économique, de niveaux de chômage alarmants et d'augmentation du taux de pauvreté, déclara l'ancien ministre des finances de 44 ans lors de son discours de victoire. La tâche qui nous attend n'est pas celle d'une seule personne ou d'un seul parti." 

 

Un quart des citoyens du Paraguay vit dans la pauvreté après des années de croissance économique au ralenti sous le règne du présidant sortant Abdo Benitez, qui a dû tout de même composer avec les ravages du covid-19, de l'inflation et de la sécheresse. Il a cependant fait l'objet de deux mesures de destitution. 

 

Peña a promis de mieux financer les programmes sociaux, le développement des infrastructures et le parc immobilier mais sans pour autant augmenter les taxes, faibles par rapport à la moyenne. Alegre a récolté 23% des intentions de vote, un résultat sans doute grignoté par le candidat "anti-système" Paraguayo Cubas, un ancien sénateur qui s'en était pris physiquement à certains de ses collègues et même aux forces de l'ordre. 

 

« Il a pris des voix aux deux camps, mais les plus lésés sont les opposants de la Concertacion » d’Alegre, selon l’analyste politique Roberto Codas. Peña, qui débute un mandat de cinq ans à la mi-août, pourra compter sur l'appui de nombreux députés du parti Colorado au sein du congrès. Le résultat maintient notamment les relations entre Asuncion et Taipei, l'état d'Amérique du sud étant de la douzaine à travers le monde à reconnaitre Taiwan officiellement, chose que promettait de revoir Alegre. 

 

 

THE FIGHT FOR SUDAN

 

Ever since the end of the 30-year rule of dictator Omar al-Bashir Sudanese citizens have been waiting and hoping for the transition that would formally bring civilian rule to their troubled land. But those hopes were dashed when two military leaders came together to end joint military and civilian rule two years ago, and now the men in brass are clashing among themselves. 

 

Plans to transition into the army a paramilitary group accused of human rights abuses led to violent fighting between the Rapid Support Forces and regular army, killing hundreds and halting huma-nitarian work in one of Africa's most desperate countries. Mainly composed of former Janjaweed militia members responsible for atrocities in Darfur, the RSF, led by the country's second in command, Gen. Mohamed Hamdan Dagalo, is accused of trying to conduct a coup, two years after it orchestrated a power grab in tandem with army chief Gen. Abdel Fattah al-Burhan which ended a coalition  involving civilians. Now many fear the country already divided in 2011 faces a new civil war. 

 

Heavy gun fire and air strikes cut power in many areas and sent civilians fleeing or sheltering in place. The two main protagonists, Dagalo and al-Burhan, know each  other well since the bloody Darfur conflict and have been competing for resources ever since the ouster of al-Bashir in 2019, says Sudan expert Clement Deshayes "What really triggered the clash was the reform of security  services in the country," he says. "The army wanted a rapid integration while the RSF wanted to maintain a certain autonomy for years." 

 

The clash pits the regular army, which holds on to privileges acquired from the al-Bashir regime, and mercenaries who managed to secure important resources, says Marc Lavergne of the Conseil National de la Recherche Scientifique. "It's an existential struggle to determine which one of the two will win." 

 

An attempt by the RSF to take over an airport was the first salvo in the clash which has spread across the country, interrupting the work of humanitarian agencies. The 100,000-strong RSF are blamed for atrocities over the years even after the worst of the Darfur clashes ended, including killing some 130 protesters at a sit-in at army headquarters in 2019, the year al-Bashir was ousted. 

 

The battle-hardened group also fought in Libya and Yemen and has been equipped with heavy weaponry including tanks over time, but lacks the air capabilities of the regular army. Their benefactors, including the United Arab Emirates, called for both sides to stop the clashes, joined by other members of the "Quad" which sponsored mediation, Saudi Arabia, the United Kingdom and United States, as well as international organizations such as the African Union, Arab League and UN. International aid came to a stop after the 2021 coup, halting development projects and worsening an already critical humanitarian situation, with repercussions  across the region. 

 

Some 15 million Sudanese face food insecurities and many have filled refugee camps in neighboring countries. Aid workers are among the victims, grinding humanitarian efforts to a halt. "What happens in Sudan matters very much because it's a country I think many people feel provides a ray of hope that there could be a democratic transition in Sudan, which is what the people desperately want," told the BBC former British ambassador Dame Rosalind Marsden. "If that happens perhaps that could be a model for the region."

 

INFLATION SCANDINAVE

 

 

L'inflation n'épargne aucun coin de la planête, mais des régions sont touchées plus que d'autres, même au sein des pays les plus riches, car certains avaient déjà une réputation de chèreté. Parmi eux, une Suède septen-trionnale qui a vu la pauvreté se répandre alors que l'inflation et les taux d'intérêts augmentent, notamment une flambée des produits alimentaires de l'ordre de 20%, du jamais vu depuis les années de l'après-guerre. 

 

"La première vague de l'inflation a touché les prix de l'énergie et les prix à l'import, note l'économiste Annika Alexius. Mais maintenant ça s'étend à toute l'économie et les prix dans leur ensemble augmentent également." Plusieurs ont recours aux banques d'alimentation pour la première fois, notamment les retraités avec revenu fixe, sur fond d'endettement général. 

 

"Auparavant on observait principalement des personnes qui étaient en marge de la société mais ça a changé, note Martin Arnlov de la Croix rouge suédoise. On voit des familles avec des enfants, des personnes âgées, des personnes qui sont en arrêt maladie; tout le monde a du mal à s'en sortir." Et certains plus que d'autres dans un pays longtemps célèbre pour l'égalité de ses citoyens.

 

"Beaucoup de gens viennent pour le petit déjeuner, explique Kavian Ferdowsi fondateur de Homeless life, sur le lieu d'une distribution de vivres à 6 heures du matin à Stockholm. En 13 ans depuis que j'ai créé cette organization 'Homeless life' on n'a jamais vu autant de gens. On est un pays très riche mais la société s'est appauvrie et les gens sont dans le besoin." 

 

Malgré la hausse des taux d'intérêts en Suède, approchant les 5%, l'inflation a poursuivi sa croissance, atteignant 12% en février, alors que la récession guette le pays ainsi que les autres membres de la Scandinavie. Comme au Canada, les propriétaires des géants de l'alimentation ont été forcés de s'expliquer après avoir enregistré des bonis importants, la ministre de la finance trouvant "difficile à comprendre" pourquoi les prix alimentaires augmentaient plus vite que chez les voisins. 

 

La Suède est largement dominée par le triopole alimentaire formé des firmes Coop, ICA, Axfood. Les bonis touchés, notamment par les propriétaires des deux derniers, étaient "offensants" aux yeux de la classe politique suédoise. Au Danemark, même son de cloche, et l'âge tardif de la retraite, fixée à 67 ans en ce moment mais repoussé de six mois à un an chaque cinq ans, rend la vie difficile aux aînés. 

 

Devant une caméra venue l'interviewer, une dame dans la soixantaine pleure en comptant sa difficulté à faire rejoindre les deux bouts chaque mois. L'inflation y a grimpé de 7,6% par rapport à l'année précédente en ce premier quart de l'année. La souffrance a lieu dans le silence car les Scandinaves n'imitent pas Marocains et autres qui ont pris la rue pour protester contre la flambée des prix. 

 

Le taux d'inflation au Maroc a atteint 10%, causant des mouvements de foule dans plusieurs villes dont Rabat et Fès au début du mois. La banque centrale y a accru le taux principal à 3% pour tenter de mettre un frein à cette croissance des prix. De pareils mouvements avaient lancé le printemps arabe en 2011.


PAIX AU YEMEN?

 

Suite au rapprochement entre l'Iran et l'Arabie saoudite, qui se livrent une bataille par procuration au Yémen, la paix finalement sur la péninsule arabique après près de 10 ans de conflit entre Houthis chiites et la coalition saoudienne? 

 

Les signes semblaient prometteurs après cette poignée de mains entre l'ambassadeur saoudien au Yémen et le chef politique des Houthis, mais la crise est loin d'être résolue. Alors qu'une rare délégation saoudienne se rendait au Yémen pour y négocier une trêve avec les rebelles soutenus par Téhéran de nouveaux combats faisaient encore une dizaine de victimes, risquant de refroidir les espoirs de paix. 

 

Pourtant un accord d'échange de plus de 880 prisonniers venait d'être conclu en Suisse sous l'égide des Nations unies et la Croix rouge. Les organisateurs durent cependant se mettre à l'évidence que "beaucoup reste à faire" pour régler le conflit civil qui a éclaté en 2014, faisant des centaines de milliers de morts et déplaçant des millions de résidents. 

 

Le tout a plongé le pays dans la famine, un tiers des 31 millions d'habitants ayant une dépendance alimentaire. Malgré cette volonté de mettre fin au conflit, certains s'avouent sceptiques alors qu'on tente de mettre en place une nouvelle trêve de six mois. 

 

L'exclusion de nombreux acteurs du règlement ne pourrait que prolonger le conflit, notamment l'absence du conseil présidentiel du Yémen et celui du conseil transitionnel du sud séparatiste. "Les différends importants entre les partis yéménites (houthis et le gouvernement qu'ils ont évincé) doivent être réglés pour ouvrir la voie à une paix durable, note Marwa Baabbad du Yemen Policy Center à Berlin. L'intention n'est pas d'établir la paix dans l'ensemble du Yémen mais de convaincre les Houthis de mettre fin à leurs attaques transfrontalières et améliorer les relations entre les Saoudiens et Houthis." 

 

Un règlement permettrait aux deux puissances régionales de mettre fin à leur coûteux financement de la guerre, Riyad ayant notamment consacré une importante part de son budget à l'armement. Mais Thomas Jumeau de l'Université d'Ottawa s'accorde à dire que les chances de résolution restent minces: "Ni Riyad ni les houthistes ne souhaitent véritablement construire une paix inclusive, écrit-il dans La Presse. De son côté, l’Arabie saoudite a compris qu’elle ne réussira pas à vaincre les houthistes sur le plan militaire. Elle cherche donc à se désengager, tout en minimisant les coûts de son aventurisme désastreux. De leur côté, les houthistes, forts d’un soutien iranien devenu beaucoup plus important depuis 2015, sont aujourd’hui dominants au Yémen. Ils n’ont donc aucune intention de faire des concessions sérieuses à l’Arabie saoudite ou au gouvernement internationalement reconnu, aujourd’hui dispersé entre Aden, Riyad et Abou Dabi." 

 

Pourtant il y a des optimistes, parmi eux l'envoyé spécial de l'ONU Hans Grundberg, qui estime tout de même que les chances d'en arriver à la paix n'ont jamais été aussi bonnes "en huit ans".

 

 

THE RECKONING?

 

One sitting world leader was handed war crimes charges while a former leader was indicted on criminal charges in what seemed to be a spring of reckoning for less than exemplary heads of state. While the message may be out that no one is above the law, it remains largely symbolic for now, certainly as far as the leader of the Kremlin is concerned. 

 

In fact a day after receiving the notice from the International Criminal Court of war crimes for kidnapping Ukrainian children, Russian leader Vladimir Putin was touring his invaded lands in eastern Ukraine before hosting another world leader lacking democratic credentials, China's Xi Jinping, to discuss the war in Ukraine. Adding insult to injury his country is now heading the UN Security Council. 

 

Donald Trump meanwhile, who had gotten into trouble whipping supporters into a frenzy ahead of the Jan. 6, 2021 storming of Congress, was again urging supporters to protest as he warned of "death and destruction" ahead of his arraignment over financial irregularities including hush money paid to an adult film star, one year before elections he was the first to throw his hat in the ring for. 

 

In his case he sought to make a symbol of his arrest, one with a potential to whip up political support as primary season gets underway. Days earlier he in fact held a first campaign rally in Waco, Texas, site of a deadly shooting with federal authorities in the 1990s. While Trump remained silent during his New York appearance he was soon hitting the campaign trail as the favorite to wrap the Republican nomination. 

 

Putin may feel similarly unmoved by the charges he faces after considering similar ones against Sudanese leader Al-Bashir, who flouted the ICC and kept travelling to friendly countries which chose to ignore the court, until, that is, his own military ousted him and he was incarcerated on corruption charges. It doesn't help of course that the US itself is impeding the ICC, blocking the sharing of evidence with the court on the war in Ukraine, fearing a precedent that would allow it to prosecute U.S. war crimes in the future. 

 

The US isn't a party to the Rome Statute - which governs the ICC - any more than Russia, or Ukraine for that matter, though last year Kyiv did permit the ICC to open an investigation of Russia's actions during the war. Though the US itself isn't entirely speaking as one voice on this, it is still undermining The Hague's efforts. 

 

"The Pentagon is flouting the rest of the U.S. government," tweeted human rights expert Kenneth Roth. "It fears a precedent: prosecuting non-parties on the territory of governments that accept the ICC." This even undermines a Congressional resolution passed unanimous-ly urging accountability. The U.S. president himself has called Putin a "war criminal" and his administration is seeking to help the ICC without necessarily being subjected to its authority. The court condemned threats it has faced since it declared Putin a war criminal. 

 

Hawkish Russian prime minister Dmitry Medvedev even threatened to hit the institution in The Hague with hypersonic missiles. This was after Russia’s top investigative body opened a criminal case against ICC prosecutor Karim Khan as well as the judges who issued the warrant for Putin. 

 

Trump's supporters have similarly threatened the Manhattan prosecutor who indicted him on dozens of campaign finance charges, accusing Alvin Bragg of weaponizing the law for political purposes and having a weak case. But other possible indictments were possibly looming, over Trump's possible interference during Georgia's elections in 2020 or the incidents of Jan. 6, 2021. 

 

In addition officials were looking into whether Trump had tampered with documents he kept at Mar-a-Lago after having been subpoenaed. It may move beyond symbolism of it all. In Putin's case the ICC charges have clearly angered Moscow, and law expert Kate Cronin-Furman points out: "Symbolic isn’t synonymous with meaningless. Symbols matter! For Ukrainian survivors, the fact that the pre-eminent international institu-tion tasked with prosecuting those most responsible for the most serious international crimes has issued a warrant for Putin is a big deal." 

 

And the court's charge has left South Africa in a pickle. The country is a signatory to the Rome Statute and supports Russia at the same time, leaving it seeking legal advice as Putin is scheduled to attend a BRICS summit on its soil this year. Trump may run into real trouble and lose the monicker of Teflon Don, facing very real consequences if the New York indictment turns out to be just a first of many. 

 

The indictment made him the first US president to be criminally charged - he was already the first to be impeached twice -, but this doesn't prevent him from running again in 2024 in a Republican race which he is so far leading by a landslide, ironically boosted by the indictment. 

 

And he joins a number of other world leaders from South Africa to Argentina who have been prosecuted and even convicted. Plenty from major industrialized countries are on that list as well, from France's Chirac and Sarkozy to Italy's Berlusconi, the latter, ailing now, being part of the ruling government's coalition despite many run ins with the law, some in the bunga bunga category as well. Brazil's Lula da Silva has spent time incarcerated, only to plan his rise back to the presidency. 

 

“It’s always a big deal when a former president or prime minister is indicted, but in most democracies, it is normal when they’re credibly accused of serious crimes,” Harvard's Steven Levitsky told the New York Times. “Political systems have to handle it,” he added. “They have to. Because the alternative — saying some people are above the law — is much worse.” And whether there is any conviction or prison time is another matter altogether.

 

PRINTEMPS TURBULENT

 

 

En ce début de printemps les manifestants dépoussièrent leurs pancartes et font entendre leurs slogans de Tel Aviv à Berlin. Mais les Français gardent la palme, comme c'est souvent le cas. 

 

Depuis des semaines déjà les manifestations s'enchainaient à travers les villes de l'Hexagone: Grève des éboueurs à Paris, blocages devant les grands centres de distribution de carburant, moyens de transports au ralenti; le quotidien était déjà perturbé pour le plus commun des mortels. Mais lorsque le président français a décidé de contourner l'assemblée nationale afin de faire passer sa très controversée réforme des retraites, c'était véritablement mettre le feu aux poudres. Le geste du gouvernement évitait un vote à la législature, où l'utilisation de l’article 49.3 de la Constitution a été accueilli sous les huées. 

 

A l'extérieur l'accueil était bien plus sévère, des éclats entre manifestants et forces de l'ordre plongeant les rues de plusieurs villes dans des nuages de gaz lacrymogène percés de jets de pavés, préparant de nouvelles journées nationales de grève et annulant la visite du monarque britannique. Au coeur de la controverse, le passage de 62 à 64 ans de l'âge de la retraite, un âge qu'envieraient des citoyens nord-américains.  

 

«L’enjeu, c’est d’assurer l’avenir de notre système de retraites » dans un pays où le nombre de salariés actifs ne suffit plus pour financer la retraite des ainés, s'est défendue la première ministre Élisabeth Borne. L'opposition, y voyant un «échec total » des dirigeants, prépara immédiatement une «motion de censure transpartisane » pour bloquer la réforme, mais les deux motions avancées connurent l'échec, ouvrant la voie à l'adoption définitive de la réforme. 

 

Consolation pour l'opposition: ses gains dans les sondages, le Ralliement national grimpant de 7 points, dépassant son résultat lors du dernier scrutin. Hors de l'hémicycle les éclats dans plusieurs villes du pays, notamment la capitale, se sont aggravés tandis que la réaction policière s'intensifiait, causant des inquiétudes au Conseil de l'Europe qui notait un usage excessif de la force. 

 

Pourtant, après avoir baissé l'âge de la retraite dans les années 80, la France se trouvait parmi les pays européens les plus généreux en matière de retraite, la plupart des voisins exigeant au moins 64 ans, certains dont l'Islande et l'Italie plus encore, 67 ans. La vie à la française faisait-elle exception? Le privilège des longs congés, inconnus encore une fois outre-Atlantique, suivrait-il? 

 

La retraite fait bien l'objet d'ajustements réguliers chez plusieurs membres de l'Union européenne. Alors que le Danemark la prévoit à 67 ans en ce moment le petit pays scandinave la repousse chaque cinq ans, ce qui projette une retraite à... 70 ans d'ici 2040. L'Hexagone n'est pas le seul à ajuster son tir en raison du vieillissement de la population, l'Espagne annoncant de son côté, alors que le brasier s'emparait de Paris, une entente "historique" avec les syndicats afin de sauver son système de pension. Mais rien à l'amiable n'était prévu en France où l'on redoutait une reprise de l'épisode des chemises jaunes qui avait mobilisé le pays avant la pandémie. 

 

Fragilisé par son geste en ce début de second mandat, le president Emmanuel Macron a fait de cette réforme une pierre angulaire de son quinquennat. Il parvenait ainsi à unir contre lui des partis aux antipodes de la politique française. La réforme prend place à la fin d'une pandémie qui chez certains a entrainé une ré-évaluation de l'équilibre travail-famille. 

 

Les positions peuvent paraitre d'autant plus ancrées que ce genre de réforme s'était buté à une importante résistance populaire dans le passé, forcant le gouvernement à faire marche arrière, chose que refuse Macron. Même au sein de son parti, on confère à Macron le titre de canard boiteux, et les risques et enjeux sont notables. "La crainte principale à present ce n'est pas la retraite, ou la réforme des pensions," note Philippe Chevrolet-Moreau de Sciences Po, c'est à propos de la démocratie elle-même." Surtout si Marine Le Pen peut profiter du chaos ambiant. 

 

TENSIONS OVER TAIWAN

 

Relations between mainland China and Taiwan can be rocky but never dull, like riding a roller coaster of emotions. Up one day down the next. After a US delegation ratcheted tensions by visiting the island off the coast of China earlier this year, another visit sought to smoothen ties between Beijing and Taipei, though not officially. 

 

Former Taiwan president Ma Ying-jeou's visit to China in March was historic in that it was the first by a former or current Taiwanese leader to visit the mainland since the end of the civil war when the government of the defeated Republic of China fled to the island just over 125 km off its shores in 1949. 

 

The visit by a representative of the opposition Kuomintang didn't have the blessing of Taiwan's ruling Democratic Progressive Party, which wondered why it would take place after Beijing had dealt Taiwan a recent diplomatic blow. 

 

Days earlier Honduras had broken ties with Taiwan after cosying up to the mainland, another setback for Taiwan's global diplomatic race for recognition, being left with a dozen countries with which it has official diplomatic ties. Ma, whose KMT seeks closer ties with the mainland as opposed to the more nationalist ruling party, didn't meet with senior Chinese officials but carried nonetheless a message of peace amid growing tensions over the Taiwan strait. 

 

In February a US delegation sparked an outcry when it visited the island. As with Hong Kong, the US has a very particular relation with Taiwan, laced with diplomatic ambiguity.  "We sincerely hope the two sides will work together to pursue peace, avoid war, and strive to revitalize China," said Ma, adding people on both sides of the strait shared the same ancestor.  

 

While Taiwan seeks more diplomatic ties with countries it is losing to Beijing's global push to isolate it, it is also seeking more visitors after years of strict pandemic restrictions. This year in fact it said it would pay for travellers to visit, trying to allay fears over regional tensions. But tensions certainly remain. 

 

China launched a new series of military exercises this week after Taiwan's nationalist president Tsai ing-wen met with US House Speaker Kevin McCarthy during her recent US visit, after threatening it would react to the get together. A visit to Taiwan by McCarthy and then House speaker Nancy Pelosi last year had infuriated Beijing, increasing an already tense environment. Water and air drills disrupted commercial traffic for days. 

 

Washington only saw in the latest threat an attempt by China to create a "pretext to overreact", in an area where overreactions have dangerous ramifications. In response to the meeting Beijing sent warships and jets as a show of force in the Taiwan strait. Ing wen's overseas tour included meetings with the leaders of Guatemala and Belize, neighbors of Honduras who are still supportive of Taipei, the visit reflecting concerns about China's increasing efforts to isolate the island.

CHEMIN DE FOI

 

 

Les vendeurs de rameaux font de bonnes affaires à l'extérieur de l'église de St Augustin, un des bâtiments les plus anciens du quartier intramuros de Manille remontant à la présence espagnole. Plus au nord de la ville, les fidèles s'arrachent les cierges ficelés comme des bouquets de cire à l'extérieur de la basilique du Nazarène noir, où les sièges sont remplis même un lundi, des contrôles tentant de gérer les entrées en cette période d'effervescence catholique. 

 

Les rues menant au sanctuaire grouillent de vendeurs qui proposent des objets religieux de tout genre dont des T-shirts de Jésus Christ. La semaine sainte fait grimper la fièvre de la ferveur catholique aux Philippines, et l'expression de cette foi peut prendre une nature plutôt extrême. 

 

A l'extérieur de la cathédrale de Manille dans la vieille partie emmurée de la ville, une cérémonie plutôt violente crée un attroupement de petits et vieux, touristes et locaux. Des hommes au visage couvert et au torse nu se flagellent avec des fouets de lames qui en peu de temps percent la chair. Pour ceux dont l'épiderme tient bon sous l'assaut d'un cliquetis infernal, un bourreau tatoué passe et de toute ses forces frappe le fidèle d'un coup de fouet qui le fait gémir. 

 

Alors que le rouge écarlate gicle sous le soleil de plomb des membres de la troupe passent pour verser un produit qui empêchera les infections. "Ils font ça un peu plus au nord mais je pense que c'est la première fois que ça a lieu à Manille, note un spectateur jeune qui montre ses propres clichés sur téléphone portable de cérémonies antérieures où un groupe similaire de martyrs avait produit un spectacle alors qu'ils étaient casqués. 

 

C'est un peu hard core la semaine sainte." Plus près des marches du lieu de culte un homme se prosterne sur une croix gigantesque. Il portera lui aussi bientôt la signature du fouet. Les guides notent que la saison est bonne pour éviter les typhons, mais cette semaine est à éviter en raison des visiteurs religieux qui envahissent la ville comme nombre de horde avant eux, des Espagnols aux Américains en passant par les Japonais, qui y ont laissé un souvenir plutôt pénible. 

 

Plusieurs hotels affichent complet même si c'est l'été austral et de nombreuses personnes et étudiants sont en vacance. Le pays est le seul qui soit chrétien, à 90%, en Asie, dont 80% catholique, autre héritage espagnol. Comme dans d'autres pays modestes convertis au christianisme comme Haiti, la religion y trouve une place démesurée pour le 21e siècle, à y voir les noms donnés aux autobus Jeepneys qui sillonnent la capitale, souvent couverts d'objets religieux, tandis que les traversiers aiment commencer leur voyage par une prière. 

 

Comme s'il fallait une autre raison pour empirer la circulation dans cette mégalopole grouillante d'autos, des processions religieuses forment souvent des embouteillages. N'aidant pas, les autorités ferment le réseau de train léger lors des jours précédant Pâques, en cette année où les foules sont nombreuses car enfin libérées des restrictions de la pandémie. 

 

Le président Marcos lui-même prend des jours de congé pour méditer, encourageant les fidèles à "diriger nos pensées et nos actions davantage vers la résurrection du Christ et la victoire que ceci nous apporte tous les jours," un discours qu'on peinerait à retrouver en occident. 

 

Pourtant même ici le déclin de la religion est palpable et toutes ces cérémonies pourraient disparaitre, certaines le font déjà, écrit Rigoberto Tiglao dans le Manila Times. Les églises se vident, la semaine sainte n'est plus ce qu'elle était, certains commerces restant ouverts entre le vendredi saint et Pâques. "Nous sommes entrés dans un monde laïc, conclut Tiglao, est il n'y a pas le moyen de retourner en arrière." Pourtant les rues sont vides en ce vendredi saint, sauf dans la vieille ville où des centaines suivent le chemin de la croix sur l'avenue du General Luna entre l'église de St Augustin et la cathédrale. 

 

 

HO HUM THE KING

 

Six months after the passing of Queen Elizabeth and as the new monarch is about to formally take the throne, the king's subjects seem little amused by the upcoming coronation, polls suggest, and some have used the royal transition to justify taking their distances from the British crown. 

 

In Quebec members of the National Assembly are no longer required to swear allegiance to the sovereign in order to take their seats. In December the province, where the royals are arguably the least popular, tabled a bill that made it optional to pledge the oath of allegiance, to the great satisfaction of sovereigntists which considered the act an abomination . 

 

“This is a fine moment for democracy,” said PQ leader Paul St Pierre Plamondon at the time. But the move left law experts scratching their heads. “Quebec is basically acting…  as if it is a sovereign government and is claiming it can do whatever it wants regardless of what’s in the Canadian constitution,” told CBC law professor Errol Mendes. But Quebec has not been alone. 

 

In nearby Ontario a motion to scrap the oath in a small town was brought forward, though it was not seconded, quickly putting an end to the issue before it started a formal debate. This saved the province a huge legislative head ache considering the implication it would have had to its municipal act, but the debate is nonetheless ongoing not only in Canada but in much of the Commonwealth. 

 

“I think there are those that are fully in favor of the royalty and colonialism and then there are those that are not,” said Prescott mayor Gauri Shankar, where the Ontario motion was briefly introduced. And this could speak for all Canadians. 

 

In a recent poll only 13% of people said they felt a connection to the monarchy, compared to 81% who did not. Few seemed interested to follow the upcoming coronation of Charles III. In fact 56% thought it was time to reconsider the country’s ties to the monarchy. 

 

While not every country is thinking to go the way of Barbados and abandon the crown, quite a few are, according to royal expert Richard Fitzwilliams, who told the Express, as Commonwealth Day was marked, that independence "may very well happen" to a number of countries among the 14 that have Charles III as head of state, from Antigua to the Bahamas and New Zealand. 

 

While moving away from the crown wasn't a priority, former prime minister Jacinda Ardern said it seemed to be inevitable down the road, eventually in that country. Fitzwilliams noted that in some cases doing so would be more difficult than in others. "Sometimes it's a simple vote," he noted, but added "in Barbados they didn't even have a vote. In New Zealand you need a referendum. In Canada and Australia it's more complicated" with a certain number of provinces needing to agree to it. The transition is taking place when some, even and perhaps especially in the UK itself, think the money for the coronation would best be spent elsewhere at a time of raging inflation.

 

 

 

LE CRI DES FILLES

 

A l'avant-centre des plus importantes manifestations en Iran depuis des années, femmes et filles sont-elles victimes de représailles pour leur geste? L'empoisonne-ment soupçonné de nombre de jeunes étudiantes ces derniers mois dans plus de 200 établissements du pays fait scandale autant au coeur de la république islamique qu'à l'international, où plusieurs ont fait appel à une enquête sur les incidents. 

 

Les auteurs de ces actes restent inconnus, laissant place à une multiplication de théories et à une augmentation des tensions dans une rue pas encore toute à fait remise des manifestations de l'automne. 

 

Les écoles pour filles sont majoritairement ciblées par ces cas suspects, qui ont été rapportés pour la première fois dans la ville sainte de Qom en novembre, alors que le mouvement protestataire battait encore son plein suite à la mort de Mahsa Amini. 

 

Alors que la république islamique ne s'est jamais opposée à l'éducation des jeunes filles, celles-ci sont souvent ciblées par des éléments fondamentalistes du monde islamique, de l'Afghanistan à certaines régions d'Afrique. Téhéran avait notamment fait appel à la réouverture des écoles en Afghanistan, où elles ont été fermées par le régime taliban. Des gestes de soutien de femmes afghanes ont également été notés pendant les manifestations iraniennes de l'automne. 

 

Mais ce genre d'attaque n'a pas épargné l'Iran non plus, notamment à Isfahan en 2014 lorsque des extrémistes ont attaqué des femmes armés d'acide pour condamner leur tenue vestimentaire. Les incidents à Qom ont l'objectif de cibler l'instruction des filles, déplorait lui-même le vice ministre de la santé Younes Panahi. "Certaines personnes veulent que toutes les écoles, spécialement celles des filles, soient fermées," dit-il. 

 

Mais le régime d'ordre général ne se gêne pas de pointer du doigt des acteurs "externes", ces anciens bouc émissaires. Ce n'est qu'après le tollé suscité à l'international que le procureur général en Iran a fait appel à une enquête sur les incidents. Le ministre de l'intérieur Ahmad Vahidi avait d'ailleurs suggéré que la multiplication des incidents se devait au stress et à l'inquiétude générés par les premiers cas d'empoisonnement au gaz, qui ont touché des milliers d'étudiantes depuis l'automne. 

 

Quoiqu'il en soit, le dirigeant suprême Ali Khamenei a lui-même qualifié ces incidents d'"impardonnables" ajoutant qu'il n'y aurait aucune pitié envers les coupables, alors que de nouvelles manifestations étaient prévues, notamment par des parents de moins en moins enclins à laisser leurs filles se rendre à l'école. Le gouvernement a ces derniers temps tenté de calmer le jeu quelque peu, procédant à plusieurs arrestations et remettant en liberté des milliers d'individus, surtout des femmes, incarcérés lors des manifestations, un geste pas sûr de suffire cependant. 

 

Des militants ont dénoncé ce genre d'amnistie présidentielle à titre de tentative de redorer l'image du régime, rappelant que de nombreux activistes demeurent derrière les barreaux. Plusieurs manifes-tants sont de l'avis que seul un groupe avec l'appui du régime serait capable de tels actes. A l'occasion des célébration du nouvel an persan, certains groupes ont profité des rassemblements publics pour manifester contre le pouvoir, des femmes étant montrées dans certaines vidéos brûlant leur voile au sein de marches faisant appel à la "liberté" dans plusieurs villes du pays.

 

 

DEMOCRACY ALERT

 

 

The multilingual white and blue sign at the border crossing of Wagah between Pakistan and India is formal: "The largest democracy in the world welcomes you." But some observers are increasingly worried about recent developments in one institution serving as a building block of any blooming democracy: its press. Concerns over declining media freedoms under the current government have been growing over the years but have been especially highlighted after the tax inspection raid of the BBC offices in February. 

 

Bureaus in the capital Delhi and financial hub Mumbai were visited by dozens of tax officials who asked staff to step away from their computers and hand over their phones after what officials said were failures by the British media giant to respond to requests to clarify its fiscal affairs. The BBC said it was cooperating in what officials are calling a  "survey" and would meantime continue to report "without fear or favour". 

 

This is hardly the first raid of this kind to hit media based in India, something observers say serves as a form of intimidation tactic against outlets which have criticized the current government. And this the BBC certainly did when it recently aired a two-part documentary looking into prime minister Narendra Modi's role in sectarian riots in his home state of Gujarat twenty years ago, at the time he served as chief state minister. 

 

The documentary didn't even air in India but was accused by officials of being "biased" and "politics by other means." With elections looming in India next year Modi can still count of high approval ratings but the documentary touched a nerve to the point it was banned from social media and from being played in India, an attempt to do so resulting in the detention of a number of students. Students aren't the only ones being detained. 

 

The Committee to Project Journalists reported seven journalists imprisoned in its latest annual India census. It charged: “Indian authorities have used tax investigations as a pretext to target critical news outlets before, and must cease harassing BBC employees immediately, in line with the values of freedom that should be espoused in the world’s largest democracy.” The Indian government had ordered YouTube and Twitter to take down links sharing the first episode. 

 

Reporters Sans Frontieres said the raids had "all the hallmarks of a reprisal for the release of a documentary critical of Prime Minister Narendra Modi". But while the BBC was accused of violating “transfer pricing rules” and accused of “diversion of profits" a spokesman of the ruling Bharatiya Janata Party stated rather bluntly: “India is a country which gives an opportunity to every organisation... as long as you don't spew venom.” RSF says the raid is sadly a sign of the times, coming "when independent media are being hounded more and more, and when pluralism is shrinking in India due to increased media concentration." 

 

It cited other cases of raids targeting various outlets, but also human rights groups critical of the government, actions often ending without charges. Two years ago a massive raid of Dainik Bhaskar newspaper followed a report which questioned the government’s handling of the Covid-19 pandemic. 

 

The authorities also raided Newslaundry and Newsclick in 2021 following critical coverage of the government. And critics say that when the government isn't using tax inspectors to send a message, it is cutting some of its advertising spending, which some organizations rely on to keep operating. Officials point out however the government isn't in the business of funding the media. The Editors Guild of India said the BBC raids were just another case of "government agencies being used to intimidate and harass news organizations" citing four trumped up tax inspections in 2021 alone. 

 

And the overall media landscape in India has been slipping, the country's ranking in the Press Freedom Index dropping to 150th place last year from 140th when Modi took over as prime minister. Not much higher in the list is neighbor and longtime rival Pakistan, ranked 157th, and embroiled in controversy  over its bans to the airing of speeches by former PM and possibly leader in waiting Imran Khan. The country's media regulator has accused him of attacking the state’s institutions and promoting hatred, while supporters and observers see an attack by the government on democracy. 

 

The move by the Pakistan Electronic Media Regulatory Authority means the country is “fast descending into darkness,” told Al-Jazeera Hammad Azhar, who belongs to Khan’s Pakistan Tahreek-e-Insaf party. “This [ban on Khan’s speeches] is not only unconstitutional as it goes against freedom of expression … There cannot be a blanket ban on speeches of politicians. O

 

Other than questions of legality, it is also extremely anti-democratic in nature." Press groups were also calling for a full investigation after Pakistan's first transgender anchor was shot outside her home recently. There's a role for another major institution, the judiciary, argues lawyer Apar Gupta in the Hindu newspaper. "The Supreme Court needs to revive and apply the doctrine of “effect and consequence” to consider a broader canvas of executive actions that will shape the practices of our criminal courts," he writes. "For instance, in the BBC case, a relevant fact for a court to determine is not limited to allegations of tax evasion but whether the scrutiny is prompted by a documentary that is critical of the Prime Minister. Today, for a free and fair press, not only journalists but even our courts need to act without fear or favour."

 

 

THE ODD COUPLES

 

They spy on them, seek to influence their elections, sometimes refuse to pick up the phone when they call... and are major trading partners. The relationship between North America and China is an odd one to say the least, tensions rising as the middle power seeks to exert more global influence, reaching into Canada's ballot box. This according to intelligence leaked to the media which revealed a campaign by Beijing to prevent both a Conservative win in 2021, the party having a number of candidates viewed as hostile to China, and a Liberal majority, seeking to keep the country divided and led by a weaker government. 

 

A parliamen-tary committee already looking into Chinese meddling in the 2019 election expanded hearings to look into 2021 as well amid calls for an inquiry. The report was leaked as US and Canadian militaries turned their eyes to the skies after downing a Chinese spy balloon, leading to the downing of three other non identified objects over North American skies in the days following, though none were said of being related to the balloon. 

 

China severed some lines of commu-nication, protesting the destruction of what it claimed was a weather balloon but the US insisted was an airship with spying capabilities. Relations between the North American capitals and Beijing have been tested over the years, over issues such as the treatment of Uyghurs, the house arrest of Huawei executive Meng Wanzhou and following the recent visit of US officials to Taiwan, prompting a new round of tensions between the island nation and the mainland. 

 

But trade has been more affected by supply chain issues linked to the pandemic than politics. The pandemic had already prompted some North American companies to repatriate some production home, notably after the PPE shortages. While heightened geopolitical ten-sions - especially around support to Russia and threats to Taiwan - could spell more trouble ahead, there was an encouraging sign of détente when US Sec. of state Antony Blinken met with China's top diplomat, Wang Yi, in a first face to face engagement since the balloon incident, held on the sidelines of the Munich security conference. That incident had cancelled plans for a Blinken visit to China. He expressed disappointment the Chinese military had refused to take calls from US counterparts after the balloon was brought down. 

 

In Munich the US made it clear it "will not stand for any violation of our sovereignty," terms China uses itself with regards to Taiwan. Washington says the incident exposed a Chinese program which "intruded into the airspace of over 40 countries across 5 continents," according to spokesman Ned Price. The conference mostly focused on Ukraine and China's position weighed heavily as allies were concerned Beijing could be on the verge of assisting Russia with lethal weapons, something which would in the eyes of the alliance bring serious "consequences." 

 

In Washington meanwhile a bipartisan select committee was looking into everything from the balloon incident to data collection using popular social media app Tiktok, now banned from government phones. While trade has gone on, U.S. and European multinational firms have become more cautious about their capital investments in China due to geopolitical concerns, according to a risk consultancy IMA Asia. This at a time the Joe Biden White House is reviewing penalties imposed under former President Donald Trump, who levied tariffs on Chinese goods to bolster U.S.-made goods, a trade war which has also made relations edgier. 

 

While China's growth has slowed to around 3% more recently and trade tensions continue, IMA's Richard Martin said investors would be foolish to shun the market altogether, especially as it reopens after dropping its zero-covid policy. “Yes, some companies will diversify, but they don’t want to diversify away from the biggest growth market in the world,” he said. “Even at 3% or 4% growth, China will add more dollar value in the next five years than the United States. You can’t walk away from that.” 

 

Soon after the latest report of Chinese interference in Canadian elections, Canadian officials said Chinese buoys had also been located in the Arctic, which they said were probably monitoring sea traffic. But Beijing stresses that, while "misunderstandings" exist between Canada and China, "extensive common interests, and common grounds are far greater than disagreements," according to Chinese Vice Minister of Commerce Wang Shouwen. "The economic and trade cooperation between China and Canada has a solid foundation." 

 

In fact trade between China and Canada reached a record $100 billion in 2022, up by 16%. Canada's average trade growth with other countries was only 8.9%, but reached 10% with China, according to Wang. "Never-theless, we do not deny that there are still some areas of mutual incomprehension or even dissatisfaction between our two countries," Wang noted. Canada's poultry exports were impacted by China's bird flu fears while Ottawa excluded Huawei from its telecom market. 

 

Concerns about Huawei equipment and social media favorite Tiktok spying on unsuspecting users has shown the complexity of the relationship between the middle kingdom and its major Western trading partners, top Chinese companies being closely associated with the regime. This issue was raised in Munich as US officials accused Chinese state companies of providing assistance to Russia in recent weeks, an assistance Washington fears may only grow as the war drags on. 

 

It may take a while to align current political tensions with trade, according to Anastasia Ufimtseva of the Asia Pacific Foundation of Canada, but "potentially, in the future, we might observe the changes in trade." But for now it's apparently full steam ahead.

 

CAP SUR L'AFRIQUE

 

Inexistante au sein de la crise ukrainienne, la diplomatie russe est en pleine action sur le continent africain, où  Moscou tente d'étendre son influence dans le sillage du départ français. D'ailleurs peu après le passage du chef de la diplomatie russe Serguei Lavrov sur le continent le mois dernier, le Burkina Faso annonçait la fin des opérations militaires fran-çaises, précisant cependant qu'il n'était pas question de rompre les relations avec Paris. 

 

Il s'agissait de la deuxième visite de Lavrov sur le continent en autant de semaines, lui qui a également fait une tournée importante l'an dernier. Lors de son plus récent passage, la Russie se disait garantir une aide aux pays hôtes en matière de lutte au jihadisme, le groupe Wagner ayant dans plusieurs coins remplacé les soldats de l'armée française sur ce front. 

 

En visite au Mali, où un vent anti-francais vogue depuis quelques années et où Paris a retiré ses soldats, Lavrov a affirmé que "nous allons apporter notre assistance pour surmonter ces difficultés. Cela concerne la Guinée, le Burkina Faso et le Tchad, et en général la région sahélo-sahélienne et même les pays du Golfe de Guinée." 

 

Une longue liste pour un pays dépassé dans la seule campagne ukrainienne qu'il pensait remporter en quelques jours et qui marque son premier anniversaire. Le besoin en Afrique est d'autant plus criant qu'une nouvelle attaque contre une patrouille militaire "en mouvement" faisait plus de 50 victimes en une seule journée en février au Burkina Faso, près de la frontière malienne. 

 

Même suggestion de soutien russe en Mauritanie, un pays qui a cependant réussi à éviter les attaques jihadistes ces dernières années et qui s'est opposé à la guerre en Ukraine ainsi qu'à l'annexion des parties orientales par Moscou. Moscou se veut un contre poids à dans ordre mondial soi-disant bâti sur des "approches néocoloniales". 

 

A Bamako l'homologue et hôte malien a repoussé les critiques de ce virage russe. "Nous ne justifierons plus notre choix de partenaire, dit-il lors de la visite. La Russie est là à la demande du Mali et répond efficacement à nos besoins stratégiques". Pourtant certains observateurs notent que le pays ne réussit pas mieux sa lutte contre le jihadisme depuis l'apport de Moscou, qui y a transféré des avions militaires et des hélicoptères de combat ces dernières années. 

 

Des analyses estiment d'ailleurs que les pertes civiles ont été plus importantes en 2022 dans la lutte contre le jihadisme. Pourtant, fin février Ouaga affirmait à son tour vouloir "diversifier ses partenaires" contre le jihadisme, quelque mois après la visite du premier ministre à Moscou. Alors qu'Emmanuel Macron  entamait lui-même un voyage en Afrique et que Paris prévoyait redéployer ses effectifs au Niger, le secrétaire général des Nations unies Antonio Guterres soldait l'expérience du G5 pour assurer la sécurité comme un échec, prônant plutôt des opérations d'imposition de la paix et de lutte antiterroriste avec "un mandat du Conseil de sécurité". 

 

"L'Afrique a besoin de paix, dit-il devant l'assemblée de l'Union africaine, nous devons continuer de lutter pour la paix. Néanmoins pour parler sans détour les mécanismes de paix vacillent." Le G5 faisait selon lui figure de modèle de contributions volontaires qui "ont prouvé qu'elles ne sont pas capables de l'efficacité de ces forces". 

 

Entre temps la nouvelle orientation de la politique française sur le continent annonce la fin de la "nostalgie pour la Françafrique" et de la notion de "pré-carré" se disant considérer ces pays comme partenaires à part entière de l'hexagone et ne prévoyant plus que des bases militaires cogérées avec les pays hôtes. Paris prévoit une "diminution visible" des effectifs militaires mais un "effort accru" de formation et d'équipement.


LOW TURNOUT IN NIGERIA

 

Say what you will about Nigeria's chaos and many woes, about its violence-wracked regions and out of control corruption, about its pre-electoral and electoral violence, when the time came at the end of his second term, Muhammadu Buhari relinquished his presidential throne to give Africa's most populous country a chance to make its choice of new leader for the coming years. 

 

Not all of the continent's heads of state have resisted the temptation to extend their stay. It was all the more remarkable considering the former general had himself seized power in a coup decades ago before turning to politics. Perhaps his own removal following another coup was a good reason to steer the country away from military dictatorship and on the path of democracy. 

 

But not everyone is happy with the results and there is much to say about the state of the country following the last 8 years, and the lack of law and order in many parts of Nigeria remains daunting despite some efforts to push back against Boko Haram. These days violence and kidnappings remains commonplace in areas troubled by banditry, while corruption and unemployment will challenge his successor all over the map.   

 

With 37% of the vote, ruling party leader candidate Bola Tinubu, 70, bettered Atiku Abubakar of the People's Democratic Party and  Peter Obi from the lesser known Labour party, among the 18 candidates on the ballot. While the latter, powered by younger voters, failed to end the dominance of traditional parties since the end of the dictatorship, he did secure the vote in Lagos, where Tinubu was governor. 

 

The latter called on opponents to "team up together" after a troubled elections, and this they did but by calling for a rerun after issues experienced by new electoral machines used for the first time. 

 

The opposition claimed the vote was "heavily doctored and manipulated." While there were delays and some violence at a number of polling stations observers say it was poor planning and communication by the electoral commission that mostly hampered the vote. "The election fell well short of Nigerian citizens' expec-tations," stated a joint observer mission. But the commission insisted the vote was "free, fair and credible", ignoring calls for a new election. 

 

87 million people registered for the vote yet turnout was only 27%, the lowest since the end of military rule. On his fifth attempt to win the presidency and as one of the architects of the 1999 transition, Tenubu always felt it was "my turn" to take over the reins, a slogan used in a campaign where he touted his success developing Nigeria's largest city. 

 

"This is a shining moment in the life of any man and affirmation of our democratic existence," he said after being declared the winner. "I represent a promise and with your support, I know that promise will be fulfilled."  But some observers say Nigerians are left wondering if their vote can truly make a difference. 

 

"That is bad news for any democracy and reduces pressure on elected officials to deliver," political analyst Remi Adekoya told CNN. "The shambolic conduct of these elections in many places will not help that situation. Many Nigerians are even less likely to believe in the democratic process now."

 

 

ONE YEAR ON

 

One year after tanks rolled past abandoned border posts into Ukraine for what the Kremlin said was to be a short "special operation", both sides of the conflict are licking their wounds and gearing up for a new round of hostilities, Russia amassing thousands of hastily trained conscripts as Ukraine obtained a commitment for dozens of tanks but not the hoped for fighter jets. At least not yet. 

 

Both would require a rush training regimen, alarming as according to estimates nearly 300,000 troops have been killed or wounded so far. The two sides can count on outside support in a conflict that has left few countries untouched. While Ukraine has been able to rely on support from NATO, Russia has been receiving military aid from Iran, China and even North Korea. 

 

But will this lead to a wider war? This was the concern of UN Secretary General Antonio Guterres days after former Russian president Dmitry Medmedev warned the latest supply of advanced military aid to Ukraine will only trigger more retaliatory strikes from Russia, not ruling out nuclear weapons if necessary. 

 

"We don't set ourselves any limits and, depending on the nature of the threats, we're ready to use all types of weapons, in accordance with our doctrinal documents, including the fundamentals of nuclear deterrence," he warned. 

 

A widening war was certainly the fear when Russian missiles targeting Ukraine flew over Moldova as the country faced a political crisis which saw its PM step down and government collapse. Days before Ukrainian President Volodymyr Zelensky warned Moscow would seek to destabilize the country which includes a separatist pro-Russian enclave. 

 

Outgoing Western PM Natalia Gavrilita  said Moldova was struggling with multiple crises caused by the war next door. Was this going to create cracks in an alliance already tested by Turkiye's reluctance to allow Sweden into NATO? While the US was providing another $2.1 bil. in financial aid, NATO countries struggled to provide their ally with enough ammunition as both sides were readying for a new Russian offensive some say has already begun. 

 

In  a snap visit to the UK Zelensky urged MPs to provide jet fighters, calling them "wings for freedom," terms to drive in the message his country was waging the fight of the free world against Russian aggression. "I trust this symbol will help us for our next coalition," he said in London. "A coalition of the planes." 

 

In Brussels he said he had obtained assurances some countries would provide fighter jets. But critics fear this may draw other countries and NATO further into the war. Russia warned sending Ukraine fighter jets would generate "a response." 

 

Any peace overture seemed a long way off. For the Kremlin peace talks start with Ukraine's recognition of the "new territorial reality" of annexed areas, a non starter for Kyiv. Last weekend the owner of private military group Wagner, Yevgeny Prigozhin, opined it could take up to two years for Russia to secure control of its eastern conquests, more if it decided to push further. 

 

Former diplomat Gérard Araud says it may amount to a Korean-like outcome, with no peace agreement but a ceasefire, eventually, and lasting tensions between the neighbors. In the meantime, supporters this weekend were calling for long-term support to Ukraine, including more weapons, the UK in particular vowing to "double down" its assistance.

 

AIDER HAITI

 

Quatre mois après l'appel du premier ministre haïtien en faveur de l'intervention d'une force internationale afin de stabiliser son pays et de combattre de fléau des gangs de rue, celle-ci tarde encore à se matérialiser malgré des déclarations de soutien de certains pays, dont la Jamaïque, qui se dit prête à participer à une telle mission. 

 

D'autres pays avec plus de moyens sont plus réticents, dont le Canada, qui estime que ce genre d'intervention a eu des conséquences plutôt fâcheuses dans le passé. Selon l'ambassadeur du Canada aux Nations unies, Bob Rae: "Il faut en faire plus (pour soutenir Haïti), cela est clair. Mais nous devons aussi faire les choses différemment que dans le passé, dit-il au Conseil de sécurité. Nous devons tirer les enseignements des impor-tantes interventions militaires du passé, parce qu'elles n'ont en fait pas réussi à apporter une stabilité à long terme aux Haïtiens." 

 

La solution doit être interne et haïtienne, dit-il, mais en ce moment le paysage interne est celui du déchirement sanglant de gangs de rue qui font la loin dans leur fief, et tentent d'étendre leur présence dans celui de leurs rivaux, plongeant la population dans la terreur. 

 

Ottawa opte pour l'instant d'intervenir en imposant des sanctions contre des personnalités accusées de soutenir les gangs, tout en apportant un soutien logistique à la force policière. 

 

Cette dernière vit sous le même règne de terreur, ayant perdu non moins de 78 agents depuis le début du mandat du premier ministre Ariel Henry, une douzaine le mois dernier, le plus meurtrier jusqu'à maintenant. 

 

Ce soutien matériel a notamment pris la forme du survol temporaire d'un avion Aurora CP-140, ordinairement en patrouille au-dessus de la mer des Caraïbes mais plus récemment déployé dans le ciel de Port-au-Prince pour suivre les activitiés des gangs qui ne contrôlent plus seulement les zones historiquement difficiles de la capitale, comme Cité Soleil, mais qui ont étendu leur empire aux portes de quartiers jadis épargnés et mieux nantis, comme Pétionville. 

 

C'est là d'ailleurs où a eu lieu une des plus violentes attaques contre la police, causant la mort de quatre agents lors d'une ambuscade. Un journaliste écrira: "Ce drame met à nu la situation inquiétante qui prévaut dans un pays gangréné par les gangs." 

 

L'aéronef canadien avait pour objectif the fournir "une capacité de renseignement, de surveillance et de reconnaissance pour renforcer les efforts visant à établir et à maintenir la paix et la sécurité pour le peuple haïtien," selon le gouvernment canadien, qui allait analyser ses images pour voir quelle assistance supplémentaire il allait pouvoir apporter. 

 

Un appui au sol est également nécessaire afin de venir en aide à ces forces policières moins bien armées et franchement démoralisées par leurs pertes récentes, non seulement à Port-au-Prince, mais ailleurs au pays, où de nombreuses zones échappent au contrôle gouvernemental. Selon ce même gouvernement canadien, qui décourage tout déplacement vers ce pays où de nombreux actes de violence et d'enlèvements ont eu lieu et proie à de sévères pénuries de produits de première nécessité tels que le carburant, l'eau potable et la nourriture, les policiers ne sont pas toujours en mesure d'intervenir dans plusieurs quartiers. 

 

Tel est le sort de la perle des Antilles deux ans après l'assassinat de son président, dont le successeur n'a pas obtenu l'appui de la population, laissant en place un vide politique qui a eu les conséquences désastreuses que l'on connait. Cette semaine  Ottawa promettait $12 millions en aide humanitaire ainsi qu'un navire pour patrouiller la côte.


OTHER ENERGY CRISES

 

While Europe has been lucky enough to avoid an energy crisis this winter despite Russia's squeeze, in part thanks to milder temperatures, other parts of the world haven't been so lucky, and some, far from the European battle front, even blame the Ukrainian conflict for their woes. Pakistan's crisis is months old after a year the country reduced its work week to conserve energy. 

 

It kicked off 2023 with a new energy conservation plan ordering all markets to close by 8:30 pm and restaurants by 10 pm. Federal departments were also ordered to reduce their energy consumption by 30%. The crisis has caused blackouts nationwide and is due to the country's heavy dependence on fuel imports at a time of high (28%) inflation leaving its currency in free fall. Squabbling with the International Monetary Fund has also delayed a much-needed $1.1 bil. bailout adding pressure as the country's parties remain locked in a fierce political battle. 

 

What some are calling the worst economic crisis in the country since partition has left millions lining up for gas and food handouts and the nation itself on the brink of bankruptcy. Halfway around the world South Africa's energy crisis prompted Pretoria to declare a national state of disaster to tackle crippling blackouts. But critics say this will only open the door to a spending free for all. 

 

The crisis there is even older, going back to 2008 when the country instituted rolling power outages to protect the grid as state utility company Eskom remained unable to create enough energy to meet the country's growing demand. The crisis has electoral implications ahead of next year's presidential elections. It is estimated the country's growth will be trimmed by 2% this year because of the failure to provide enough juice nationally. 

 

In addition to South Africa other nations of the continent have been struck by energy shortages, from Libya to Kenya and Zimbabwe. In fact the African Development bank stated that more than 640 million of the continent’s 1.4 billion people don’t have electricity despite efforts in countries such as Zimbabwe and Egypt and researchers warned “fewer than 40% of African countries will reach universal access to electricity by 2050”.  

 

Shortages have not spared the Americas, Haiti in particular, where recently Electricite de Haiti justified its drastic rationing of electricity and total blackout in certain areas of the country due to "the drop in the level of Lake Péligre due to the dry season, the fuel crisis aggravated by the control of strategic areas by armed gangs and technical problems of a structural nature requiring major invest-ments..." 

 

The country has been thrown into chaos following the assassination of its president in 2021, leaving large sections of the capital under the control of gangs waging bloody warfare. But the blackouts precede the assassination and have been around for many years in this other country dependent on fuel imports and unable to pay for them. Natural disasters in time only weakened an already inefficient and fragile national power grid. 

 

Only about a quarter of the population had power before the latest crisis, and not always for an entire day, access clearly distinguishing the haves from the have nots. Years ago Jovenel Moise, the president who was assassinated, optimistically pledged to bring “24 hours around the clock” electrical service to his citizens. 

 

Instead the blackouts became a symbol of a dysfunctional government. Not only that, "for many Haitians, blackouts do not just signal a political crisis — they also symbolize feelings of their loss of political power," argued Greg Beckett, Assistant Professor of Anthropology, Western University. "In that sense, blackouts are not just the result of a weak government. They are a symptom of a deeper crisis of sovereignty as the Haitian people continue to struggle, still, for democracy, autonomy and self-determination." 

 

In the internet age, blackouts leave millions without power and unempow-ered. Another country with enduring power woes, Egypt has been struggling for years, president Abdel Fattah el-Sisi calling his country's crisis nearly a decade ago a "battle for our existence." A struggle which has not spared a country which is notoriously oil-rich: Nigeria, which the World Bank said a few years ago was losing about $28 billion, or 2% of its GDP, due to power outages.  

 

A recent report by the International Energy Agency says Nigeria’s access to electricity is affected by  a lack of power generation and transmission capacity and hampered by frequent grid collapses.  “Nigeria’s power grid collapsed seven times from January through to September 2022," the report said. "This is higher than in 2020 and 2021 when there were four grid collapses each year according to the Nigerian Electricity Regulatory Commission (NERC)." 

 

Still that represented "some improvement" compared to previous years, where the total "averaged 13 collapses per year (with a peak of 28 in 2016)." Lack of generation and higher demand are causing  the crisis, and the latter will keep climbing after the slowdown of the pandemic, not only in Nigeria but across the continent. 

 

According to the IEA electricity demand growth on the continent is expected to rebound in 2023 to over 3%, followed by an average of 4.5% regional growth for 2024 and 2025, and natural gas will be the top source of energy. But will there be enough of it? In Europe, a bit of decent weather and a little sacrifice can avert a major energy crisis, not so in so many countries around the world dealing with much deeper issues.

 

 

SO FAR SO GOOD

 

As the war dragged on and the winter neared, Europe dreaded the scramble for electricity across the energy squeezed continent and feared long cold nights in the dark. 

 

To avoid such chilling fate public buildings cut their lighting and people changed their habits, but helping tremendously was also a weather remaining on the mild side, leaving ski hill operators furious but communities able to manage curtailing their use of power and avoiding the feared apocalypse, at least so far.  This may have averted a true energy crisis until now, but for how long can we expect mother nature to cooperate? 

 

Indeed Europe has been able to count its blessings as a warm fall led to a mild start to the cold season, weather stations across the continent registering record high temperatures that have kept energy use low and even trimmed prices. As a result, according to data from smart thermometer company Tado, Europeans waited later into the fall to turn up the heat, mostly doing so at the end of November rather than the beginning, when they usually do. German public  authorities also kept office temperatures lower, at some 19 degrees C. 

 

Such efforts across the board left a nation once paralyzed by the fear of freezing this winter confident it could see through the remaining months. "With savings, gas inflows, good storage levels, we are very, very optimistic that we will no longer have to worry about a gas shortage this winter," said German network regulator Klaus Mueller. 

 

Not bad on a continent that imports 80% of its gas. Even countries notoriously dependent on Russian gas, such as Moldova, managed little energetic exploits. A  short-term energy deal enabled the nation of 2.6 million to cut, not just its consumption but its reliance on Russian imports, by buying 100 million cubic metres of gas from a domestic supplier. "Since last year, we have promised to make reserves and find an alternative to stop being dependent on a single source. I managed to do it," boasted Deputy Prime Minister Andrei Spinu in December. 

 

This combination of consumption cuts, alternative solutions and higher temperatures drove down demand and, ultimately, the price, of natural gas, to about 113$ per megawatt hour, the lowest level since the beginning of the war. The lower demand also enabled nations to stock up and fill their storage facilities, enabling them to look at next winter. "We have to start thinking about 2023/24," tweeted German network regulator Klaus Mueller. "We have to keep saving gas, being more energy efficient, build out renewables and fill storage." 

 

This is removing a key weapon Russia was counting on in its arsenal. Certainly prices remain high, and Europe may still lack the reserves it will need in case of a bad winter next year, but meanwhile observers say the continent's fortunes may be changing to the point of being able to void a recession in 2023 as the feared energy crisis gives way to more optimistic scenarios. “The stressors that caused the energy crisis of 2022 are all relaxing at the same time,” Lion Hirth of the Hertie School told the Economist. 

 

But the winter is not over, and Finnish leader Sanna Marin reminded participants at a Davos World Economic Forum session of her neighbor's ongoing threats. "The war affects Europe in very concrete ways. We are not only in the war in Ukraine but also in an energy war in Europe," she said. "Russia is using energy as a tool, as a weapon against Europe and it tries to diminish our support for Ukraine." By many early accounts, Russia has failed. "The speed with which Europe was able to find alternative sources of energy and succeed in weaning itself off Russian imports has surprised many, most of all Russian leaders," argued Ariel Cohen, a Senior Fellow at the Atlantic Council. "It is unlikely that European leaders will not repeat the mistake of relying on Russia; as inflation decreases in the West and Europe readjusts its energy policy, the sanctions imposed on Russia will only become more severe and more damaging." 

 

Russia has been able to find partners to support it, but China and India have been able to obtain price discounts that won't do Moscow's bottom line much favors, he notes. "By December 2022, Russia witnessed revenue from fossil fuel exports slump to its lowest level since the invasion in February." 

 

Still Moscow has managed to mitigate its trade losses with the West and may be planning a new major offensive for the spring. Meanwhile the US became a larger gas supplier than Russia in Europe, leaving Washington to deepen cooperation with the old continent both militarily and energetically. Others concur Europe's switch to alternative resources have made Putin's attempt to use energy as a weapon and blackmailing Europe result in failures. 

 

"Now, as we approach the one-year anniversary of Putin’s invasion, it is apparent that Russia has permanently forfeited its erstwhile economic might in the global marketplace," argued Jeffrey Sonnenfeld, of the Yale School of Management, and  Steven Tian of the Yale Chief Executive Leadership Institute. "Thanks to an unseasonably warm winter in Europe, Putin’s moment of maximum leverage has passed uneventfully. The biggest victim of Putin’s gas gambit was Russia itself. Putin’s natural gas leverage is now nonexistent, as the world—and, most importantly, Europe—no longer needs Russian gas." 

 

But it needs tanks to ward off future offensives in Ukraine, as the latest military debates in the alliance have shown, and the Kremlin is more determined than ever to throw everything it can to hang on to the areas of Ukraine it controls, possibly looking ahead to next winter.

 

UN RETRAIT DANS LA DIGNITÉ

 

Il y a des dirigeants qui s'accrochent au pouvoir à tout prix, et ceux qui l'abandonnent le moment venu. Rares sont ceux qui quittent leur poste volontairement avant le temps, mais à l'âge de 42 ans, Jacinda Ardern estimait que son heure était venue après six années difficiles au poste de première ministre de Nouvelle-Zélande, marquées par des hauts, la naissance de sa fille, et des bas, de la pandémie aux tragédies qui ont ébranlé ses concitoyens. 

 

"Je suis humain. Les politiciens sont humains, dit-elle. On donne tout ce qu'on peut aussi longtemps qu'on le peut, et puis c'est le temps (de quitter). Et pour moi, le temps est venu." Les ravages de la pandémie avaient été évités, mais à quel prix, le pays fermant frontière et commerces pendant de longs mois, lui attirant la fougue d'opposants, tandis que l'inflation minait ses objectifs de combattre la pauvreté et de bâtir des logements abordables. 

 

Résultat, celle qui avait été ré-élue avec 49% des intentions de vote en 2020, le taux le plus important en 50 ans, tirait de l'arrière dans les sondages, un défi qui devient celui de son successeur alors que le pays se dirige vers de nouvelles urnes en octobre. L'architecte de la lutte contre la pandémie, Chris Hipkins, portera l'étendard du parti travailliste contre les conservateurs du National. 

 

Certains voient dans ce départ le triste sort de dirigeants à tous les niveaux, mais surtout des femmes, de plus en plus dans la ligne de tir. "Elle méritait tellement mieux", se désolait l'acteur Sam Neill, condamnant les attaques de misogynes et de brutes à l'égard d'un "grand dirigeant" à une époque où les politiciens peuvent se retrouver agressés physiquement ou au travers des médias sociaux. 

 

C'est notamment le cas de jeunes politiciens, souvent des femmes, qui font face à des actes d'agression sur internet. Le gouvernement de cette autre jeune femme d'état, la filandaise Sanna Marin, 37 ans, a notamment été visé sans relâche par "un niveau élevé de messages abusifs" selon le centre de communication de l'Otan. Selon un rapport de 2021 les femmes qui étaient à la tête de divers ministères étaient visées par "des abus misogynes qui attaquaient leurs valeurs, ridiculisaient leurs prises de décisions et remettaient en question leur aptitude à diriger".  

 

Marin, est devenue première ministre à l'âge de 34 ans, la plus jeune à obtenir un tel poste. Selon des études ce genre d'attaque décourage souvent les femmes à participer à la politique. Est-ce qui a finalement fait déborder le vase à Wellington après l'attaque de la mosquée de Christchurch et l'explosion volcanique de White Island? 

 

"Il y a eu beaucoup de misogynie à son égard... des commentaires sur son sexe, son âge et des commentaires sur son partenaire," résume Lara Greaves de l'université de Auckland. Hipkins a immédiatement déploré ce genre d'attaque. "Il y a eu une escalade de vitriol, dit-il, et certains politiciens en ont fait l'objet plutôt que d'autres... (Ardern) a été la cible de comportements absolument intolérables et inacceptables."   


THIRTY YEARS ON

 

Nearly thirty years after the signature of the Oslo accord which promised peace in the Middle East, the region remains as troubled by clashes and violence as ever  as Israel pursues an anti-terrorism campaign meant to end militant attacks, while  a hard line government takes over in the Holy land. 

 

Before the end of January some three dozen Palestintians had been felled by Israeli forces in the West Bank, a fifth of last year's total, as Israeli forces conducted repeated raids to prevent attacks against civilians, often meeting the fire of militants. This produced as many deaths on both sides as the incoming administration vowed a harder line and Palestinians promised to respond in kind. In a single raid 10 people were killed in Jenin, the most violent episode in years, causing concern among observers wary of witnessing another major flare-up in the Middle East.

 

 The following day, Holocaust remembrance day, seven were killed in an attack on an East Jerusalem synagogue. Hours after that, two were hurt in another Jerusalem shooting involving a 13 year old boy. "I am deeply alarmed and saddened by the continuing cycle of violence in the occuped West Bank," deplored UN Middle East envoy Tor Wennesland. "Since the beginning of the year we are continuing to witness high levels of violence and other negative trends that characterized 2022. It is crucial to reduce tensions immediately and prevent more loss of life." 

 

The Palestinian presidency accused Israel of perpetrating a "massacre" in Jenin, which Israel says was carried out to arrest Jihadi militants "heavily involved in planning and executing multiple major terrorist attacks on Israel civilians and soldiers." President Mahmoud Abbas delared three days of mourning after a "massacre" he said which took place "amid international silence."

 

Palestinian officials usually work with Israel to prevent militant attacks but announced they were suspending this cooperation in the aftermath of the raid. United Nations and Arab mediators said they were engaged with Israeli officials to calm the flare-up as the US secretary of state visited the region, urging both sides to "restore calm." IDF troops in the West Bank and near the Gaza Strip were put on heightened alert. 

 

While the anti-terror Operation Breakwater has been going on for months, the violence has increased as a new hard line right-wing govern-ment takes over in Jerusalem, headed by Benjamin Netanyahu, who announced punitive measures including plans to "strengthen" controversial and divisive Jewish settlements, cancel social security benefits for the families of attackers and make guns easier to get for Israelis. 

 

The anti-terror operation has resulted in the highest death toll in the West Bank since the Second intifada which ended in 2005. For many there has been little sign of change since then, let alone the days going back to the 1993 agreement. "It is the same story again and again," told the Telegraph 22-year old student Nour. "The occupation does not stop killing us, so we will not stop resisting." Polls suggest support for the peace process is at an all time low on both sides of the longstanding conflict. 

 

The incoming hard line administration will not help make anything better, eyeing more Jewish settlements in contested areas, inflaming tensions further. Netanyahu told CNN people can't get "hung up" on peace negotiations. "When effectively the Arab Israeli conflict (comes) to an end, I think we'll circle back to the Palestinians and get a workable peace," he said, adding he had over time reached many peace agreements.

 

 

ALERTE ROUGE

 

De nouvelles exigences de test de dépistage, des vérifications à la frontière, le tout sur fond de nouveaux variants, c'est du déjà vu, et c'est l'évolution du covid début 2023. Pour l'heure les restrictions frappent les voyageurs chinois notamment après un relâchement plutôt soudain et extraordinaire des restric-tions de l'an passé qui s'est vite traduit par une explosion des nouveaux cas et de décès; une propagation rapide de la pandémie qui risque, selon des experts, de mener à de nouveaux variants. 

 

Le plus récent est d'ailleurs en pleine expansion, un XBB.1.5 qui a déjà rejoint nos côtes et serait plus transmissible, sans être plus agressif. C'est un peu merci à la vaccination de masse en Amérique du nord et en Europe... qui n'a pas été aussi répandue dans le pays d'origine de la pandémie. 

 

Les conséquences en Chine ont été mirobolantes après l'abandon éclair de ce qui étaient jusqu'à tout récemment les mesures les plus restrictives au monde. La semaine dernière on faisait état de 60000 morts lors du dernier mois, mettant fin à des semaines d'opacité malgré les appels à la transparence de l'OMS. Le chiffre est dix fois celui qui avait été rapporté pour la Chine... depuis le début de la pandémie. 

 

La mort de certaines personnalités aurait mis la puce à l'oreille ainsi que les attroupements près des salons funéraires et des sites crématoires. Parmi les victimes de renom Tang Weiguo, fondateur sexagé-naire de Shanghai Kehua Bio-Engineering, ainsi que la chanteuse d'opéra de 39 ans Chu Lanlan et le danseur  et politicien Zhao Qing, mort à 87 ans. Conséquence, plus d'une douzaine de pays imposent des tests à l'entrée aux visiteurs chinois, une mesure jugée discriminatoire selon Pékin, malgré son propre et soudain retournement de veste récent. 

 

Mais plusieurs spécialistes doutent de l'efficacité de cette exigence, alors des Chinois vont se déplacer en grand nombre à l'occasion du nouvel an lunaire, y voyant plutôt un acte politique. Etats-Unis, Canada et plusieurs pays européens ont imposé cette exigence, qui de l'avis de Kerry Bowman de l'Université de Toronto constitute "absolument un geste politique qui n'est pas fondé sur la science à ce stade". Il ajoute: "Nous n'en sommes plus aux premiers jours de la pandémie alors je pense que c'est largement politique." 

 

D'autres experts estiment que tester tous les passagers serait impopulaire mais beaucoup plus efficace pour détecter les nouveaux variants, tout en tenant compte de l'analyse des égoûts. On en apprend toujours du nouveau sur ce virus qui a subi de nombreuses mutations depuis le début de la pandémie. L'autopsie de 44 victimes du covid aurait révélé que le virus se répand non seulement dans le système respiratoire mais à travers le corps, du cerveau aux autres organes dont le coeur, y survivant parfois pendant des mois. 

 

En Amérique du nord c'est New York qui enregistre le plus de cas du nouveau variant, et la métropole poursuit ses efforts afin de freiner la progression du virus, encourageant les citoyens lors de bombreuses campagnes à "faire leur part" en gardant leurs vaccins à jour et conservant des tentes de dépistage du covid sur plusieurs trottoirs de Manhattan, notamment en face du fameux Empire State Building sur la 34ème rue. 

 

Mais aux Etats-Unis également, le taux de vaccination n'est pas au niveau espéré par les autorités saintaires. Fatigue vaccinale, certes, mais le manquement est aussi dû aux fausses informations sans cesse véhiculées sur les réseaux sociaux. A titre d'exemple, les fausses rumeurs qui ont vu le jour après l'effondrement hautement médiatisé d'un joueur de football des Bills de Buffalo au premier quart d'un match récent, après avoir reçu un choc à la poitrine. 

 

Ces rumeurs voulaient que ceci ait un lien avec le vaccin contre le covid plutôt que le coup encaissé par le joueur lors du match. En Chine les médias sociaux ont été aussi conséquents à propos de la ligne dure de Pékin, la circulation d'images de manifestations parfois violentes en décembre mettant un terme aux restrictions. 

 

Parfois les fausses infos viennent de sources plutôt officielles à première vue, dont certains membres extrémistes du congrès américain. Récemment un membre du parlement britannique, Andrew Bridgen, faisait l'objet d'une suspension pour avoir fait circuler de fausses infos sur le vaccin. A présent la propagation du virus atteint de nouveaux sommets en Chine, contaminant possiblement 90% des habitants de la province de Henan, la troisième la plus peuplée. La politique zéro covid donne-t-elle dorénavant lieu au 100% covid? Et ce avant même les grands départs des vacances du nouvel an lunaire, les premières sans restrictions depuis le début de la pandémie? 

 

Résultat, non seulement certains pays referment la porte aux ressortissants chinois, ils recommandent à leurs citoyens d'éviter les déplacements non essentiels en Chine, pays à nouveau paria, qui pourtant au plus fort de la crise occidentale avait lui-même allégé ses politiques. Pour combien de temps encore ce monde à deux vitesses? Même les virus divergent, celui de BF.7, plus transmissible aussi, se limitant pour l’instant encore à la Chine. 

 

Mais l'explosion de cas en Chine pourrait avoir des conséquence pour la planête si elle chambarde le secteur manufacturier. Ceci dit, à l'instar de la Chine, d'autres pays devraient également voir la réalité d'en face, notamment en Europe. Un expert anciennement de l'OMS, Daniel Acuna, accuse le continent de voir la vie en rose.

 

UPHEAVAL IN THE AMERICAS

 

Between the chaos unleashed after the arrest of a drug lord's son in the host country and tensions in Brazil after protesters stormed public institutions, there was much to discuss as the three amigos met for their latest summit in Mexico. 

 

US president Joe Biden, Justin Trudeau and host Andres Manuel Lopez Obrador condemned the attacks against Brazil's legislature, presidential palace and supreme court, nearly two years to the day after the Jan. 6 storming of the Capitol in Washington. 

 

In both countries protesters supporting a populist's failed re-election bid had gathered in great numbers to dispute the vote, causing chaos and destruction, as their neighbors looked on in disbelief. Like Donald Trump, ousted right wing populist Jair Bolsonaro had cast doubts about the result of recent presidential elections, narrowly lost to leftist Lula da Silva, a message of rejection which was echoed loudly on some social media platforms, accused of inflaming tensions in the deeply divided South American country. 

 

Security forces were sent to calm the situation in the capital Brasilia, arresting hundreds. This turn to violence over politics isn't new to the continent. The events in fact closely followed a  similar outburst by supporters of ousted Peruvian president Pedro Castillo, impeached and jailed last month. Supporters demanding his release set up roadblocks which caused major disruptions that lasted for weeks. 

 

As the three leaders, gathered to discuss migration and other issues they have been struggling with, mulled over the ramifications of the Brazilian riot, the host country was struggling to contain the violent aftermath of the arrest of the son of jailed drug lord Joaquin "el Chapo" Guzman, sparking violent attacks by drug gangs in a number of areas of the country, causing nations, including Canada and the US, to issue travel advisories targeting this very popular winter travel destination. 

 

Ovidio Guzman's extradition to the US was put on hold in the aftermath of his arrest, an operation which resulted in the death of 29 people. The US accuses him of being “a senior member of the Sinaloa cartel.” He had previously been arrested in 2019 but released soon after by the current president, who feared further bloodshed. The year certainly began on an alarming note in the Americas, but some see a silver lining despite the clashes. 

 

Timed right before the three amigos meeting, the arrest in Mexico may have been a way for Obrador to show his visitors that he is “in control of the armed forces and Mexico’s security situation,” according to Gladys McCormick, a Mexico-US relations specialist at Syracuse University. The violence abated soon afterwards. Brazil's security forces also quickly regained control of the situation in the capital, in a crackdown which arrested some 1,500 and resulted in injuries but no deaths, a notable outcome in a country marked by the excesses of military dictatorship. 

 

 Encouragingly, pro-democracy protests later condemned the riots but some suspect the military was supportive of the Bolsonaro camp. The amigos were also following another troubled spot, Haiti, still  mired in gang-related violence.


GRANDS RETOURS

 

Depuis quelques années le mouvement de restitution des oeuvres d'antiquité aux pays d'origine prend de l'ampleur, mais la pièce manquante, et de résistance, reste les marbres du Parthénon, encore logés au British museum, loin des côtes del la mer Egée, mais pour combien de temps encore. 

 

Récemment le prestigieux musée londonien confirmait que des "discussions constructives" étaient en cours avec les autorités grecques à propos des pièces inestimables dont la création précède la naissance du Christ. Les appels au retour ne datent pas d'hier et ont été nombreux depuis leur exportation par le Lord Elgin au XIXe siècle, mais la frise pourrait faire l'objet de la plus spectaculaire restitution du genre depuis le début de la campagne internationale des dernières années. 

 

En 2011 le musée californien Paul Getty retournait à l'Italie la statue de la déesse Morgantina, une pièce acquise par le musée en 1988 qui s'était avérée pillée et exportée illégalement par des intermédiaires pas toujours transparents. La statue est désormais au musée archéologique d'Aidone en Sicile, ayant, comme plusieurs autres pièces à travers le monde retrouvé sa patrie d'origine. 

 

En 2012 le musée Yale Peabody renvoyait au Pérou des milliers de pièces déterrées au Machu Picchu dont bijoux, céramiques et autres objets désormais retrouvés à Cuzco, cité névralgique pour tout visiteur du grand site péruvien faisant partie du patrimoine de l'UNESCO. Les deux partis étaient fiers que ce retour ait eu lieu après des tractations diplomatiques plutôt que sous une obligation judicière, ce qui n'a pas toujours été le cas dans ce genre d'affaire. 

 

Le musée d'art métropolitain de New York a notamment en 2006, et après de longues années de contentieux, dû retourner un vase grec ainsi que plusieurs autres oeuvres en Italie. Mais le retour du Yale Peabody a un peu ouvert les vannes, permettant au Pérou de se lancer à la conquête d'autres objets éparpillés à travers le monde, notamment des textiles retrouvés en Suède. 

 

Plus récemment, en 2021, c'était à plusieurs musées européens de renvoyer des pièces d'art dans leur pays d'origine, en Afrique notamment, butin d'un colonialisme à present condamné. Le retour de bronzes du Bénin du Quai Branly à Paris ont notamment fait la manchette, tout comme le retour d'une statue de bronze du Bénin, rapatriée au Nigéria. Mais ce n'est qu'un début. 

 

En 2018 une analyse du gouvernement français estimait à 90% la part de l'héritage culturel africain retrouvé dans divers musées occidentaux. Et pas tout le monde était près à envisager un renvoi des pièces les plus populaires. A cette époque, le maire de Londres Boris Johnson, devenu premier ministre par la suite, insistait notamment sur le fait que la frise de 75 mètres du Parthénon avaient été acquise "dans la légalité... selon les lois appropriées à l'époque." 

 

Les rumeurs actuelles laissent plutôt entendre la possibilité d'un prêt à long terme entre le British museum et Athènes dans le cadre d'un “échange culturel” qui éviterait au musée de démanteler sa collection, sans enfreindre la loi qui l'interdit de céder une partie de sa collection. 

 

Mais la Grèce n'y voit qu'une entente temporaire, estimant que les objets ont été effectivement pillés à une époque où la Grèce était sous occupation ottomane. Mais certains experts regrettent la perpective d'un tel transfert, même en Grèce. L'ancien directeur de musée d'Athènes Dimitris Michalopoulos estime que la frise serait bien mieux entretenue si elle demeurait en Grande-Bretagne.

 

 

DEFIANT STILL

 

As the new year began and with it the prospect of more months of bloodshed in Ukraine, there was no sign of despair in the battered country. If anything, its determination to prevail was stronger than ever, president Volodymyr Zelensky, in a holiday message, calling for "patience and faith" as the cold of winter gripped the country wracked by power failures. 

 

"In this battle, we have another powerful and effective weapon," he said, speaking with the steely determination that has become the war-time trade-mark of the former comedian. "The hammer and sword of our spirit and consciousness. The wisdom of God. Courage and bravery. Virtues that incline us to do good and overcome evil." 

 

After over 300 days of attacks such words never seemed to get old. The call for sacrifice, as poignant as ever, even as new rocket fire targeted Kherson, killing a dozen people on Christmas eve. The follow-ing day Ukraine replied, hitting a Russian bomber base using drones. 

 

Kyiv was no longer giving much thought to Vladimir Putin's half-hearted call for negotiations, almost plead-ing: "We are ready to negotiate with everyone involved about acceptable solutions, but that is up to them - we are not the ones refusing to negotiate, they are," Putin told Rossiya 1 state television, shortly after finally describing the conflict with Ukraine as war for the first time. 

 

But Ukraine has lost too much to back down now. "Russia single-handedly attacked Ukraine and is killing citizens," a Zelensky adviser Mykhailo Podolyak tweeted. "Russia doesn't want negotiations, but tries to avoid responsibility."  The US agreed Moscow was just posturing, days after having received Zelensky in a rare foreign visit. His message to Congress has been just as poignant and defiant. 

 

"Against all odds and doom-and-gloom scenarios, Ukraine didn’t fall. Ukraine is alive and kicking," he said to U.S. lawmakers. "It gives me good reason to share with you our first joint victory: We defeated Russia in the battle for minds of the world. We have no fear, nor should anyone in the world have it. Ukrainians gained this victory, and it gives us courage which inspires the entire world." 

 

Ukraine wasn't alone, in fact had never been, receiving billions in military and other support from Western countries determined still to ensure Russia's failure, making increasingly daring military deliveries to their ally, including Patriot missile defenses. "If your Patriots stop the Russian terror against our cities, it will let Ukrainian patriots work to the full to defend our freedom," Zelensky told Congress. 

 

Putin said he was "100% sure" his military could "weed out" the weapon system, which he described as "fairly outdated", but then again he had been quite sure about a quick victory in Ukraine. The US announced $1.85 billion in new security assistance, and this support was money well spent, Zelensky stressed, an investment into a democracy being challenged across the world. "Your money is not charity. It’s an investment in the global security and democracy," he said. 

 

But Ukraine still "lacks the long-range strike capability and other offensive equipment it needs to maintain its momentum," argued a RANE intelligence analysis, some-thing it wasn't sure to acquire despite Zelensky's pleas in Washington amid thunderous applause in the legislature. But the targeting of the Engels air base in southern Russia, nearly 900km from Ukraine's border, showed Kyiv's growing reach using unmanned drones. It followed two other attacks in the region earlier in December. 

 

This sparked a call for tightened security measures in Russia that, if carried out, did not appear to prevent further attacks, leaving the governor or nearby Saratov to try to reassure citizens there was "absolutely no threat to residents." The war has however reached well into Russia by now, sparking cries from families of soldiers sent to the front. In his address to Congress Zelensky said another battle for freedom had to be waged, one by Russians against their own regime. 

 

"The Russians will stand a chance to be free only when they defeat the Kremlin in their minds," he said. "Yet, the battle continues, and we have to defeat the Kremlin on the battlefield." Of course there was only defiance from the Kremlin, Putin making his longest and most aggressive new year's message as the country's easternmost of its 11 time zones ushered in the new year, calling 2022 "a year of hard, necessary decisions." 

 

Russian officials sometimes even went as far as describing Russia's attacks as heroic efforts to "defend their fatherland." But as a new barrage of missiles landed in Ukrainian cities, including the capital, Ukraine lashed back with its usual defiance, Kyiv governor Oleksiy Kuleba saying "the terrorist state once again shows its cynicism. Even on New Year's Eve it continued to launch massive missile strikes," adding Russia did this "because it knows that for us it is the New Year, and for them it is the last." 

 

Addressing Russians, Zelensky, in his own year-end address, said Putin's attack was "burning "your country and your future." The new year attacks were preceded by the most important barrage of Russian strikes since the invasion, a sign Putin was not willing back down on his offensive despite making previous offers for negotiations. But Ukraine has been striking back with perhaps its most terrifying salvo, hitting barracks with its US-acquired HIMARS rockets in occupied Donetsk and reportedly killing hundreds of Russian soldiers in what would be among the deadliest days of the war. 

 

While the Kremlin is facing internal criticism for the mounting losses, military analysts in the West point out Ukraine's successes may only prolong the conflict by boosting support for Russian troops at a time of flagging morale. Recently Moscow said it would send clowns and other performers to boost troop morale, an effort not certain to succeed.

 

ELECTION VIDE

 

Douze ans après le printemps arabe on a depuis longtemps dépassé le seuil de la désillusion en Tunisie et crevé les rêves de démocratie qui pouvaient accompagner la disparition du despote qui régnait alors. 

 

À peine 11% des électeurs ont voté lors du premier tour d'un scrutin parlementaire largement boycotté par la plupart des partis politiques en décembre, un parlement, il faut l'avouer, sans véritable pouvoir un peu plus d'un an après le coup d'état constitutionnel du président Kaïs Saïed. 

 

La coalition d'opposition Front de salut national estime d'ailleurs que ce dernier a perdu toute légitimité en raison du faible taux de participation, en partie expliqué par la réforme électorale interdisant toute affiliation politique pour les candidats, qui d'ailleurs étaient peu connus. 

 

« C’est un grand désaveu populaire pour le processus enclenché en juillet 2021 quand Saïed a gelé la législature et limogé son premier ministre, s’arrogeant tous les pouvoirs, déclarait après le scrutin Ahmed Néjib Chebbi, le chef de la principale coalition d’opposants en Tunisie, appelant le président à «quitter ses fonctions immédiatement » et exigeant de nouvelles élections présidentielles. 

 

Le taux de participation a été bien plus faible que les prognostics les plus pessimistes le prédisaient, selon le politologue Hamadi Redissi: « C’est un désaveu personnel pour M. Saïed qui a décidé tout, tout seul », dit-il en entrevue à l'AFP. Mais alors que «sa légitimité est en cause» il note qu'«il n’existe aucun mécanisme juridique pour destituer le président ». 

 

L'appel à la mobilisation et aux manifestations se bute lui-même à la division de l'opposition. Le parlement, comme l'opposition, est également affaibli depuis l'adoption d'une constitution en été qui a réduit les prérogatives de la législature. 

 

"Il y a un vide politique qui s'est créé en Tunisie aussi bien du côté de l'opposition que dans le camp présidentiel, qui n'a ni parti ni mouvement pour relayer ses messages au sein de l'opinion publique", estime le chercheur Vincent Geisser. 

 

C'est le pays de manière générale qui est affaibli, à la fois par l'important taux de chômage, qui était déjà d'actualité il y a plus de 10 ans, et l'inflation galopante accompagnée des pénuries de produits essentiels comme le lait, de sucre, de riz, sans parler de leurs effets d'apauvris-sement. 

 

Le report par le Fonds monétaire international à la nouvelle année d’un accord définitif sur un nouveau prêt de 2 milliards de dollars a également été perçu comme un rejet du gouvernement en place. "Ces élections ont renforcé les préoccupations occidentales sur le cap choisi par le président Saïed, aussi bien sur le plan politique et démocratique que sur le plan économique, ajoute Geisser. 

 

Les partenaires occidentaux ont l'impression qu'il gouverne par la rhétorique en désignant des responsables de la situation socio-économique mais sans avoir de réel programme." En attendant le ministre de l'économie admet que "l'année 2023 sera difficile". 


THE FAILED COUPS

 

They were brief affairs of a few hours in small nations that ultimately met with failure but enough to inspire broader questions about Africa's struggle with democracy. Months after Sao Tome lived through a failed coup attempt, the small nation of Gambia said in December it had avoided the fate of so many countries across the continent in recent years. Some more than once. 

 

Half a dozen soldiers were arrested and others sought for their attempt to topple the government, an act condemned by the president of neighboring Senegal, who also heads the African Union: "The UA vigorouly rejects any attempt to take power by military means and is in solidarity with the Gambian government." 

 

President Adama Barrow was re-elected in 2021 after intially taking power in 2017, ending decades of dictatorship. Some see former strongman Yahya Jammeh behind the recent attempt, citing a meeting during which he said, days before the arrests, he would return to the country from exile in Guinea to reclaim his post. 

 

"What's happening to the African continent?" enquired Burkina Faso online site Wakatsera. "Between failed coup attempts and successful coups democracy is looking for itself." It was no small irony the site was based in Ouagadougou, which saw not one but two coups take place last year alone, joining other countries where the military has taken over. 

 

But while attempts failed in Guinea Bissau and Mali this year (one had been successful there both in 2021 and 2020), the ones in Burkina Faso, in January and September, prolonged the continent's history of assaults on democracy and constitutional order. Though these days soldiers tend to topple other soldiers. 

 

Barrow was in the midst of a reform of his security services when the latest coup attempt took place. He had already faced one shortly after he initially took power. A regional force mostly made of Senegalese soldiers ensures his security since Barrow's rise to power. This choice of foreign troops irritates some members of the brass in the small nation of 2.5 million surrounded by Senegal. 

 

Troops from Ghana and Nigeria also protect key transport infrastructures. A former minister has also separately been arrested for producing a video suggesting Barrow would be toppled in this year's local elections. 

 

An investigative commission has been launched into the coup attempt, the government claiming it has already uncovered wider internal and external, as well as civilian, support for the coup. Plotters were said of targeting electrical installations as well as radio stations and the airport, while going after high-placed government officials. 

 

The outlook hardly looks encouraging for the months ahead. Right before Christmas Burkina Faso expelled a UN coordinator for warning that country faced "chaos" in the coming months, as a UN mission gets underwa to assess the country's situation.

 

CALME APRÈS LA TEMPÊTE

 

Après des semaines de tensions parfois violentes, la crise semblait de dissiper en début d'année au Pérou, théâtre de manifestations et blocages depuis la destitution du président Pedro Castillo en décembre, mais le calme durera-t-il jusqu'à la tenue des prochaines élections? 

 

L'actuelle présidente Dina Boluarte avait rejeté les appels à la démission et demandé au congrès de convoquer des élections générales anticipées alors que le compte de morts augmentait lors de cette crise qui paralysait plusieurs axes routiers et transports à travers le Pérou. 

 

Le tout avait dégénéré début décembre lorsque Castillo a tenté d'organiser un auto-coup d'État avec pour but de fermer le parlement et de gouverner par décret. Il fut promptement arrêté alors qu'il tentait de rejoindre l'ambassade du Mexique pour demander l'asile après avoir été destitué par le congrès. 

 

Il fait actuellement l'objet d'accusations de rébellion et de complot, des accusations qu'il rejette, se considérant toujours un chef d'état en fonction. Ses supporters avaient pris le contrôle de plusieurs axes routiers lors d'une crise qui a isolé plusieurs régions et quelque temps pris en otage des centaines de touristes étrangers, notamment venus visiter le site archéologique de Macchu Picchu. 

 

"Ce n'est que par le calme, la cordialité et un dialogue sincère et ouvert que nous pourrons travailler (...) Comment pouvons-nous nous battre entre Péruviens, gâcher nos institutions, bloquer les routes?" déclarait la première présidente de la nation andine, déplorant la mort de douzaines d'individus, certains mineurs, lors des affrontements. 

 

Les manifestants exigaient la libération de Castillo, un radical de gauche issu de classe modeste, la démission de Boluarte - pourtant membre du même parti - la fermeture du parlement et des élections générales immédiates. Là-dessus les deux camps s'entendaient, mais il revenait au congrès d'avancer le scrutin prévu pour 2026, ce qu'il fit, mais pour 2024 seulement. 

 

Entre temps les tensions restent vives et la présidente est impopulaire dans une bonne partie de la population. Cette dernière a dû procéder à plusieurs changements minis-tériels, le ministre de l'éducation ayant notamment rendu sa démission, déplorant une "mort de compatriotes sans justification" durant le plus fort de la crise, ajoutant que "la violence de l'état ne pouvait pas être disproportionnée et causer la mort." 

 

 

Les violences sont notamment symboliques dans le sud quechua du pays, lieu des victoires de Simon Bolivar contre l'occupation espagnole, une région pauvre qui a connu de sombres jours durant la dictature du siècle dernier. 

 

Une dizaine de personnes sont notamment mortes dans la capitale régionale d'Ayacucho  lors des affrontements de décembre. Alors que de nombreux barrages ont été démantelés, certains tardaient à l'être, provocant des appels au calme. 

 

Les tensions restent vives entre le Pérou et le Mexique également, qui a offert l'asile à la famille de Castillo et a été accusé d'ingérence pour  avoir soutenu l'ancien président, causant le départ des ambassadeurs dans les deux pays sans cependant rompre les relations entre les capitales. C'est en fait la gauche latino- américaine qui s'était rangée derrière Castillo début décembre.

 

 

HEALTH ALERTS

 

With schools closed, soccer games played in front of empty stands and city-wide lockdowns, it seems like a  flashback to the fall of 2020, but this is China right now, a reminder the covid pandemic hasn't lessened its grip on the world as that regime is still choosing to apply a severe zero-covid strategy. 

 

The contrast is stark with the West, where much of this belongs to the past but health measures are still being encouraged as the flu season takes a severe grip on hospitals in conjunction with climbing  RSV cases among children, clogging  ICUs and making authorities rethink their policies on mask wearing. 

 

While Ontario and Quebec, where hospitals have been inundaded with sick children amid a Canada-wide child medicine shor-tage, have encouraged their citizens to wear masks again in public when distancing is not possible, they have come short of mandating masks, an issue which is still provoking protests. A school board meeting was cut short in Ottawa on a night trustees were supposed to vote on mask measures in school after participants were shouted down. 

 

But provincial health officials are struggling as the province deals with a new health crisis, mostly affecting the young. One Ontario two year old was nearly translferred to New York state because of the lack of ICU beds, but there as well  emergencies have been flooded with sick children, making access to ICU beds more difficult. In both countries staffing shortages and nursing home issues are making matters worse, and experts warn we have yet to hit the peak of the flu season. 

 

“This is not just an issue. This is a crisis,” told the Washington Post Anne Klibanski, president and CEO of Mass General Brigham in Boston, in an echo of cries heard throughout the pandemic. “We are caring for patients in the hallways of our emergency departments. There is a huge capacity crisis, and it’s becoming more and more impossible to take care of patients correctly and provide the best care that we all need to be providing." 

 

The staffing shortages come after two intense relentless years which have drained health staff, leaving some burned out and no longer willing to work in the profession. In the US more than half a million people quit their health-care and social services positions in  September alone, while according to the American Medical Association 1 in 5 doctors plan on leaving the field within two years. 

 

There has been little reprieve in this field despite the improved covid numbers, but thousands still die from the illness every month across the world. China, ground zero of the outbreak, has done remarkably well cutting fatalities, but this is at the cost of prolonged restrictions. Last week the country of 1.4 billion reported its first covid deaths in six months, bringing the country's official death toll to just over 5,200. 

 

While the achievement is remarkable, it has not come without protest in view of draconian covid fighting measures, the latest shutting schools and businesses as the capital came to a grinding halt, keeping three million people in a section of the city at home. Travelling to Beijing requires another measure that belongs to the past elsewhere, testing and quarantining during these tests. And these covid measures have sparked rare protests, including recently after a baby died after her medical care was delayed by covid restrictions. 

 

Protest has also gripped the world's largest iPhone producing plant, bringing production to a halt. In North America the flu, not covid, is responsible for most ICU visits, while France activated a national emergency response plan to deal with soaring bronchiolitis infections among children. This will free additional resources as the country deals with the  highest number of bronchiolitis-related hospitalizations in more than 10 years, children there and elsewhere being exposed to bugs for the first time as pandemic measures are lifted. In a single week 7,000 children had to be admitted in ICUs across France. 

 

While Spain has not seen the same level of outbreaks health care workers have also complained about staff shortages, coming out in massive protests while doctors staged a one day strike, decrying what they consider to be a dismantling of the public health system in favor of more private approaches. The conservative government however says it is politically motivated action by leftist unions, but there as elsewhere the aftermath of the pandemic is being felt in the industry. 

 

A number of European countries were witnessing the same shortage of  medicines seen in North America due to distribution and other issues. Top of the list, amoxicillin, a major antibiotic prescribed to children on both sides of the pond from Oregon state to France. That country's public health agency said shortages could continue well into the new year, even until March. 

 

Canada meanwhile, which has been facing child medication shortages for weeks, said a special shipment of over a million units was coming to relieve shortages, as Canadians crossed the border into the U.S., often overwhelming border pharma-cies there too. A shortage of doctors in Canada is also making the fall's health crisis more acute, leaving parents in a blind panic. Doctor shortages were also a problem in the UK, and according to one study, only made worse by Brexit on top of everything else. But all this is far removed from the Chinese reality. 

 

Like everyone else the Chinese have been watching the World Cup but wondering if it is happening on another planet with its full stadiums and unmasked fans. This contrast and a deadly fire in the West of the country where delayed rescue efforts were blamed on covid measures sparked nationwide protests the likes of which have been unseen since 1989. While crackdowns ensued, Beijing did ease some of the restrictions following the unprecedented unrest, but stuck to the overall goal of its "zero covid" strategy.

bottom of page